Susan Leal: Reciclar las aguas residuales una forma de combatir la escasez de agua dulce

Obtener suficiente agua dulce es un desafío cada vez mayor en el sur de California, tanto por la creciente población como por los fenómenos climáticos inducidos por el cambio climático, como la sequía.

Eso es según Susan Leal. Es asociada de la Facultad de Ingeniería y Ciencias Aplicadas de la Universidad de Harvard y coautora del libro Running Out of Water . Ella le dijo a EarthSky:

Cuando estábamos investigando soluciones para mejorar el acceso al agua dulce, buscamos soluciones probadas, soluciones que pudieran replicarse en todo el mundo.

Crédito de la imagen: Greg Reigler Photography

Leal dijo que una de esas soluciones es para más lugares para reciclar aguas residuales. En la década de 1990, el Condado de Orange del sur de California bombeaba la mayor parte de su agua dulce desde la parte norte del estado, a cientos de millas de distancia. Los funcionarios de agua del Condado de Orange se dieron cuenta de que esto no era sostenible. Leal dijo:

Lo que decidieron hacer fue reciclar sus propias aguas residuales. Tomaron agua de sus plantas de alcantarillado, y la llevaron a través de un sistema de tratamiento muy complejo, de modo que el agua que producían estaba a un nivel prístino, como el agua destilada. Y luego lo volvieron a poner en sus depósitos subterráneos.

Cuando esa agua brotó nuevamente, localmente, podría tratarse y usarse como cualquier otra agua del grifo, dijo. Eso sigue sucediendo hoy.

Y se ha demostrado que es una bendición maravillosa para el condado: no está en una situación desesperada como algunos de sus condados circundantes.

La misma estrategia se está utilizando a medio mundo de distancia en Singapur, dijo Leal, que tiene un problema similar de escasez de agua y una población en aumento.

Leal habló más sobre las soluciones de acceso de agua dulce para la agricultura, que representa hasta el 70% del uso mundial de agua dulce. Dijo que también existen soluciones de agua viables en lo que respecta a la agricultura: descubrió ajustes realizados en los sistemas de riego en granjas, por ejemplo, que reducen el uso de agua de una granja hasta en un 20 por ciento.

También analizamos soluciones comprobadas en torno a la agricultura. Están disponibles, ya sea para cultivar algodón o arroz. No solo son los cultivos que eliges, sino también la forma en que los cultivas. Y lo que pudimos determinar es que tienen un costo muy bajo, lo que significa que estas soluciones pueden pagarse por sí mismas.

Los hemos visto trabajar, por ejemplo, en el Condado Imperial, también en el sur de California. Alguna vez fue un desierto, se inundó accidentalmente a principios del siglo XX y se convirtió en uno de los grandes valles agrícolas en los Estados Unidos y en el mundo. De hecho, dicen que la mitad de las verduras de invierno en los Estados Unidos provienen de este condado. Y lo que encontraron es que con una tecnología de bajo costo implementada, podrían reducir el uso del agua, por lo que podrían cultivar fácilmente los alimentos con un 10 por ciento menos de agua. Lo que puede no parecer mucho, pero podría significar la diferencia entre tener comida durante tres décadas, en lugar de una.

Le preguntamos a qué se refería cuando dijo "tecnología de bajo costo".

Puede significar poner ciertos tipos de riego por goteo. En el caso de Nebraska, donde pusieron un cierto tipo de sistema de rociadores, usaron cerca de un 20 por ciento menos de agua de lo que hubieran tenido originalmente. Los suministros en sus depósitos de agua subterránea ya estaban disminuyendo.

Crédito de imagen: claramente ambiguo

Una de las cosas más significativas que descubrió al escribir su libro, dijo Leal, es que si bien existen buenas soluciones para los desafíos del agua, no necesariamente se implementan donde deberían estar, a veces porque esas soluciones tienen un costo prohibitivo.

Ella dijo que esto se aplica especialmente a las plantas de tratamiento de aguas residuales, que están teniendo problemas para mantenerse al día con la escorrentía a las alcantarillas por las inundaciones. Ella dijo que las inundaciones están en aumento debido al calentamiento global, que aumenta la frecuencia y la furia de las tormentas.

Las marejadas ciclónicas abruman los sistemas de aguas residuales, por lo que los desechos no pueden tratarse adecuadamente. Y luego, sin el tratamiento adecuado, va a ríos, lagos, bahías y océanos, lo que por supuesto puede causar un problema de salud pública y definitivamente causa un problema con la vida acuática.

Ella dio un ejemplo, explicando los desafíos:

Un ejemplo es si estaba ejecutando un sistema de aguas residuales en la ciudad de Nueva York y tenía que procesar las aguas residuales que salían de Manhattan. Con una tormenta, sus sistemas podrían verse abrumados. Y es posible que tenga que construir un sistema de tratamiento de aguas residuales más grande. Estos sistemas, especialmente para las grandes ciudades, cuestan miles de millones de dólares.

El aumento del nivel del mar es otro problema para las instalaciones de tratamiento de aguas residuales, dijo. Si el agua salada ingresa a estas instalaciones, evita que funcionen correctamente. Leal dijo:

Para las personas que tienen servicios públicos de agua, ya sea en los EE. UU. O en otras partes del mundo, ya no se trata de "¿El cambio climático va a afectar nuestro suministro de agua?", Ahora es el punto de: "Qué ¿Qué tenemos que hacer para adaptarnos a un clima que ha estado cambiando?

Escuche la entrevista de 90 segundos de EarthSky con Susan Leal sobre el reciclaje de aguas residuales como una solución a la escasez de agua dulce (en la parte superior de la página).