Nave espacial espía cráter de Marte lleno de hielo

Una impresionante vista en perspectiva del Cráter Korolev lleno de hielo, como lo vio Mars Express. Imagen vía ESA / DLR / FU Berlin / BY-SA 3.0 IGO.

Marte es famoso por sus casquetes polares, compuestos de hielo de agua y hielo de dióxido de carbono, que se destacan fuertemente contra el terreno de color óxido circundante. Pero también se puede encontrar abundante hielo fuera de los principales casquetes polares de Marte, incluso bajo tierra. Una imagen en particular muestra un hermoso ejemplo de un paisaje helado marciano como este: un "estanque de hielo" en un cráter cerca del polo norte, muy apropiado para esta época del año en los hemisferios norteños de la Tierra y Marte. Así es ... ahora también es invierno en el hemisferio norte de Marte. El solsticio de invierno del norte de Marte llegó el 16 de octubre de 2018 (calendario estacional de Marte aquí).

La Agencia Espacial Europea (ESA) adquirió la imagen en la parte superior, y varias otras imágenes en esta página, a través de su orbitador Mars Express. El anterior muestra lo que al principio parece una vista panorámica de un parche intacto de nieve marciana, pero la característica de un blanco brillante es en realidad hielo de agua, que llena el cráter Korolev de Marte. El montículo redondeado de hielo se captura con exquisito detalle; observe los pequeños trozos de hielo que llenan las grietas en el borde rugoso del borde del cráter. La ESA publicó la imagen el 20 de diciembre de 2018.

El cráter Korolev tiene aproximadamente 51 millas (82 km) de ancho y está ubicado en las tierras bajas del norte de Marte, justo al sur de Olympia Undae, una extensión de terreno lleno de dunas que rodea parcialmente el polo norte. La imagen muestra una impresionante vista oblicua del cráter, compuesta de cinco "tiras" diferentes combinadas para formar una imagen única más grande. Mars Express obtuvo cada tira durante una órbita diferente. También hay vistas contextuales y topográficas del cráter.

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Imagen que muestra el cráter Korolev y el terreno circundante, incluidas las diferentes tiras de imagen combinadas para crear la imagen en perspectiva más grande. Imagen vía NASA MGS MOLA Science Team.

El hielo que llena el cráter persiste en gran medida durante todo el año: el montículo central de hielo mantiene un espesor de 1.1 millas (1.8 km). El cráter actúa como una trampa fría, donde el aire se enfría y se hunde a medida que se mueve sobre el depósito de hielo, creando una capa de aire frío que se encuentra directamente sobre el hielo. Esa capa fría mantiene el hielo estable y evita que se evapore o se sublima. El cráter en sí es bastante profundo, con el suelo del cráter a unos 2 km (1.2 millas) debajo del borde del cráter.

El cráter Korolev también fue fotografiado recientemente, en parte, por el Orbitador de gases traza de la ESA (TGO), parte de la misión ExoMars. TGO llegó a Marte la primavera pasada y está diseñado para buscar gases traza en la atmósfera marciana, pequeñas cantidades de ciertos gases como el metano.

El hielo es común en Marte, tanto en la superficie como en el subsuelo, incluido el hielo de agua y el hielo de dióxido de carbono. El módulo de aterrizaje Phoenix de la NASA cavó en la superficie congelada cerca del polo norte en 2008 y tomó muestras de hielo de agua directamente, a unas pocas pulgadas debajo de la superficie. Phoenix también observó nieve cayendo en lo alto de la atmósfera, aunque no llegó al suelo. Por lo tanto, también hay nieve en Marte, pero desafortunadamente nunca se acumula lo suficiente como para esquiar o andar en trineo. Por otro lado, ¡los cráteres llenos de hielo como Korolev podrían ser pistas de patinaje algo ideales para algunos futuros colonos marcianos!

Una vista aérea del cráter Korolev. Imagen vía ESA / DLR / FU Berlin / CC BY-SA 3.0 IGO.

Imagen codificada por colores que muestra la topografía del cráter Korolev. Las partes inferiores de la superficie se muestran en azules y púrpuras, mientras que las regiones de mayor altitud se muestran en blancos, marrones y rojos, como se indica en la escala superior derecha. Imagen vía ESA / DLR / FU Berlin / CC BY-SA 3.0 IGO.

Parte del borde del cráter Korolev, como lo ve el Sistema de imágenes de superficie en color y estéreo (CaSSIS) en Mars Express. Imagen vía ESA / Roscosmos / CaSSIS.

El cráter Korolev lleva el nombre de Sergei Korolev, un ingeniero jefe de cohetes y diseñador de naves espaciales que fue apodado el padre de la tecnología espacial soviética.

Mars Express se lanzó en 2003 y entró en órbita de Marte el 25 de diciembre del mismo año, ¡hace 15 años esta semana!

Más información sobre Mars Express está disponible en el sitio web de la misión.

En pocas palabras: el "estanque congelado" en el cráter de Korolev es un hermoso ejemplo de cómo el terreno frío y helado en Marte puede recordar lugares similares en la Tierra: un país de las maravillas invernal marciano.

Vía ESA