Tim Otto Roth sobre el uso de datos de Hubble como arte

Los transeúntes en Baltimore, el puerto interior de Maryland, pueden ver actualmente una exhibición al aire libre gratuita creada con datos del telescopio espacial Hubble. Exhibido por primera vez en Venecia, Italia, para el vigésimo cumpleaños del Hubble, From the Distant Past, del artista alemán Tim Otto Roth, utiliza luz láser verde para proyectar datos espectrográficos de Hubble en la fachada de acero corrugado del Maryland Science Center. La exhibición estará en exhibición todas las noches hasta el 18 de octubre de 2011, cuando se trasladará al Planetario Hayden en la ciudad de Nueva York. Roth se reunió con EarthSky para hablar más sobre los espectros y cómo los artistas y los científicos pueden ayudarse mutuamente.

Como surgió este proyecto?

Bueno, la historia comienza en Munich hace dos años, cuando fui invitado como artista invitado en la sede del Observatorio Europeo Austral en Garching, cerca de Munich, que opera los telescopios europeos en Chile. Allí, me reuní con Bob Fosbury, que en ese momento era jefe de la Instalación Europea de Coordinación del Telescopio Espacial Hubble. Tuvimos largas conversaciones, especialmente sobre el fenómeno del color, y desarrollamos una primera idea de un proyecto. Entonces Bob volvió a mí en mayo del año pasado, preparando la Conferencia Jubileo durante 20 años del Telescopio Espacial Hubble en Venecia, preguntándome si tendría una idea para un proyecto al aire libre en Venecia paralelo a la conferencia. De mis conversaciones anteriores, sabía lo esencial que son los colores para los astrónomos. Aquí entran en juego los espectros, que se crean descomponiendo la luz de un objeto celeste con la ayuda de un prisma o una rejilla de difracción en sus colores constituyentes.

Mi idea era simplemente tomar estos diagramas ondulados de intensidades de luz y proyectarlos en la fachada del Palazzo Cavalli-Franchetti en Venecia, donde se celebró la conferencia. Las cosas fueron muy rápido. En junio tomamos un vuelo para obtener una vista previa del sitio. Entonces las cosas estaban en camino y comenzamos a mostrarlo durante un mes desde mediados de septiembre hasta mediados de octubre. Mucha gente de Estados Unidos vino a la conferencia y surgió la idea de por qué no llevar este proyecto al Nuevo Mundo. Y es por eso que estoy sentado aquí ahora.

Exposición del artista alemán Tim Otto Roth - Del pasado distante - en exhibición en Venecia. Haber de imagen: Bob Fosbury

¿Cuánto sabía sobre Hubble, la forma en que toma fotografías y la forma en que funcionan sus instrumentos, antes de involucrarse en este proyecto?

Estoy un poco familiarizado con algunas herramientas astronómicas básicas. Sabía que el Hubble es genial para hacer astronomía en el espacio más allá de la atmósfera, y también para hacer observaciones de exposición a largo plazo. Entonces, esta es la razón por la cual Hubble está predestinado a buscar fuentes muy distantes y rastros del universo primordial. Esto es lo que estamos mostrando ahora en el puerto interior: espectros como huellas de colores del universo primitivo.

De ahí viene el nombre del pasado distante, ¿verdad?

Exactamente. Significa objetos muy distantes en una etapa muy temprana del universo.

¿Su experiencia es principalmente en arte, ciencia o ambas?

Bueno, siempre tuve afinidad con las ciencias. También llegué muy tarde a las artes. Fue la fotografía lo que me llevó a postular en una academia de arte. Antes de eso, estudié filosofía y política durante un año, algo muy diferente. Fue más este pensamiento filosófico el que también me mantuvo pensando en una de mis preguntas de manejo: qué hace que una imagen; ¿Y qué hace una imagen hoy con respecto a las nuevas tecnologías de imagen? En la academia obtuve una educación que tiene mucho que ver con la materialidad de las imágenes. Aprendí varias tecnologías fotográficas comenzando con el cuarto oscuro en blanco y negro. También investigué sobre procesos fotográficos históricos del siglo XIX, construyendo nuestras propias emulsiones. A mediados de la década de 1990 también surgieron las nuevas cámaras digitales basadas en CCD, por lo que este fue un momento interesante.

Por lo tanto, vengo de un fondo filosófico pero también muy material, cuestionando lo que hace una imagen.

Y Hubble es una forma completamente diferente de mirar imágenes.

En cierto modo, sí. Bueno, lo que me interesa como artista en Hubble no son imágenes de algunas nubes. Estoy realmente interesado en vistas profundas de los objetos más distantes donde tienes más de estas ruidosas imágenes pixeladas. Quiero ver más, no lo que es visible, sino cuáles son realmente los límites de la visión contemporánea. Y eso es lo que hacemos en el puerto interior. Pero no estamos mostrando imágenes allí, estamos mostrando la luz estelar descompuesta temprana.

Hablemos un poco sobre los espectros. ¿Cuál fue su proceso para crear las imágenes reales que ve ahora?

From the Distant Past abrió en el Maryland Science Center el domingo 25 de septiembre. Crédito de la imagen: NASA, ESA, T. Roth y STScI

Bueno, en primer lugar, un espectro es un diagrama de la distribución de color de la luz dispersa. Normalmente, si dispersas la luz solar, obtendrás una distribución bastante uniforme de los colores. Pero si pones una hendidura antes de tu prisma y miras con mucho cuidado un espectro, verás algunos huecos, algunas barras negras. Josef Fraunhofer descubrió en 1814 cientos de estas líneas en un espectro solar. Esto fue una cesura [punto de inflexión], porque antes pensabas que el espectro es continuo. La gente todavía estaba desconcertada por el descubrimiento de Fraunhofer durante unos 50 años, descifrando el secreto de estas líneas. Finalmente, el químico Gustav Kirchoff reveló la naturaleza de estas líneas como una especie de huella digital de elementos. Lo que finalmente hace el diagrama espectral es solo mostrar las intensidades de la luz en ciertas longitudes de onda.

Creo que el mayor logro del alcance del Hubble es que comunicaron a las personas que el cielo no es blanco y negro. Muchos objetos celestes tienen color. El problema es que si miras a simple vista el cielo nocturno, nuestros sensores de color no son lo suficientemente sensibles como para que esta débil luz celestial vea el color. Pero si mira a través de un telescopio, la luz se amplifica y comienza a ver que algunos de los objetos tienen un ligero tinte.

Esto es lo que ha intrigado a los científicos, especialmente desde el siglo XVIII. Entonces comenzaron, por ejemplo, a descubrir que hay estrellas que cambian de color.

Finalmente la espectroscopía entra en juego. Los espectros son una forma completamente nueva de acceder al color y hacer una descripción exacta de un color. Creo que esto es fascinante. Desde el punto de vista de un artista, es un enfoque muy conceptual, cómo formalizar el color.

Estás visualizando algo que no es realmente visual.

Este es otro problema. Los espectros son visibles, pero no son visualizaciones, porque en una visualización siempre se interpreta algo. Pero los espectros son solo un efecto físico. Una línea verde nunca aparece en la parte roja de un espectro. Si un elemento se excita a la misma presión y temperatura, las líneas espectrales siempre aparecen en el mismo lugar. El concepto de espectros como representación visual realmente no se ha explorado tanto en estudios de imágenes. Solo hay unas pocas publicaciones al respecto. Y casi no se hace nada al respecto en las artes. Esto es realmente bastante desconcertante, porque hay muchas obras en las artes que tratan con espectros continuos en el sentido de arcoíris, pero no con estos espectros no continuos que puedes ver simplemente sosteniendo un CD-ROM debajo de una lámpara fluorescente.

¿Y los artistas aún no se han aventurado por ahí?

Aunque el color era un gran tema del arte del siglo XX, estoy tan asombrado que nadie miró lo que sucede exactamente cuando la luz pasa por un prisma. Aquí las artes están 200 años atrás, sin trascender el pensamiento goetheano. Goethe fue un gran observador y desarrolló su propia teoría del color. Con su sistema, puede mezclar colores tanto para imprimir como para proyecciones de color. Pero no puedes explicar estas líneas en los espectros. Así que creo que hay que cambiar algo aquí.

Hay muchas posibilidades para el arte allí.

Si por su puesto. Por eso soy tan positivo. El arte en el siglo XX desarrolló una forma muy conceptual de abordar las cosas. El arte conceptual se jugó de manera muy reducida con letras, números y representaciones pictóricas. Pero también tuviste este movimiento en la pintura, enfocando cómo afectar a las personas solo por el color. En cierto modo, estos dos enfoques se están uniendo en espectros.

Tim Otto Roth. Haber de imagen: Ahmed Nabil / Bibliotheca Alexandrina

¿Podemos hablar sobre la relación entre la ciencia y el arte, y por qué estás interesado en unir esos dos?

Las artes visuales siempre han tratado la cuestión de qué hace una imagen y han explorado el fenómeno del color. Entonces estas dos grandes preguntas me llevaron a las ciencias. Con respecto a las imágenes tecnológicas, siento que puedo obtener más respuestas a estas preguntas discutiéndolas con los científicos. Es por eso que estoy interesado en un diálogo con los científicos, y casi todos mis proyectos son proyectos no científicos, sino colaboraciones con científicos.

Estás aprendiendo más sobre los aspectos tecnológicos de las imágenes que estás haciendo.

Bueno, cada imagen comprende tecnología: tiene un entorno 3D que se traduce en el plano de la imagen 2D. El historiador del arte Ernst Gombrich dijo que cada imagen es una traducción, porque también debe reducir la paleta de colores y la escala del negro al blanco. Pero no demostró esa reducción de traducción con imágenes astronómicas; lo hizo con la pintura de paisajes inglesa del siglo XVIII. Creo que este ejemplo muestra que hay preguntas similares que tenemos también en el arte y la ciencia. Es solo que los artistas y los científicos necesitan sentarse en la misma mesa y discutir cosas, y creo que el resultado puede ser un diálogo muy interesante.

En la inauguración de la exposición, hablamos sobre la divulgación y la divulgación del arte en público para que todos lo vean. ¿Eso es algo que te interesa? ¿Para inspirar a la gente a sentir curiosidad por el Hubble?

Estoy interesado por razones conceptuales, no solo para trabajar con cualquier espectro sino para trabajar con un tipo especial de espectro de Hubble que muestra la información de la luz de los objetos celestes más distantes. Lo que me interesa es esta caminata en el límite inherente de la visibilidad. La segunda cosa también es cómo mediar esto: creo que correr tal cosa en un gran muro público es mucho más genial que tener esto cerrado en el cubo blanco, solo imagínense viendo esta ola verde confinada dentro de las paredes de una galería o museo. El otro efecto es que tienes un público mucho más grande. Y también puedes jugar con el público: mi proyecto funciona por la sencilla razón de que las personas asocian estos patrones de ondas verdes con patrones de ondas de sus propios cuerpos. ¿Es eso un latido del corazón? ¿Es eso una onda cerebral? Es interesante cómo puedes jugar con estos patrones.

Y como has visto, no le estamos diciendo a las personas de inmediato lo que están viendo. Solo tenemos dos carteles con información en el cristal de la ventana. Así que estos no son los procedimientos clásicos de divulgación. Simplemente dejamos las cosas más abiertas.

¿Tienes alguna idea sobre el estado de la astronomía hoy?

Lo que sucedió en los últimos 20 años en astronomía es simplemente genial. Surgieron muchas instalaciones astronómicas nuevas, Hubble u otros telescopios espaciales que exploraban en la infrarroja, la longitud de onda de rayos X o la radiación cósmica de fondo de microondas. Hubo tantos descubrimientos que realmente te dejaron boquiabierto. Es una explosión de conocimiento no solo en cantidad sino también en calidad. En consecuencia, nuestra concepción del universo cambió mucho en los últimos 20 años y esto es fascinante vivir en este momento. Lo que observo es cómo se fusionan las cosas y cómo los astrónomos se enfrentan a diferentes cosas, ya que la astronomía óptica y de rayos X se unen ahora.

¿Algo más que quisieras abordar?

Lo que estoy usando aquí para el proyecto es un enfoque bastante minimalista en la programación. Desechamos todo este gran marco comercial de software láser y solo usamos un láser con dos espejos como una especie de oscilógrafo, que muestra solo los espectros. Solo tenemos un conjunto de datos de un par de coordenadas para los puntos espectrales. Hay una mesa muy pequeña que traducimos en algunos puntos en la pared que escanea el láser, y eso es todo. Al principio, la compañía de láser estaba un poco desconcertada sobre lo que estamos haciendo. No hay una interfaz visual real, sino solo código. Sin embargo, este enfoque purista es, en cierto modo, la consecuencia del proyecto.

¿Qué esperas que la gente vea cuando miren la pared? ¿Qué esperas que piense la gente?

Lo que quiero tener es que las personas se vean afectadas y atraídas por él, lo que aumenta su interés. Creo que esas son las únicas expectativas que tengo. El punto es mostrar que la astronomía es mucho más que solo mostrar imágenes bonitas. Creo que esa es también la intención de cada astrónomo, no solo de asociarse como productores de imágenes bonitas. Hay mucho más allá.