Hoy en ciencia: Voyager 2 conoció a Urano

¡Adiós, Urano! Imagen adquirida por Voyager 2 después de pasar por el planeta, a través de la NASA.

24 de enero de 1986. En esta fecha, la nave espacial Voyager 2 hizo su aproximación más cercana al planeta Urano, pasando 50, 600 millas (81, 500 km) de las nubes del planeta. Era lo más cercano que alguna nave terrenal había llegado jamás; de hecho, incluso hoy, Voyager 2 sigue siendo el único visitante terrenal de Urano. Cuando la Voyager 2 pasó a Urano, envió miles de imágenes y otros datos científicos, lo que permitió a los científicos hacer muchos descubrimientos sobre Urano y sus lunas.

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La Voyager 2 se lanzó el 20 de agosto de 1977. La sonda voló cerca de Júpiter en 1979 y Saturno en 1981. El viaje a Urano tomó mucho más tiempo, nueve años desde su lanzamiento en 1977 hasta el sobrevuelo de Urano. ¡Voyager 2 nos envió mucha información nueva! Por ejemplo, la sonda detectó 10 lunas nuevas, para un total de 15 lunas conocidas en ese momento (hoy sabemos 27).

La más grande de las 10 lunas recién descubiertas fue Puck, con un diámetro de casi 100 millas (150 km). Es la mayor de las lunas menores de Urano.

Ver más grande. El | Little Puck, la mayor de las pequeñas lunas de Urano, vista por la Voyager 2. Imagen vía NASA.

La Voyager 2 también tomó fotos de las lunas que ya conocíamos y reveló su increíble geología. Por ejemplo, la última luna de Urano que se descubrió antes de la llegada de la Voyager 2 fue Miranda. Gerard Kuiper lo había descubierto desde la Tierra desde 1948.

Gracias a Voyager 2, vimos a Miranda mucho más claramente. De hecho, tomó el apodo de la luna de Frankenstein por su extraña apariencia.

Aprende más sobre las muchas lunas de Urano.

Observe las características agudas y diversas de Miranda. Observe cómo se ve como una amalgamación de partes y piezas. Por lo tanto, Frankenstein luna! Imagen de Voyager 2 vía NASA / JPL-Caltech.

Se había descubierto desde la Tierra que Urano, como Saturno, tiene anillos. La Voyager 2 examinó los anillos de Urano y descubrió 2 nuevos, lo que elevó el número total de anillos a 11. Hoy en día, hay 13 anillos conocidos.

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La Voyager 2 adquirió esta imagen de los anillos de Urano el 21 de enero de 1986, a una distancia de 2.5 millones de millas (4.1 millones de kilómetros). Imagen vía NASA.

Anillos en color sólido y órbitas de lunas en líneas punteadas. Imagen de Ruslik0 a través de Wikimedia Commons.

La Voyager 2 también descubrió la presencia de un campo magnético alrededor de Urano. Este descubrimiento llevó a los científicos a creer que las locas estaciones del planeta no son la peor consecuencia de la inclinación única del planeta. Debido a la inclinación del planeta, el campo magnético también está inclinado a 59 grados del eje de rotación. En otras palabras, los polos rotacional y magnético están tan separados que una brújula sería inútil. ¡Esto crea un campo magnético muy no uniforme que puede variar hasta 10 veces!

La sonda también descubrió que Urano tiene cinturones de radiación similares a los de Saturno en intensidad. La Tierra también tiene cinturones de radiación con los dos principales que se conocen como los cinturones de Van Allen.

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La atmósfera azul pálido de Urano se debe a la presencia de metano. Imagen de Voyager 2 a través de la NASA.

Y Voyager 2 estudió la composición de la atmósfera de Urano. Descubrió que su atmósfera es muy similar a la de los otros gigantes gaseosos y está compuesta principalmente de hidrógeno y helio. El interior del planeta contiene gases más volátiles como metano, amoníaco y agua. De hecho, el metano es responsable del color verde azulado del planeta, ya que absorbe la luz de longitudes de onda más largas (rojo).

Y así, la Voyager 2 aumentó enormemente nuestro conocimiento de Urano ... y luego dejó atrás este mundo.

Por cierto, Urano fue descubierto por accidente por William Herschel en 1781. Está en promedio a 19.8 unidades astronómicas (UA) del sol. A Urano también se le llama a veces "el planeta lateral" debido a su gran inclinación de 98 grados. ¡Esto significa que el ecuador del planeta es casi perpendicular a su órbita! Los astrónomos todavía están tratando de explicar qué causó esta inclinación loca con muchas teorías diferentes. Dado que "la inclinación axial es la razón de la temporada", Urano tiene quizás el patrón estacional más interesante del sistema solar.

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En pocas palabras: Voyager 2 barrió más cerca de Urano el 24 de enero de 1986.