La vigilancia muestra el lado caballeroso de los grillos

Los grillos machos no son los brutos no reconstruidos que se supone que son: no intimidan ni hostigan a sus compañeras, sino que se quedan y arriesgan sus propias vidas para protegerlos de los depredadores.

De hecho, la relación parece ser menos una guerra de los sexos y más una asociación mutuamente beneficiosa, según científicos de la Universidad de Exeter.

Haber de imagen: me'nthedogs

Hasta ahora, los investigadores creían que los grillos machos se quedaban después del apareamiento simplemente para evitar que las hembras tomaran más parejas, ya que el último en aparearse con una hembra tiene la mejor oportunidad de fertilizar sus huevos.

Pero al analizar más de 200, 000 horas de video de grillos en la naturaleza, tomados durante tres temporadas de cría, los investigadores han demostrado que esto no es cierto.

No encontraron evidencia de que las mujeres fueran obligadas a quedarse; los machos no obstaculizaron los movimientos de sus compañeros y nunca fueron agresivos hacia ellos. En cambio, tendían a mantenerse más lejos de su madriguera compartida que la hembra, y a luchar contra cualquier macho que se acercara.

El Dr. Rolando Rodríguez-Muñoz es el autor principal del artículo, que se publica en Current Biology. Él dijo:

Nuestros resultados muestran que las relaciones entre los grillos son bastante diferentes de lo que todos habíamos asumido. Parece que el comportamiento de protección de pareja puede evolucionar a través de la cooperación y no solo a través del conflicto entre los sexos.

Los grillos se usan ampliamente como modelo de este comportamiento entre los insectos en general, por lo que el descubrimiento tiene implicaciones mucho más amplias.

Los machos y las hembras solteros corren el mismo riesgo de ser asesinados por los depredadores, en su mayoría aves. Pero cuando un hombre vigila a una mujer, tiende a dejarla huir a su madriguera primero.

Esto casi garantiza su escape: solo una hembra emparejada fue atrapada por una urraca durante las tres temporadas completas, pero aumenta drásticamente el riesgo de que lo coman él mismo. Los investigadores descubrieron que los machos emparejados tenían 3.9 veces más probabilidades de ser asesinados por depredadores que los solteros, mientras que las hembras emparejadas tenían 5.9 veces menos probabilidades.

Además de una mejor protección contra los depredadores, la hembra puede aumentar la contribución de esperma de su macho elegido, que disuade a sus rivales de acosarla. Puede escapar si lo desea, los hombres no pueden obligar a las mujeres a aparearse con ellas, pero la situación le beneficia. A cambio, los machos emparejados se aparean más a menudo y engendran una proporción mucho mayor de las crías de la hembra.

Los investigadores se concentran en un solo prado en el norte de España, que alberga una población de alrededor de 200 grillos de campo (Gryllus campestris) durante la mayoría de las temporadas de cría. Al comienzo de cada temporada, a medida que los grillos emergen como adultos, los científicos buscan en el prado y marcan todas las madrigueras activas que pueden encontrar.

Luego despliegan una batería de 96 cámaras de video infrarrojas, micrófonos y otros sensores para monitorear continuamente todas las madrigueras, manteniendo la vigilancia hasta que todos los grillos hayan muerto al final de la temporada de reproducción.

Los científicos también pegan una pequeña placa numerada en la espalda de cada insecto, lo que les permite reconocerlo fácilmente y rastrear sus actividades. Los grillos también tienen su ADN muestreado, para crear una 'huella digital' única para cada individuo que permite a los científicos identificar cuáles se han criado con éxito cada año.

Lo difícil es ver los videos. Rodriguez-Muñoz hace la mayor parte de esto él mismo. Las cámaras están controladas por seis computadoras; observa las 16 transmisiones de video controladas por una sola computadora simultáneamente a alta velocidad, y señala dónde se puede ver la actividad de cricket. Luego regresa y observa cada instancia a velocidad normal, ingresando los detalles de exactamente cómo se comportan los insectos en una base de datos especialmente diseñada.

Ya pasó por los primeros tres años de filmación (de 2006 a 2008) y ahora está por comenzar a trabajar en 2009. Dijo:

Es un trabajo bastante duro. Probablemente he pasado cerca de un año de mi vida viendo videos de cricket.

Dado que se espera que el experimento continúe durante varios años más y que incluso ahora hay varios años más para superar, hay mucho más por venir. Según el autor autor Profesor Tom Tregenza, también de la Universidad de Exeter:

El metraje que filmamos y pasamos meses analizando nos ha dado una idea de cómo ocurre realmente la selección natural en la naturaleza. Aunque nuestro estudio se centró en una población, es probable que nuestros hallazgos sean aplicables a otras especies en todo el mundo de los insectos e incluso podrían tener relevancia para otros animales. Tal vez las mujeres no están siendo empujadas tanto como pensábamos que eran.

En otras especies, la relación entre los sexos es ciertamente conflictiva. Estos tienden a ser aquellos en los que la hembra no se beneficia de ser custodiada por un macho, y tiene cierta capacidad para resistir esa protección.

Aquí, el apareamiento puede convertirse en una carrera armamentista evolutiva en la que los machos y las hembras intentan burlarse unos de otros, por ejemplo, las hembras pueden querer aparearse con muchos machos para obtener el mejor esperma disponible, mientras que los machos pueden tratar de evitar que otros se apareen con otros. una hembra después de que lo hayan hecho.

Pero esta investigación muestra que otro modelo es posible: si tanto los hombres como las mujeres obtienen algo de un comportamiento, entonces puede desarrollarse en un contexto de cooperación en lugar de competencia entre los sexos.

Hasta ahora, los científicos pensaban que los grillos se ajustaban al primer modelo. Pero los experimentos que respaldaron esta idea tuvieron lugar en áreas pequeñas y cerradas y pueden no haber sido representativos del comportamiento de los insectos en la naturaleza.

Los resultados sugieren que los experimentos de laboratorio deberían complementarse con estudios de campo, aunque Rodríguez-Muñoz dijo que es posible que los grillos salvajes puedan comenzar a comportarse como sus primos en el laboratorio si las condiciones cambian, por ejemplo, si la proporción entre los sexos o el número de depredadores desplazados.