Las nubes de Magallanes podrían haber sido un trío

Las dos galaxias compañeras más grandes de la Vía Láctea pueden haber sido una vez un trío, pero los nuevos datos del satélite Gaia dejan la historia de los satélites como una pregunta abierta.

Este mosaico de luz visible muestra las Nubes de Magallanes en el contexto del plano de la Vía Láctea.
Axel Mellinger, Central Michigan Univ.

Las Nubes de Magallanes - las dos galaxias más grandes que orbitan la Vía Láctea - son una vista familiar para cualquiera en el hemisferio sur. Ahora, los astrónomos de Australia sugieren que este famoso dúo podría haber sido un trío.

Una colisión entre la Gran Nube de Magallanes (LMC) y un tercer compañero explica una manada de estrellas que supuestamente orbitan en la dirección opuesta al resto de la galaxia, Benjamin Armstrong y Kenji Bekki (Universidad de Australia Occidental) discuten en su estudio, que aparece en los Avisos mensuales del 11 de octubre de la Royal Astronomical Society .

Pero los datos de la nave espacial Gaia de la Agencia Espacial Europea, que se encuentra en una misión de cinco años para trazar las posiciones y velocidades de más de mil millones de estrellas en y alrededor de la Vía Láctea, ya pueden haber estropeado la idea de Un triplete de Magallanes.

¿Un trío galáctico?

Hasta ahora, la historia predominante era que el LMC había despojado a estas estrellas desviadas de la Pequeña Nube de Magallanes (SMC) durante un encuentro cercano. "Tiene sentido, estas dos galaxias interactúan todo el tiempo", dice Armstrong. Además, la abundancia de elementos pesados ​​en estas estrellas es similar a otras estrellas en el SMC. Pero algunos hechos clave no cuadraron del todo.

Un paquete de estrellas que se mueven contra otras estrellas en el LMC requiere que el SMC gire en la dirección opuesta a su rotación. Pero todas las demás huellas de encuentros anteriores, como un tenue puente de gas que une las dos galaxias, implican lo contrario: el SMC debe haber girado en la misma dirección que su rotación.

"Pensamos, tal vez estas [estrellas] vinieron de otra galaxia por completo", dice Armstrong. Para nuestro gran alivio, [ese escenario] funcionó bastante bien.

Él y Bekki realizaron simulaciones por computadora en las que el LMC colisionó con una galaxia enana más pequeña hace entre 3 y 5 mil millones de años. El resultado fue una LMC simulada que se parece mucho a la real de hoy, con una pequeña población de estrellas moviéndose contra las demás.

`` La idea de que el LMC y el SMC han tenido más que interacciones compañeras y potenciales con otras galaxias pequeñas es plausible y probablemente probable '', dice Knut Olsen (Observatorio Nacional de Astronomía Óptica), quien es coautor del artículo de 2011 que informa sobre este bicho raro. estrellas. Señala que varias de las galaxias enanas que se han descubierto en los últimos años en órbita alrededor de la Vía Láctea podrían ser satélites de las Nubes de Magallanes.

Sigue siendo una pregunta abierta

Impresión artística de Gaia mapeando las estrellas de la Vía Láctea.
ESA / ATG medialab; antecedentes: ESO / S. Brunier

Sin embargo, un compañero canibalizado podría no ser necesario después de todo. Olsen ha estado buscando datos sobre estas estrellas de la nave espacial Gaia. `` No hay evidencia de que estén girando en sentido contrario '', dice.

Siempre ha habido debate sobre las estrellas: movimientos verdaderos. Los datos originales midieron solo el componente de las velocidades de las estrellas que apuntaban hacia o lejos de la Tierra, lo que dejó cierta ambigüedad en su movimiento 3D. Gaia agrega otra dimensión al rastrear el movimiento a través del cielo. Y esos datos revelan que las estrellas están realmente orbitando en la misma dirección que el LMC pero en un plano muy inclinado.

Eso no disuade a Armstrong. `` Aunque obviamente no es ideal para nuestra teoría '', dice, `` plantea algunas preguntas fascinantes sobre cómo estas estrellas de alta inclinación comenzaron a girar como tales ''.

De hecho, los astrónomos no entienden completamente esta población estelar. `` No ha habido ningún modelo que pueda explicarlo '', dice Olsen. Lo más cercano, dice, es un escenario propuesto en 2013 por la astrónoma Gurtina Besla y sus colegas en el que las Nubes de Magallanes sufrieron una colisión frontal hace aproximadamente 200 millones de años.

Sin embargo, una tercera nube de Magallanes, aunque potencialmente no es necesaria, es algo que vale la pena considerar, dice Olsen. `` Es este tipo de trabajo y pensamiento imaginativo que ayuda a avanzar en el progreso de la ciencia ''.

Armstrong tiene la misma esperanza. `` Incluso si nuestra teoría no termina siendo aplicable a la LMC, '' él dice, `` nuestro modelo aún debería. . . ayúdenos a comprender la evolución de la galaxia en su conjunto. Y el LMC seguirá siendo un laboratorio destacado para mejorar esa comprensión. Su proximidad ofrece a los investigadores una visión inigualable de cómo las galaxias juegan entre sí. "Al comprender los detalles más finos de cómo las galaxias interactúan y forman galaxias más grandes", dice Armstrong, "obtenemos una imagen mucho más clara de cómo es el universo".