Spica es una doble estrella giratoria

La estrella Spica también se llama Alpha Virginis, porque es la estrella más brillante de la constelación de Virgo la Doncella. Nuestros ojos lo ven como claramente blanco azulado. Foto de Fred Espenak en AstroPixels.

Ubicada a unos 262 años luz de la Tierra, Spica parece una sola estrella. Pero son al menos dos estrellas. Ambos son más grandes y más calientes que nuestro sol, y están separados por solo 11 millones de millas (menos de 18 millones de km), orbitando su centro de gravedad común en solo cuatro días. Eso está en contraste con 93.3 millones de millas (150 millones de kilómetros) para la distancia de la Tierra desde nuestro sol, y un año para la longitud de la órbita de la Tierra.

Las dos estrellas en el sistema Spica son indistinguibles individualmente de un único punto de luz, incluso con un telescopio. La naturaleza dual de esta estrella se reveló solo mediante el análisis de su luz con un espectroscopio, un instrumento que divide la luz en sus colores componentes.

Las dos estrellas están tan cerca, y orbitan tan rápido alrededor de la otra, que su gravedad mutua distorsiona cada estrella en forma de huevo. Se cree que los extremos puntiagudos de estas estrellas en forma de huevo se enfrentan entre sí mientras giran. Pequeñas variaciones de magnitud pueden ser evidencia de tal distorsión. Los cambios de magnitud podrían ser el resultado de que las estrellas muestren más o menos área de superficie a medida que se mueven a través de diferentes orientaciones en sus órbitas.

La luz de estas dos estrellas, en conjunto, es en promedio más de 2.200 veces más brillante que la luz de nuestro sol. Se estima que sus diámetros son 7.8 y 4 veces el diámetro del sol.

Concepto artístico de las 2 grandes estrellas calientes en el sistema Spica a través de UA Little Rock.

Las mejores vistas nocturnas de Spica provienen de la primavera hasta finales del verano cuando esta estrella atraviesa el cielo del sur. En el mes de mayo, como se ve desde el hemisferio norte, encontrarás Spica en el sureste a primera hora de la tarde. Desde el hemisferio sur, Spica está más cerca del este. De toda la Tierra en mayo, a medida que pasa la noche, Spica parece moverse hacia el oeste. De toda la Tierra, Spica se levanta más temprano cada noche para que, a fines de agosto, Spica se pueda ver solo brevemente en el cielo del oeste al oeste-suroeste a medida que cae la oscuridad.

Así es como puedes encontrar Spica. Primero busque el Big Dipper en el cielo del norte. El cazo es más alto en el cielo en el norte de primavera y verano. Tenga en cuenta que el Big Dipper tiene un tazón y un mango largo y curvo. Encuentra el Dipper y luego sigue la curva de su mango hacia afuera, lejos del Dipper. La primera estrella brillante a la que vienes es Arcturus naranja, pero si continúas más allá en el camino curvo, la siguiente estrella brillante es Spica. Los exploradores y observadores de estrellas recuerdan este truco con el dicho: Sigue el arco hacia Arcturus y acelera (o conduce un pico) hacia Spica.

Spica es la luz más brillante en la constelación de Virgo la Doncella, y es la decimoquinta estrella más brillante visible desde cualquier lugar de la Tierra. Es prácticamente el mismo brillo que Antares en la constelación Scorpius, por lo que a veces Antares aparece como el 15 y Spica como el 16 más brillante. No importa. Identifique esta hermosa estrella azul-blanca con la ayuda del Big Dipper para verla en el cielo. Si lo haces, esta estrella será tu amiga de por vida.

Utilice el Big Dipper para "seguir el arco hasta Arcturus" y "conducir una espiga Spica". Leer más.

Historia y mitología de Spica. Spica es de la palabra latina para "oreja", y la connotación general es que se refiere a una "espiga de trigo". De hecho, la estrella y la constelación de Virgo a veces se asociaron con la diosa griega de la cosecha, Ceres.

Hay muchos nombres e historias para la constelación de Spica, Virgo, en la mitología, y también por asociación con Spica. Menos historias se refieren a Spica de forma independiente. Muchas referencias clásicas se refieren a las estrellas de Virgo como una diosa o con alguna asociación con el trigo o la cosecha. En Grecia y Roma, ella era típicamente Astraea, la personificación misma de la justicia; o Perséfone, hija de Ceres. En Egipto, Virgo fue identificado con Isis, y Spica fue considerada su portadora del laúd. En la antigua China, Spica era una estrella especial de primavera conocida como el Cuerno.

Un nombre árabe era Azimech, derivado de palabras que significan Indefenso o Solitario. Este título puede referirse al estado solitario de Spica sin otras estrellas brillantes cercanas. Pero Spica no es la estrella más solitaria. Ese honor es para Fomalhaut, a veces llamado la Estrella de Otoño.

Ilustración clásica de la constelación de Virgo la Doncella, a través de constellationsofwords.com.

Spica es una de varias estrellas brillantes que la luna puede ocultar (eclipse). Sobre la base de observaciones de cómo se extingue la luz de la estrella cuando la luna pasa por delante, algunos astrónomos piensan que puede no ser solo una estrella binaria espectroscópica. En cambio, sienten que puede haber hasta otras tres estrellas en el sistema. ¡Esto haría que Spica no sea una sola o incluso una doble, sino una quintuple estrella!

Concepto artístico de Spica de un planeta hipotético. Imagen a través de Glyphweb.com

La posición de Spica es RA: 13h 25m 12s, dec: -11 ° 09 ′ 41 ″

En pocas palabras: la brillante estrella azul-blanca Spica es realmente dos grandes estrellas en órbita una alrededor de la otra.

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