Reingreso remoto de Tiangong 1

La primera estación espacial de China volvió a entrar en la atmósfera de la Tierra sobre el Pacífico Sur después de casi siete años en el espacio.

Imágenes de radar recientes de Tiangong-1 adquiridas por el radar Fraunhofer en Alemania semanas antes de la reentrada.
ESA / Fraunhofer / FHR

Está abajo.

Después de un emocionante fin de semana pasado en órbita, la primera estación espacial de China, Tiangong 1 (chino para "palacio celestial") volvió a entrar en la atmósfera de la Tierra la madrugada del lunes 2 de abril a las 00:16 hora universal, más o menos un minuto, sobre el Pacífico Sur.

El Centro de Operaciones Espaciales Conjuntas del Comando Estratégico de los Estados Unidos enumera la reentrada como ocurrida en la latitud -14 ° S, longitud 164 ° O, 2, 500 millas (4, 000 km) al sur de Hawai y un poco más de 300 millas al este de Samoa Americana. La reentrada ocurrió justo después del mediodía local.

La estación de 8, 5 toneladas y 34 pies de largo fue uno de los objetos más grandes para volver a entrar en los últimos años, pero de ninguna manera fue la más grande: la reentrada de Skylab de 76 toneladas en 1979, por ejemplo, fue un medio sensación. Más recientemente, el satélite UARS de 6 toneladas y la condenada misión rusa de Marte Phobos-Grunt se convirtieron en celebridades de los medios de reentrada. Irónicamente, aunque la reentrada de Tiangong-1 no estaba controlada y podría haber ocurrido en cualquier lugar desde la latitud 43N a 43 S, en realidad aterrizó sorprendentemente cerca de Point Nemo, también conocido como el "cementerio satelital", la ubicación preferida para disposición satelital.

La reentrada parece no haber sido testigo de los ojos humanos. No han aparecido videos o imágenes creíbles de la reentrada, aunque siempre existe la posibilidad de que un barco o avión descarriado haya estado dentro del alcance visual.

Tiangong-1 pasando por Springfield, Vermount en la mañana del 31 de marzo de 2018.
Jim Hendrickson

Lanzado el 29 de septiembre de 2011, desde el Centro Espacial Jiuquan en China, el Tiangong 1 del tamaño de un autobús escolar era pequeño en comparación con la enorme Estación Espacial Internacional. De hecho, siempre hubo un pequeño debate sobre si el módulo de una sola habitación era realmente una estación espacial, o simplemente un objetivo de atraque para que China practicara la entrega y salida de carga automatizada para una estación más grande. Dos misiones tripuladas entregaron a seis astronautas chinos a Tiangong 1 para estancias de dos semanas en 2012 y 2013.

El sucesor de Tiangong 1, Tiangong 2, se lanzó en 2016 y todavía está en órbita. China a menudo guarda silencio sobre sus planes de exploración espacial, por lo que no está claro si volverán a visitar Tiangong 2 o cuándo volverá a entrar. La Agencia Espacial China declaró que volverían a ingresar a Tiangong 1 después de la visita final en 2013. . . y luego lo dejó volver a entrar solo casi cinco años después.

Los pases finales de Tiangong 1 fueron difíciles de ver el pasado fin de semana, aunque los observadores de Nueva Inglaterra a Nueva Zelanda lograron atrapar algunos de sus pases finales antes de que se topara con la fatalidad ardiente. Vi a UARS hace unos años en su órbita final, y puedo dar fe de que fue un motor realmente rápido en comparación con la ISS.

Tiangong 1 del pasado fin de semana en uno de sus pases finales sobre Nueva Zelanda.
Ian Griffin

Predicción y seguimiento de reentrada

La NASA y la Agencia Espacial Europea organizaron una campaña para rastrear la estación espacial china en un esfuerzo por modelar mejor los reingresos futuros. La actividad solar impredecible juega un papel clave, por ejemplo, en la determinación de la altura y la densidad de la atmósfera de la Tierra, que arrastra a los satélites en órbita terrestre baja. Una disminución de la actividad solar, como en la que estamos ahora, a medida que avanzamos hacia el mínimo solar en 2019-2020, significa menos resistencia.

"La actividad solar puede influir dramáticamente en la densidad de la atmósfera superior", dice Holger Krag (ESA-Space Debris Office). "Algún día podremos medir y predecir el comportamiento del objeto, pero la predicción de la actividad solar siempre será ser dificil."

El potente radar de seguimiento e imagen (TIRA) operado por el Instituto Fraunhofer de Alemania para técnicas de radar y física de alta frecuencia se encuentra en Wachtberg, Alemania, y la ESA lo utiliza con frecuencia para rastrear los desechos espaciales.
ESA / Fraunhofer FHR

En las últimas 48 horas previas al reingreso, las predicciones retrocedieron desde mediados del día 1 de abril hasta principios del 2 de abril, con la ubicación de reingreso en gran parte desconocida. La masa exacta de la estación era otra gran incógnita, ya que las "8, 5 toneladas métricas" que se citan a menudo en los medios suponen que aún hay una tonelada de combustible a bordo.

El interés público en la reentrada se disparó justo antes del fin de semana. Vimos que el carnaval habitual de "errores de meteoritos" circulaba por las redes sociales, incluidas imágenes que pretendían ser la reentrada de Tiangong 1, como clips de la reentrada de Mir, Hayabusa e incluso capturas de pantalla de la película Armageddon (!).

Los detectives satélites del sillón también intentaron modelar la reentrada final. Fue interesante ver cómo varias plataformas de seguimiento, tanto aficionados como profesionales, se compararon con la realidad.

"Esta reentrada fue un caso interesante, porque se refería a un objeto con una masa mayor que la mayoría de las reentradas e incluía algunas incógnitas, sobre todo la masa exacta de la estación", dice Marco Langbroek (Universidad de Leiden, Países Bajos).

"Lo que me impresionó al monitorear esta reentrada", agrega Langbroek, "es cuán sensible es el tiempo de reentrada para corregir las estimaciones de la influencia de la actividad solar en el estado de la termosfera de la Tierra, así como para corregir las estimaciones de la resistencia de la nave espacial. experimentando ".

Proyecciones de la reentrada final de Tiangong-1 por el Centro de Operaciones Espaciales Conjuntas del Comando Estratégico de EE. UU., La ESA, la Cooperación Aeroespacial y varios expertos en rastreo satelital versus el punto de reentrada final. Es importante tener en cuenta que las barras de error para todas estas proyecciones se superponen.
Marco Langbroek / Sattrackcam Leiden

¿Qué sigue para China? El actual Reglamento de Tráfico Internacional de Armas restringe a la NASA de intercambiar tecnología con China, lo que hace que China esté notablemente ausente del programa de la Estación Espacial Internacional. En cambio, el programa espacial tripulado de China va solo en órbita terrestre baja. China planea lanzar el núcleo de su estación espacial modular Tianhe 1 ("armonía en los cielos" en chino) el próximo año.


Siga los próximos reingresos en todo el mundo en el sitio web de la Cooperación Aeroespacial.