Sophie Nowicki sobre el débil vientre de la capa de hielo antártica occidental

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Los científicos que estudian el hielo polar observan cuidadosamente el glaciar Pine Island de la Antártida. Este glaciar drena de la capa de hielo antártica occidental, la mayor masa de hielo en la Tierra. En los últimos años, el glaciar Pine Island ha estado drenando el hielo hacia el mar a un ritmo más rápido. EarthSky habló con Sophie Nowicki del Centro de Vuelo Espacial Goddard en Greenbelt, Maryland, sobre este glaciar. Ella nos dijo que los científicos han llamado a esta área el "punto débil" de la capa de hielo antártica occidental.

El Dr. Nowicki dijo que hay una pequeña plataforma de hielo frente al glaciar Pine Island, en el lado del mar, hacia el mar de Amundsen. Como un corcho en una botella de vino, la plataforma de hielo ha evitado que el glaciar se drene directamente al océano. Pero la plataforma de hielo se ha debilitado. Se ha adelgazado por algún tiempo. Se cree que el agua oceánica relativamente cálida ha creado una cavidad cada vez más amplia debajo de la plataforma de hielo que ahora se extiende a un área de 1, 000 kilómetros cuadrados. A medida que la plataforma de hielo que "tapaba" el Glaciar Pine Island se ha adelgazado, el glaciar ha fluido más rápido hacia el mar.

Además, el Glaciar Pine Island carece de una barrera geológica para detener una retirada del hielo una vez que ha comenzado. En otras palabras, no hay indicios de un aumento de la elevación en el lado terrestre del lecho del glaciar. Tal aumento ayudaría a estabilizar el glaciar. Sin este aumento, se podría esperar que la línea de puesta a tierra, o el punto donde el glaciar va de tierra a mar, se retire continuamente. Tal retiro, de hecho, se ha observado para el Glaciar Pine Island. El Dr. Nowicki dijo:

A medida que el Glaciar Pine Island descarga más hielo en el océano, el nivel del mar aumentará. Y eso afectará a las regiones costeras de todo el mundo.

El glaciar de Pine Island mueve mucho hielo. Las mediciones satelitales han demostrado que tiene una mayor contribución neta de hielo al mar que cualquier otra cuenca de drenaje de hielo en el mundo. En los últimos años, a medida que la tasa de flujo de hielo del glaciar hacia el mar ha aumentado, las contribuciones del glaciar Pine Island al aumento del nivel del mar también han aumentado.

Las corrientes de hielo representan la mayor parte del hielo que se derrite en el océano desde la capa de hielo antártica occidental. El glaciar Pine Island es una de las mayores corrientes de hielo. Es un río de hielo en movimiento que fluye a través de la capa de hielo antártica occidental, drenando la masa desde el interior del continente hacia el mar. El glaciar Pine Island, y otro glaciar, llamado Thwaites, drenan juntos el 20 por ciento de la capa de hielo antártica occidental.

¿Podría colapsar la capa de hielo antártico occidental?

Grandes partes de la capa de hielo antártica occidental se sientan en una cama que está debajo del nivel del mar. La capa de hielo en su conjunto puede ser inestable y podría desintegrarse rápidamente.

En general, la capa de hielo de la Antártida Occidental contiene un volumen de agua equivalente a 57 metros de elevación del nivel del mar a nivel mundial. Nadie sugiere que toda la capa de hielo de la Antártida Occidental se derrita y eleve el nivel del mar en esa cantidad. Pero muchos científicos han sugerido que la capa de hielo antártica occidental es inestable y podría colapsar parcialmente. Si lo hiciera, podría elevar el nivel del mar en varios metros.

El hielo se rompe desde el frente de la plataforma de hielo del glaciar Pine Island. (Crédito de la foto: Tom Kellogg)

Los científicos como Sophie Nowicki creen que es fundamental estudiar el glaciar Pine Island y la capa de hielo antártica occidental en la que fluye.

Estos científicos creen que un clima más cálido podría influir fuertemente en esta parte del mundo. Al mismo tiempo, saben que no entienden completamente los procesos por los cuales las corrientes de hielo en esta región drenan su hielo al mar. Quedan muchas preguntas y los científicos están tratando de responderlas.