Los tiranosaurios adolescentes crecieron el doble de rápido

Tyrannosaurus rex, el carnívoro más grande que jamás haya caminado sobre la Tierra, era aún más grande y más pesado de lo que pensábamos, según una nueva investigación. Y los juveniles deben haber crecido alrededor del doble de rápido de lo que se pensaba.

Imagen en formato: cotoroba

Los científicos del Royal Veterinary College (RVC), la Universidad de Liverpool y el Field Museum de Chicago utilizaron técnicas precisas de escaneo láser para analizar los esqueletos de cuatro grandes T. rex, así como uno que se cree que proviene de un joven tiranosaurio.

Utilizando computadoras para reconstruir la carne circundante, concluyeron que los dinosaurios probablemente crecieron de crías de 10 kg a adultos de siete a nueve toneladas cuando tenían alrededor de 16 años. Eso implica que podrían haber ganado hasta 1790 kg al año. Estudios anteriores estimaron que T. rex adulto pesaba entre cinco y siete toneladas comparativamente esbeltas.

En comparación con los animales modernos, el T. rex adulto era un peso súper pesado, especialmente alrededor de sus ancas y cola, aunque en términos relativos sus piernas eran más musculosas que las de un niño. El profesor John Hutchinson de RVC, especialista en biomecánica evolutiva, es uno de los autores principales del artículo, que aparece en PLoS ONE. Él dijo:

La musculatura total de las extremidades incluso de un adulto T. rex probablemente era relativamente más grande que la de un elefante, rinoceronte o jirafa vivos, en parte debido a sus músculos gigantes de cola y cadera. Sin embargo, sus músculos de la parte inferior de la pierna no eran tan grandes como los de las aves vivas, y esos músculos parecen limitar la velocidad a la que los animales vivos pueden correr. Entonces T. rex todavía no era el animal terrestre más veloz, aunque los juveniles habrían sido relativamente atléticos.

Los dinosaurios más viejos se habrían vuelto relativamente más lentos y menos ágiles a medida que sus cuerpos se volvían más pesados ​​y sus piernas relativamente menos musculosas, y su centro de masa se movía hacia adelante. Es posible que todavía hayan sido capaces de correr más rápido que los jóvenes que alcanzan velocidades de entre 10 y 25 millas (17-40 km) por hora, no muy lejos de las velocidades modernas de carrera humana, pero sus círculos de giro y maniobrabilidad general habrían sido mucho peores que en sus días de ensalada, sin embargo.

Es probable que las nuevas estimaciones del tamaño de T. rex sean más precisas que los esfuerzos anteriores, ya que se basan en escanear con precisión una variedad de esqueletos de T. rex y luego construir modelos informáticos que representen el músculo y la carne que habrían sido necesarios los dinosaurios para ponerse de pie y caminar, en lugar de modelos físicos a escala y ecuaciones derivadas de animales modernos.

Según el autor principal, el Dr. Peter Makovicky, del Museo Field, que alberga 'Sue', uno de los esqueletos de T. rex más grandes y completos jamás descubiertos, y uno de los analizados:

Este estudio subraya el valor de tener muestras completas de diferentes edades, T. rex representa un extremo biológico en ser uno de los bípedos más grandes que jamás haya existido. Poner números en eso requiere acceso a las dimensiones de esqueletos enteros.

T. rex es el único gran dinosaurio carnívoro del cual tenemos suficientes esqueletos, que cubren un rango de edad lo suficientemente amplio, para hacer posible este tipo de análisis. Pero Hutchinson dice que la técnica de escaneo láser se está convirtiendo en una herramienta cada vez más vital para comprender los cuerpos y los estilos de vida de los animales extintos, y que podría aplicarse a muchas otras especies prehistóricas.

Los resultados significan que tendremos que repensar cómo encaja T. rex en su entorno. Los adultos voluminosos pueden haber tenido que enfocarse en diferentes presas y usar diferentes tácticas de caza de las que trabajaron para jóvenes ágiles. Probablemente tuvieron que moverse hacia presas más grandes y lentas, y es posible que comenzaron a usar tácticas más furtivas. Hutchinson dijo:

¿Es posible que un animal tan grande sea un depredador de emboscada? No estamos seguros Ciertamente, habría habido características en el paisaje que podría haber sido capaz de aprovechar. Pero incluso como adulto, T.rex probablemente habría sido lo suficientemente rápido como para atrapar un dinosaurio de pico de pato o Triceratops, que creemos que fueron sus principales presas.

Hutchinson dijo que ahora está haciendo más trabajo relacionado dentro de su especialidad de animales terrestres gigantes, abordando preguntas como por qué los rinocerontes, que pueden saltar y galopar, son mucho más atléticos que los elefantes, que no pueden variar mucho más su velocidad de caminata.

Otro proyecto actual tiene como objetivo reconstruir Ichthyostega, un animal muy temprano de cuatro patas que se cree que fue una de las primeras criaturas que emergió del agua para vivir en tierra firme. Las impresiones anteriores de su construcción se han basado en fósiles bidimensionales aplanados, mientras que el equipo de Hutchinson está utilizando una variedad de herramientas de alta tecnología para escanear esqueletos tridimensionales, incluso partes aún enterradas dentro de la roca. Él piensa que el proyecto cambiará en gran medida nuestras ideas sobre el comportamiento y la apariencia de estos animales. Hutchinson dijo:

Terminamos con un animal que se ve muy diferente de las reconstrucciones anteriores. De hecho, eso es lo que los paleontólogos que aplican las últimas tecnologías de imágenes en 3D encuentran cada vez más con los animales fósiles. ¡Tiempos emocionantes!