Nave espacial toma nuevas imágenes más lejanas de la Tierra

Durante un breve período de tiempo, esta imagen de New Horizons del cúmulo estelar abierto NGC 3532 (también conocido como Wishing Well), tomada el 5 de diciembre de 2017, fue la imagen más lejana jamás realizada por una nave espacial, rompiendo un récord de 27 años establecido por la Voyager 1. Luego, aproximadamente 2 horas después, New Horizons volvió a batir el récord. Imagen vía NASA / JHUAPL / SRI.

A finales del siglo XX, la nave espacial Voyager 1 de la NASA aprovechó una rara alineación de planetas exteriores para barrer a Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno y deslumbrarnos con imágenes nunca antes imaginadas. El 14 de febrero de 1990, la nave espacial miró hacia atrás para crear la famosa imagen Pale Blue Dot, adquirida cuando la Voyager se encontraba a 3, 75 billones de millas (6, 06 billones de km) de la Tierra. Luego, durante 27 años, la Voyager 1 mantuvo el récord de ser la nave espacial más distante de la Tierra al adquirir imágenes. Ahora otra nave espacial, New Horizons, que visitó Plutón en 2015, ha batido el récord de Voyager al capturar imágenes a una distancia aún mayor de la Tierra.

New Horizons adquirió el marco de calibración de rutina del cúmulo estelar Wishing Well, arriba, el 5 de diciembre de 2017. En ese momento, su distancia de la Tierra era de 3.79 billones de millas (6.12 billones de km). Durante varias horas, la imagen del pozo de los deseos, adquirida con el generador de imágenes de reconocimiento de largo alcance (LORRI), fue la nueva imagen más lejana que se haya hecho desde la Tierra.

New Horizons batió su propio récord solo dos horas después con imágenes de los objetos del Cinturón de Kuiper 2012 HZ84 y 2012 HE85, que puede ver a continuación, demostrando aún más, dijo el equipo de la misión en un comunicado:

... cómo nada se detiene cuando cubres más de 700, 000 millas (1.1 millones de kilómetros) de espacio cada día.

El investigador principal de New Horizons, Alan Stern, del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado, comentó:

New Horizons ha sido durante mucho tiempo una misión de los primeros: primero explorar Plutón, primero explorar el cinturón de Kuiper, la nave espacial más rápida jamás lanzada. Y ahora, hemos podido hacer imágenes más lejos de la Tierra que cualquier nave espacial en la historia.

Esta imagen en color falso de diciembre de 2017 del Kuiper Belt Object 2012 HE85 es, por ahora, una de las más lejanas de la Tierra capturada por una nave espacial. En ese momento, la nave espacial estaba a solo 32 millones de millas (51 millones de kilómetros) desde 2012 HE85, más cerca de lo que Marte llega a la Tierra. Imagen vía NASA New Horizons / JHUAPL / SRI.

Durante su misión extendida en el Cinturón de Kuiper, New Horizons espera observar al menos dos docenas de objetos del Cinturón de Kuiper (KBO), planetas enanos y Ccntaurs, que se cree que eran antiguos KBO en órbitas inestables que cruzan las órbitas de los planetas gigantes. La reciente declaración de New Horizons decía:

… New Horizons ha observado varios KBO y planetas enanos en ángulos de fase únicos, así como centauros en ángulos de fase extremadamente altos, para buscar anillos o polvo dispersos hacia adelante.

Aquí hay un segundo objeto del cinturón de Kuiper - 2012 HZ84 - también capturado por New Horizons en diciembre de 2017, a una distancia récord de la Tierra. Imagen vía NASA New Horizons / JHUAPL / SRI.

¿Que pasará ahora? ¿Cada nueva imagen tomada por New Horizons se convertirá en la imagen más lejana tomada por una nave espacial? Si y no.

New Horizons se dirige hacia afuera, hacia los límites de nuestro sistema solar, pero el movimiento de la Tierra en su órbita anual alrededor del sol también afecta la distancia entre nosotros y la nave espacial. En este momento, nosotros y New Horizons estamos, más o menos, en lados opuestos del sistema solar. Pero, como Cathy Olkin, miembro del equipo de la misión, le dijo a EarthSky:

... a medida que la Tierra gira alrededor del sol (para estar en el mismo lado del sol y la nave espacial) la distancia entre nosotros y la nave espacial se hace más pequeña. Por lo tanto, cualquier imagen nueva no establecería un nuevo récord.

Esa es una razón por la que primavera y verano no serán récords, con respecto a las imágenes, para New Horizons. Además ... la nave espacial está hibernando actualmente, y no se están tomando nuevas imágenes en este momento. En lugar de adquirir imágenes, el equipo actualmente está recopilando datos sobre el entorno de plasma que rodea la nave espacial.

New Horizons saldrá de la hibernación el 4 de junio.

Y luego se centrará en el KBO llamado MU69 2014, su próximo objetivo de sobrevuelo. Michael Buckley en la Oficina de Comunicaciones y Asuntos Públicos de Johns Hopkins le dijo a EarthSky que cree que:

… Los intentos, al menos, de crear una imagen MU69 de New Horizons comenzarán en agosto. Es posible que el generador de imágenes de largo alcance (LORRI) aún no pueda resolverlo.

Sin embargo, en algún momento, cuando la Tierra se haya movido a una parte más lejana de su órbita con respecto a la nave espacial ... New Horizons comenzará nuevamente a romper su propio récord de imágenes más lejanas.

Una vez más, adquirirá imágenes a distancias cada vez mayores de la Tierra.

Esta es la famosa imagen conocida como Pale Blue Dot. Es una fotografía de la Tierra tomada el 14 de febrero de 1990 por la sonda espacial Voyager 1 desde una distancia récord de 3.7 billones de millas (6.06 billones de km). La Tierra es la mancha blanca azulada aproximadamente a la mitad de la banda marrón a la derecha. Imagen vía NASA.

¿Hay algún plan para mirar hacia el sistema solar interior y la Tierra, y batir el récord de Voyager 1 de la imagen más lejana jamás tomada de la Tierra ?

Michael Buckley dijo que no, que actualmente no hay planes para "devolver" la nave espacial a una imagen de la Tierra o de los otros planetas principales de nuestro sistema solar. Él comentó:

La Tierra, por ejemplo, está demasiado cerca del sol desde el punto de vista de New Horizons. Los intentos de obtener imágenes podrían dañar las cámaras sensibles de la nave espacial, que están configuradas para funcionar en las condiciones de poca luz del Cinturón de Kuiper ...

Ver más grande. El | La imagen Pale Blue Dot fue parte de este primer compuesto de Retrato de familia de nuestro sistema solar visto desde el exterior, adquirido por Voyager 1. Este mosaico consta de unas 60 imágenes. Más: Mosaico de color azul pálido en el Photojournal de la NASA.

En el video a continuación, Ann Druyan, coautora y viuda de Carl Sagan, reflexiona sobre el significado de la imagen de la Tierra de color azul pálido de Voyager. Parte de lo que dice se aplica a New Horizons ahora también.

En pocas palabras: en diciembre de 2017, la nave espacial New Horizons rompió el récord de estar a la mayor distancia de la Tierra de cualquier nave espacial mientras adquiría imágenes.

Via New Horizons