Estas 2 estrellas muertas se giran en minutos

Se han visto dos estrellas muertas que se azotan entre sí cada siete minutos. El nuevo dúo dinámico, oficialmente conocido como ZTF J1539 + 5027, es el segundo par más rápido de estrellas muertas en órbita, llamadas enanas blancas, aún descubierto.

La pareja, ubicada a casi 8, 000 años luz de distancia en la constelación de Boötes, también es el sistema binario eclipsante más rápido, lo que significa que una enana blanca se cruza repetidamente frente a la otra desde nuestro punto de vista.

Los astrónomos del Observatorio Palomar, cerca de San Diego, California, encontraron el par de estrellas usando la Instalación Transitoria Zwicky (ZTF) de Caltech, un estudio del cielo de última generación que escanea rápidamente los cielos nocturnos buscando cualquier cosa que se mueva, parpadee o de lo contrario varía en brillo.

Las estrellas de la pareja recién descubierta orbitan entre sí aproximadamente cada siete minutos. Cuando la estrella más grande y fría pasa frente a la estrella más pequeña y caliente, o la eclipsa, la luz de la estrella más pequeña se bloquea. Para los astrónomos que observan el sistema, la pareja parece desaparecer durante unos 30 segundos durante la fase de eclipse de su órbita.

Concepto artístico del par de enanas blancas en órbita, llamado ZTF J1530 + 5027. Imagen a través de Caltech / IPAC / R. Herir.

Según las observaciones de los astrónomos, cada una de las enanas blancas recién descubiertas es aproximadamente del tamaño de la Tierra, siendo una un poco más pequeña y brillante que la otra, y juntas pesan tanto como nuestro sol. Los dos objetos orbitan muy cerca el uno del otro, a un quinto de la distancia entre la Tierra y la luna; de hecho, las estrellas en órbita encajarían dentro del planeta Saturno. Y se dan vueltas cada siete minutos a velocidades de cientos de kilómetros por segundo.

El estudiante graduado de Caltech, Kevin Burdge, es autor principal de un estudio sobre las estrellas, publicado el 25 de julio de 2019, en la revista Nature . Burdge dijo en un comunicado:

A medida que la estrella más tenue pasa por delante de la más brillante, bloquea la mayor parte de la luz, lo que resulta en el patrón de parpadeo de siete minutos que vemos en los datos de ZTF. La materia se está preparando para derramarse de la enana blanca más grande y liviana sobre la más pequeña y más pesada, lo que eventualmente subsumirá por completo a su compañero más liviano. Hemos visto muchos ejemplos de un tipo de sistema en el que una enana blanca ha sido canibalizada en su mayoría por su compañero, pero rara vez atrapamos estos sistemas, ya que todavía se están fusionando como este.

El equipo de astrónomos vio a la enana blanca con la gran cámara de 576 megapíxeles de ZTF, que escanea rápidamente todo el cielo cada tres noches, y la mayor parte del avión de la Vía Láctea todas las noches. Burdge encontró ZTF J1539 + 5027 ejecutando un programa de computadora que rastreó 10 millones de objetos cósmicos, buscando cambios en un lapso de tres meses. Él dijo:

Este par realmente sobresalió porque la señal se repite muy a menudo y de una manera tan predecible. Las personas no han podido buscar sistemáticamente cosas que cambian en escalas de minutos por minuto antes. ZTF nos permite hacer esto porque su cámara es enorme y puede tomar fotos fácilmente a través del cielo y luego regresar y repetir.

Burke dijo que las enanas blancas comenzaron sus vidas como estrellas como nuestro sol, excepto que estaban unidas como una pareja muy unida. A medida que las estrellas envejecían, se convertían en gigantes rojas, una tras otra. Con el tiempo, las estrellas hinchadas arrojan sus capas externas, dejando atrás dos estrellas muertas: las enanas blancas.

El coautor del estudio Jim Fuller es profesor asistente de astrofísica teórica en Caltech. Él dijo:

A veces, estas enanas blancas binarias se fusionan en una estrella, y otras veces la órbita se ensancha a medida que la enana blanca más clara es triturada gradualmente por la más pesada. No estamos seguros de lo que sucederá en este caso, pero encontrar más de estos sistemas nos dirá con qué frecuencia estas estrellas sobreviven a sus encuentros cercanos.

El equipo dice que el dúo de enanas blancas debería seguir parpadeando en el cielo nocturno durante cien mil años. Incluso los astrónomos aficionados pueden ver la pareja como un punto en el cielo, parpadeando cada siete minutos, con la ayuda de un telescopio de al menos un metro (39 pulgadas) de tamaño.

En pocas palabras: los astrónomos han visto un par de enanas blancas, llamadas ZTF J1539 + 5027, que orbitan entre sí cada 7 minutos. Es el segundo par de estrellas muertas en órbita más rápido visto hasta ahora.

Fuente: descomposición orbital relativista general en un sistema binario eclipsante de siete minutos

Via Caltech