Los adolescentes cazan meteoritos. . . Submarino

Los estudiantes y un trineo llamado Starfall están a la caza de meteoritos submarinos, lanzados como un bólido fragmentado sobre el lago Michigan el año pasado.

El 16 de enero de 2018, una racha verde ardiente iluminó el cielo nocturno de Michigan, produciendo una bola de fuego vista en siete estados. A medida que el meteorito se movía a través de la atmósfera de la Tierra, explotó, arrojando escombros hasta que cayó al lago Michigan. Con muchos de sus fragmentos ocultos debajo de las aguas del lago, localizar los fragmentos del meteorito sería un desafío, uno que un grupo de adolescentes de Chicago y un trineo especialmente diseñado llamado "Starfall" se reunieron.

El Planetario Adler de Chicago se asoció con estudiantes de secundaria para construir el trineo denominado "Starfall" para recoger fragmentos de meteoritos del suelo del lago Michigan.
Kyle Sater y Sara Raposo

Casi inmediatamente después de la aparición de la bola de fuego, Christopher Bresky y sus colegas en el Planetario Adler de Chicago comenzaron a diseñar la mejor forma de involucrar a los niños en la recuperación de los fragmentos. El museo ha involucrado a los jóvenes en una miríada de proyectos astronómicos en el pasado, desde controlar la contaminación lumínica en sus vecindarios hasta usar globos para estudiar el eclipse solar total de 2017. Esta vez, están buscando meteoritos submarinos, colaborando con estudiantes locales, el Acuario Shedd y el Museo Field como parte del Proyecto Acuario.

"Se trata de explorar espacios inexplorados y los descubrimientos que conlleva", dice Laura Trouille (Planetario Adler). Trouille presentó el programa de divulgación en curso en la reunión de enero de la American Astronomical Society en Seattle, Washington.

Puñado de agujas en un henar

La primera tarea fue averiguar dónde habían aterrizado los fragmentos de meteorito. Adler se sienta en la orilla del lago Michigan, por lo que la zona de chapoteo estaba literalmente en su patio trasero. Aunque algunos fragmentos tocaron tierra, la posibilidad de que los adolescentes diseñaran un robot para bucear en busca de meteoritos bajo el agua era demasiado atractiva para dejarla pasar. En ese momento, no se conocían cazas sistemáticas de meteoritos bajo el agua, aunque más tarde ese año los investigadores recuperarían fragmentos de la costa del Pacífico.

Dirigidos por Bresky, los miembros del floreciente Proyecto Acuario se comunicaron con Marc Fries, un científico de meteoritos en el Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston, Texas. Fries había escuchado sobre el meteorito a través de las redes sociales solo unas pocas horas después de su salpicadura y había calculado el campo sembrado, la huella donde se podían encontrar los escombros. El seguimiento preciso por satélites meteorológicos le permitió estimar un mapa de cinco millas de meteoritos potenciales.

La pregunta que se avecinaba en la mente de todos era cómo encontrar las piezas debajo de cientos de pies de agua. Solo un puñado de meteoritos se han recuperado bajo el agua, pero Fries dijo que todos eran mucho más grandes de lo que el Proyecto Acuario esperaba encontrar. "Todas eran piedras grandes, todas fueron vistas aterrizando en el agua, y alguien se zambulló tras ellas poco después", dice Fries.

Los fragmentos del meteorito 2018 fueron mucho más pequeños; Trouille estima que la mayoría tendría como máximo un cuarto. Sin embargo, estas pequeñas piezas aún pueden proporcionar información sobre el asteroide padre, dice Fries. Según Trouille, cuando los adolescentes le preguntaron a Fries durante una teleconferencia cómo iban a recuperar los fragmentos, él dijo: "No sé. Vamos a averiguarlo juntos".

Miembros del equipo Acuario
Kyle Sater y Sara Raposo

Para localizar el tesoro escondido, el equipo de Acuario diseñó un trineo magnético, Starfall, que podría arrastrarse detrás de un bote. Construido a partir de piezas estándar, el trineo contiene lo que Trouille describe como un `` batidor '', similar a una batidora de cocina, que sobresale de la parte posterior para remover el sedimento del lago y descubrir los desechos espaciales. Una cámara ayudó a escanear el fondo del lago sin asignar. Lo más importante, el trineo lleva potentes imanes para capturar los fragmentos de meteoritos metálicos.

A lo largo del año, Bresky dice que más de 100 estudiantes han ayudado a diseñar y ejecutar el proceso de recolección en el transcurso de semanas o meses. Varios de ellos pasaron el verano a bordo de un bote, bajando a Starfall en las frías aguas del lago Michigan para múltiples carreras de media milla. La caza estaba en marcha.

Casi desde el momento en que golpeó el agua, Starfall estaba haciendo olas. Cuando la cámara del trineo echó un primer vistazo al fondo del lago Michigan, descubrió una gran cantidad de mejillones invasores en una región que anteriormente se consideraba demasiado pobre en oxígeno para soportarlos. Starfall reveló que los moluscos se habían extendido más de lo previsto. "Hasta donde alcanzaba la vista, había mejillones", dice Trouille.

Mientras tanto, el trineo transportó aproximadamente 20 libras de sedimento del lecho del lago el verano pasado. Los miembros del equipo ahora están en el proceso de clasificar el tesoro. El Proyecto Acuario planea regresar al agua a finales de este año para continuar la caza.

Los adolescentes la enseñanza los adolescentes

Recolectar muestras potenciales de meteoritos fue solo el comienzo. Clasificarlo para encontrar meteoritos lleva mucho más tiempo e involucra a adolescentes, cosmoquímicos, geólogos y astrónomos y la biblioteca local.

"Hay bastante contenido, por lo que estamos pidiendo a los adolescentes de Chicago en las bibliotecas públicas que nos ayuden como científicos de la comunidad en este esfuerzo durante los próximos meses", dice Bresky.

Los equipos de estudiantes trabajaron para construir y desplegar Starfall, así como para examinar los fragmentos que sacó del lago.
Kyle Sater y Sara Raposo

Un grupo central de estudiantes les está enseñando a sus compañeros cómo clasificar los fragmentos para extraer material orgánico y objetos hechos por el hombre que definitivamente no son meteoritos. "Hay una gran cantidad de contenido, cuantos más ojos, mejor", dice Bresky.

Los fragmentos restantes se envían al Field Museum de Chicago, donde se pueden analizar con instrumentos que no se pueden transportar a la biblioteca. Un microscopio de exploración electrónica ayuda a resolver estructuras a pequeña escala, mientras que un espectroscopio Raman ayuda a identificar estructuras moleculares y cristalinas. Algunas piezas pueden arrojarse al ácido para ver si transportan alguna de las partículas resistentes al ácido que pueden estar presentes en los meteoritos.

Hasta el momento, Bresky dice que Acuario ha encontrado "algunos 'maybes duros', pero ninguno 'sí duro' todavía". Sin embargo, él sigue siendo optimista. "La ciencia es un viaje, todos estamos continuamente emocionados por cada parte de este viaje".

Ya sea que el Proyecto Acuario encuentre o no meteoritos, Fries dice que la participación de tantos estudiantes es su mayor éxito. Describe meteoritos y meteoritos como un "aspecto muy personal de la ciencia planetaria". Si bien la mayoría de las personas han visto una estrella fugaz y pueden haber tocado un meteorito, el Proyecto Acuario lleva a los estudiantes más allá de eso.

"Este meteorito no solo es algo que sucedió en el vecindario de los estudiantes, es un misterio y un desafío en el que pueden participar directamente", dice Fries. "Es una experiencia de aprendizaje que permanecerá con ellos por el resto de sus vidas".