Sputnik 1: Celebrando 60 años de vuelo espacial

El lanzamiento del Sputnik 1, el primer satélite artificial de la Tierra, allanó el camino para los astronautas de Moonwalking, la exploración robótica de los planetas y el turismo espacial.

Sputnik 1

Técnico soviético trabajando en el Sputnik 1 antes de su lanzamiento el 4 de octubre de 1957.

© Sovfoto

Sesenta años después de que comenzó oficialmente el 4 de octubre de 1957, todavía nos referimos a la era en que vivimos como la era espacial. Nuestras exploraciones extraterrestres han plantado una serie de hitos en nuestros recuerdos, desde esas primeras incursiones breves hasta la ingravidez hasta las estaciones espaciales ocupadas permanentemente, desde sondas espinosas que toman algunas fotos mientras pasan zumbando por un planeta distante hasta rovers explorando cada rincón y grietas y telescopios mirando a la inmensidad más profunda. No sorprende que aventurarse más allá de nuestro planeta sea considerado por muchos como el logro definitorio de nuestra era, un pináculo simbólico de la civilización humana.

Pero para los Estados Unidos, al menos, la era espacial comenzó no con gloria sino con humillación mundial.

A mediados de 1955, el presidente Dwight Eisenhower declaró que la nación pondría en órbita un satélite científico durante el próximo Año Geofísico Internacional, un período de investigación cooperativa de 18 meses en todo el mundo. El IGY comenzó con mucha fanfarria el 1 de julio de 1957, y Estados Unidos vislumbró un lanzamiento de satélite a finales de ese año. Pero antes de que el satélite Vanguard planeado se encontrara con su cohete, el 4 de octubre un pitido persistente desde la órbita reveló que la Unión Soviética había orbitado el primer satélite del mundo, el Sputnik 1, y al hacerlo había ganado la primera etapa de lo que sería Conviértete en una carrera al espacio.

Sputnik no era un gran satélite, pero era una pelota de playa robusta de 184 libras en comparación con la toronja Vanguard de 3 libras. Observadores del cielo aficionados, movilizados en todo el mundo para rastrear los primeros satélites, lo vieron pasar a través de sus telescopios. Y su simple señal sonora, lo suficientemente potente como para ser captada por operadores de radio aficionados de todo el mundo, no dejó dudas de que el logro fue real.

Solo un mes después, el 3 de noviembre, la URSS sorprendió al mundo nuevamente al lanzar el primer viajero espacial, un pequeño perro mestizo llamado Laika, a bordo del Sputnik 2.

Explorer 1 celebración

Sosteniendo en alto un modelo de Explorer 1 en una conferencia de prensa posterior al lanzamiento en 1958 están (desde la izquierda): William H. Pickering, del Laboratorio de Propulsión a Chorro; James A. Van Allen, cuyo instrumento descubrió cinturones de radiación que rodeaban la Tierra; y Wernher von Braun, líder del equipo del ejército estadounidense que construyó el cohete de lanzamiento Juno.

NASA

El esfuerzo de los Estados Unidos se aceleró. Después de un espectacular fracaso en el lanzamiento de Vanguard, televisado en vivo ese diciembre, los funcionarios de Washington dieron el visto bueno a un programa satelital paralelo encabezado por Wernher von Braun, y el Explorer 1 salió a la órbita con éxito el 31 de enero de 1958. Fue seguido el 17 de marzo por Vanguard 1 - que, como solo el cuarto satélite lanzado desde la Tierra, permanece en órbita hoy. Más tarde ese año, el Congreso creó una nueva agencia, la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA), para liderar el incipiente esfuerzo espacial de los Estados Unidos.

Hoy damos por sentado gran parte de lo que siguió al Sputnik 1 al espacio. Pensamos poco en el hecho de que una llamada telefónica desde aquí a la próxima ciudad podría rebotar en un satélite a 22, 400 millas de altura, que unas pocas pulsaciones de teclas pueden convocar instantáneamente una vista satelital en línea de cualquier parte de la Tierra, ese espacio se ha convertido en la plataforma definitiva para observar nuestro universo, o que podemos enviar pequeños vehículos a control remoto para explorar rocas de aspecto extraño en un planeta a 100 millones de millas de distancia.

Y hoy en día, incluso la promesa de vuelos de bajo costo y de rutina al espacio está de vuelta otra vez, pero con una nueva apariencia: una armada de empresarios que creen que el mercado abierto puede ofrecer lo que décadas de burocracia gubernamental no pudieron. Los ansiosos clientes ya han comprado boletos de $ 200, 000 para vuelos de media hora a las franjas del espacio, mientras que los hoteles espaciales e incluso las bases Moon financiadas con fondos privados están tomando forma en tableros de dibujo computarizados.

Huella del Apolo 11

El aterrizaje del Apolo 11 en la Luna el 20 de julio de 1969, todavía es considerado por muchos como el pináculo del logro humano en el espacio hasta la fecha.

NASA

Los primeros 60 años de exploración espacial fueron solo el comienzo desigual de lo que podría ser una expansión gradual y sin fin, solo nuestros primeros paseos alrededor de la manzana después de salir de la cuna de la Tierra. Las décadas venideras sin duda nos enfrentarán con maravillas que aún no podemos imaginar, a medida que exploramos nuestros alrededores cercanos y distantes más profundamente.

Pero siempre quedará algo especial en nuestra memoria humana colectiva sobre los primeros pasos vacilantes realizados en el cosmos que nos rodea. Incluso el lenguaje que usamos, en docenas de palabras y frases, ahora se basa en los A-OK, los nominales y las fallas principales del programa espacial.

A medida que nos esforzamos por comprender el universo en el que vivimos, todos los sistemas desaparecen y la cuenta regresiva acaba de comenzar.


Este ensayo está adaptado de la introducción a Space: 50 Years and Counting, publicada en 2007 por los editores de Sky & Telescope.