Diez millones de estrellas

Imagen vía ESA / CESAR / Wouter van Reeven.

La gota azulada borrosa en esta imagen es Omega Centauri, un cúmulo globular de 10 millones de estrellas a unos 15.800 años luz de la Tierra.

Los cúmulos globulares orbitan la Vía Láctea fuera del disco galáctico. Albergan decenas de miles a millones de estrellas. Estrechamente unidos por la gravedad, los cúmulos globulares permanecen intactos después de 12 mil millones de años. Omega Centauri tiene un diámetro de 230 años luz. Con una masa de 5 millones de soles, Omega Centauri es 10 veces más masivo que un cúmulo globular típico.

Según la Agencia Espacial Europea (ESA), Omega Centauri es un ejemplo perfecto de un cúmulo globular: estrechamente unido por la gravedad, tiene una densidad muy alta de estrellas en su centro y una forma esférica casi perfecta. Adicionalmente:

Al igual que otros cúmulos globulares, Omega Centauri está formado por estrellas muy antiguas y está casi desprovisto de gas y polvo, lo que indica que la formación de estrellas en el cúmulo ha cesado hace mucho tiempo. Sus estrellas tienen una baja proporción de elementos más pesados ​​que el hidrógeno y el helio, lo que indica que se formaron antes en la historia del universo que las estrellas como nuestro sol. Sin embargo, a diferencia de muchos otros cúmulos globulares, no todas las estrellas en Omega Centauri tienen la misma edad y abundancia química, lo que hace que los astrónomos desconcierten la formación y evolución de este cúmulo. Algunos científicos incluso han sugerido que Omega Centauri puede no ser un verdadero cúmulo en absoluto, sino más bien las sobras de una galaxia enana que colisionó con la Vía Láctea.

Omega Centauri también es especial en muchas otras formas, sobre todo por la gran cantidad de estrellas que contiene. Es el cúmulo globular más grande de nuestra galaxia, con aproximadamente 150 años luz de diámetro, y también es el más brillante y masivo de su tipo, sus estrellas tienen una masa combinada de aproximadamente cuatro millones de masas solares.

La imagen de arriba fue capturada por Wouter van Reeven, un ingeniero de software en el Centro Europeo de Astronomía Espacial de la ESA en España, durante su reciente visita a Chile para observar el eclipse solar total de julio de 2019. Desde el Observatorio La Silla de Chile, Omega Centauri estaba en lo alto del cielo, presentando la oportunidad ideal para fotografiarlo. Para crear la composición, Wouter combinó ocho imágenes tomadas con un tiempo de exposición de 10 segundos, siete imágenes de 30 segundos cada una y otras siete imágenes de 60 segundos cada una. Utilizó un telescopio SkyWatcher Esprit 80 ED y una cámara Canon EOS 200D.

Línea inferior: Imagen del cúmulo globular Omega Centauri.

Vía ESA