Hoy en ciencia: lanzamiento de Explorer 1

William Pickering, James Van Allen y el científico alemán Wernher von Braun (de izquierda a derecha) sostienen un modelo del primer satélite estadounidense Explorer 1. Esto fue tomado después del exitoso lanzamiento del satélite el 31 de enero de 1958 por un Júpiter C cohete en Cabo Cañaveral, Florida. Imagen vía NASA Explorer 1 Gallery.

31 de enero de 1958. Este es el 60 aniversario del lanzamiento del Explorer 1, el primer satélite de EE. UU. Marca el primer paso al espacio por parte de los Estados Unidos. La NASA está apoyando eventos en Florida, California y Washington, DC, para conmemorar el 60 aniversario del lanzamiento.

Haga clic para obtener más información sobre los eventos de la NASA que celebran 60 años en el espacio.

Explorer 1 era pequeño. Pesaba solo 30 libras (14 kilogramos) y medía poco menos de 7 pies de largo (203 cm). Le tomó 114.8 minutos completar una órbita de la Tierra, y por lo tanto completó 12.54 órbitas por día. Explorer 1 también fue el primer satélite en llevar a cabo un experimento científico: un detector de rayos cósmicos diseñado para tomar medidas de radiación en el espacio cerca de la Tierra. Los datos del Explorer 1 llevaron a la hipótesis de Van Allen, que luego se confirmó que era cierta, de los cinturones de radiación de Van Allen.

Rusia lanzó el Sputnik 1, el primer satélite artificial del mundo, el 4 de octubre de 1957. El Explorador 1 fue lanzado en respuesta rápida por los EE. UU. Fue diseñado y construido en menos de tres meses en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) por William Hayward Pickering. Pickering fue el director de JPL durante 22 años hasta su retiro en 1976. Él y su grupo construyeron y operaron el satélite.

Su impacto fue enorme y ayudó a estimular lo que se convertiría en una carrera espacial total.

Un nuevo sitio web de la NASA está disponible para proporcionar al público información histórica sobre Explorer 1. El sitio contiene imágenes de archivo y una línea de tiempo interactiva de las primeras novedades de la ciencia espacial estadounidense:

https://go.nasa.gov/Explorer1

Las imágenes de alta resolución y las entrevistas relacionadas con el lanzamiento de Explorer 1 y las seis décadas de misiones de ciencia espacial de Estados Unidos están disponibles para descargar en:

https://explorer1.jpl.nasa.gov/media

Gracias a los esfuerzos combinados de JPL y la Agencia de Misiles Balísticos del Ejército, el Explorer 1 se lanzó desde Cabo Cañaveral, Florida, el 31 de enero de 1958. Hubo una espera mordaz antes de que las estaciones de rastreo confirmaran que el Explorer 1 había entrado con éxito en órbita alrededor de la Tierra. Con el lanzamiento de Explorer 1, Estados Unidos entró oficialmente en la era espacial. Imagen y leyenda vía NASA.

Explorer 1 se lanzó con un cohete Jupiter C proporcionado por la Agencia de Misiles Balísticos del Ejército de EE. UU. Bajo la guía del reconocido científico de cohetes Wernher von Braun. Trabajó para los nazis durante la Segunda Guerra Mundial, pero luego comenzó a trabajar para los Estados Unidos. También trabajó en el programa Apolo diseñando Saturno V, el gigantesco cohete que finalmente envió personas a la luna.

El experimento científico en el cohete fue un detector de rayos cósmicos, construido por James Van Allen de la Universidad de Iowa. El detector midió niveles de radiación mucho más bajos de lo previsto. En respuesta, Van Allen especuló que el detector no funcionaba correctamente debido a la radiación muy fuerte de partículas cargadas atrapadas en el campo magnético de la Tierra. Esta idea ha sido considerada hace mucho tiempo por otros científicos como Kristian Birkeland y Carl Stoermer.

Otro satélite, Explorer 3, enviado solo dos meses después (después de que Explorer 2 falló), trajo cintas con más evidencia para respaldar la especulación de Van Allen. Posteriormente se lanzaron Explorer 4 y otras sondas con el único propósito de mapear lo que ahora se llama cinturones de radiación Van Allen. En 1958, se descubrieron dos cinturones de radiación principales. Las sondas de Van Allen descubrieron un tercer cinturón de radiación a fines de 2012.

Ahora sabemos que los cinturones de radiación son bastante comunes: otros planetas de nuestro sistema solar, Júpiter, Saturno y Urano, por ejemplo, también tienen cinturones de radiación similares a los de la Tierra. En términos generales, la radiación espacial representa un riesgo tanto para los astronautas como para las naves espaciales.

Haga clic para escuchar de la NASA por qué la radiación espacial no detendrá la exploración espacial humana.

Cinturones de radiación Van Allen. Imagen vía NASA.

Explorer 1 orbitó la Tierra durante algunos meses. Envió sus últimos datos el 23 de mayo de 1958 y fue incinerado por la atmósfera de la Tierra el 31 de marzo de 1970. Hizo más de 58, 000 órbitas de la Tierra en su vida.

En pocas palabras: Estados Unidos lanzó el Explorer 1 el 31 de enero de 1958. Fue el primer paso de Estados Unidos al espacio y ayudó a impulsar la carrera espacial con Rusia. También condujo al descubrimiento de los cinturones de radiación de Van Allen, bandas de partículas cargadas atrapadas en el campo magnético de la Tierra.