El cierre no bastante del Observatorio de Yerkes

La Universidad de Chicago está finalizando su apoyo al Observatorio Yerkes, un edificio histórico similar a un castillo construido para albergar un gigantesco telescopio, el 1 de octubre. Su futuro sigue sin estar claro.

Observatorio Yerkes
Archivo S&T

El Observatorio Yerkes en Williams Bay, Wisconsin, reducirá significativamente su programación astronómica este verano y cesará las operaciones el 1 de octubre de 2018. Pero Yerkes no se está cerrando, eso sí, solo se está reorganizando.

Para las personas en las comunidades de astronomía y educación, el Observatorio Yerkes tiene una calidad casi mítica. Construido en la década de 1890, es mundialmente famoso por albergar el telescopio refractor más grande del mundo, un gigante de metal de 40 pulgadas de diámetro y 60 pies de largo que pesa más de seis toneladas.

Este monstruo de telescopio tiene el hogar más apropiado: está enjaulado bajo una cúpula gris en la cúspide de un castillo de ladrillo y hormigón adornado con fantasía en el borde de un lago de cristal. Es un lugar que cualquiera que ama la astronomía y la historia, en algún momento de sus vidas, hará una peregrinación para ver.

El telescopio refractor de 40 pies de diámetro y 60 pies de largo en el Observatorio Yerkes.
Archivo S&T

El Departamento de Astronomía y Astrofísica de la Universidad de Chicago ha cumplido una doble función en el funcionamiento del Observatorio Yerkes, donde realiza investigaciones astronómicas al tiempo que fomenta el alcance educativo de la comunidad. Sin embargo, los críticos dijeron que el equipo es demasiado viejo y el clima es demasiado pobre para la investigación, mientras que la ubicación está tan alejada de los centros de población que no puede atraer a un gran número de visitantes.

¿Cuándo se cansaría la Universidad de Chicago de aferrarse a esta reliquia que se encuentra a casi 100 millas y a otro estado?

Mi visita a Yerkes

En el verano de 2005, hice mi propia peregrinación a Yerkes para contemplar el enorme refractor y examinar los detalles ornamentados de la estructura misma. El Dr. Kyle Cudworth, entonces director de Yerkes, fue el guía turístico perfecto.

Cudworth compartió la historia de cómo un astrónomo hábil y hablador, George Ellery Hale, convenció a Charles Yerkes, un hombre de negocios de Chicago cargado de mala reputación, para financiar tanto el telescopio como el observatorio por un valor aproximado de $ 300, 000. (Eso es en la moneda de 1890; sería aproximadamente equivalente a $ 8 millones hoy).

Dedicación del Observatorio Yerkes en 1897.
Archivo S&T

Una de las gárgolas pasando el rato en Yerkes.
Craig Niemi (Director del Observatorio de Cincinnati)

Cudworth también destacó las tallas intrincadas y únicas que se encuentran en cada rincón y grieta del exterior. ¡Diablos, incluso tenía gárgolas colgando sobre los aleros!

Luego entré en el lugar más sagrado: la cúpula del refractor de 40 pulgadas. Mientras miraba hacia el cielo, con la boca abierta, me quedé asombrado de este trabajo de ingeniería. Aunque no es clásico atractivo, el telescopio es industrial, funcional y francamente steampunk.

“¿Cómo miras a través del telescopio?”, Pregunté. "¡Todavía está a 15 pies sobre mí!"

"Aferrarse a algo", advirtió el Dr. Cudworth secamente.

Con solo presionar un botón, un gran motor elevó todo el piso circular hasta el nivel del ocular. No hay que subir escaleras destartaladas para estos astrónomos: llevan el piso al telescopio.

Dejé a Yerkes pensando: "¡Todos necesitan ver este lugar!"

Si solo todos pudieran visitar

El autor, Dean Regas, en el Observatorio Yerkes

El anuncio de reducir las operaciones en Yerkes no es una sentencia de muerte para la querida institución. Las puertas no estarán cerradas el 1 de octubre, y las bolas de demolición aún no comenzarán a derribar las gárgolas. La Universidad de Chicago realmente quiere encontrar una solución para Yerkes: descubrir una manera de hacer que las instalaciones prosperen como museo, centro educativo o atracción turística. Quieren encontrar o crear una organización sin fines de lucro motivada para convertir Yerkes de una instalación de investigación del siglo XX en un hito histórico viable y vibrante. Hay varios modelos en los Estados Unidos sobre cómo se puede lograr esto, incluido mi propio Observatorio de Cincinnati.

Pero ahora el reloj corre. ¿Qué pasará con el observatorio del castillo junto al lago? No te demores Visita hoy