Ultima Thule visto en detalle

Aquí está la imagen más detallada hasta el momento de Ultima Thule, un objeto del Cinturón de Kuiper, a unos 4 mil millones de millas de nuestro sol, a través de New Horizons. La nave espacial lo capturó a las 05:01 UTC del 1 de enero de 2019, solo 30 minutos antes de la aproximación más cercana, desde un rango de 18, 000 millas (28, 000 km). Imagen vía NASA / Johns Hopkins / SwRI.

Los científicos ahora han lanzado una imagen más detallada de Ultima Thule, el objeto del Cinturón de Kuiper visitado por la nave espacial New Horizons en el Día de Año Nuevo 2019. (Cómo pronunciar Ultima Thule: UL-ti-ma THOO-lee). Es el objeto más distante. aún visitado, y el único objeto del Cinturón de Kuiper visto hasta ahora, por una nave espacial terrenal. New Horizons capturó las imágenes desde cerca de 17, 000 millas (27, 000 km) al acercarse. Revelan que Ultima Thule es un "contacto binario", que consta de dos esferas conectadas. De extremo a extremo, ahora se sabe que este pequeño mundo mide 19 millas (31 km) de longitud, dijo el equipo científico. El equipo ha denominado la esfera más grande Ultima (12 millas / 19 km de ancho) y la esfera más pequeña Thule (9 millas / 14 km de ancho).

El equipo dice que las dos esferas probablemente se unieron tan pronto como el 99 por ciento del camino de regreso a la formación del sistema solar, colisionando no más rápido que dos autos en un guardabarros.

New Horizons pasó a Ultima Thule en el Cinturón de Kuiper el 1 de enero de 2019 a las 06:33 UTC (12:33 a.m.EST; traduzca a su zona horaria).

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Las señales que confirmaban que la nave espacial había sobrevivido al encuentro y había llenado sus grabadoras digitales con datos científicos sobre Ultima Thule llegaron al centro de operaciones de la misión en el Laboratorio de Física Aplicada de Johns Hopkins en Laurel, Maryland, casi exactamente 10 horas después, a las 14:29 UTC (10: 29 am EST).

New Horizons tardó tanto en enviar sus datos desde este objeto distante, a unos cuatro mil millones de millas de nuestro sol.

Los miembros del equipo de New Horizons esperan una señal de New Horizons, en el Centro de Operaciones de Misión del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Maryland, el 1 de enero de 2019. Foto vía NASA Flickr / Bill Ingalls.

El camino de New Horizons lo llevó a unas 2.200 millas (3.500 km) de Ultima Thule (que, por cierto, se designó oficialmente como MU69 2014). La decisión de tomar ese camino, en lugar de un desvío para evitar peligros que lo hubiera empujado tres veces más lejos, se tomó tan recientemente como a mediados de diciembre. Los científicos espaciales tomaron la decisión solo después de que las observaciones de New Horizons revelaron que no había anillos, ni lunas pequeñas, ni peligros potenciales, en las proximidades de Ultima Thule.

Aún así, los científicos espaciales no podían estar seguros de que la nave espacial sobreviviera al encuentro. Parecían tensos a veces mientras esperaban noticias de los diversos sistemas de la nave espacial. Luego, uno por uno, todos fueron confirmados como saludables y el estado de ánimo se volvió jubiloso.

New Horizons continuará descargando imágenes y otros datos en los próximos días y meses, completando la devolución de todos los datos científicos durante los próximos 20 meses.

El investigador principal de New Horizons, Alan Stern, del centro, celebra con los escolares en el momento en que se planeó que la nave espacial alcanzara su enfoque más cercano al objeto del Cinturón de Kuiper Ultima Thule, el martes 1 de enero de 2019, en el Laboratorio de Física Aplicada (APL) de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland. Foto vía NASA Flickr / Bill Ingalls.

El investigador principal Alan Stern, del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado, dijo:

New Horizons funcionó según lo planeado hoy, realizando la exploración más lejana de cualquier mundo en la historia ... Los datos que tenemos se ven fantásticos y ya estamos aprendiendo acerca de Ultima de cerca. ¡A partir de aquí, los datos serán cada vez mejores!

Antes del encuentro, los científicos habían estado desconcertados por la luz reflejada por Ultima Thule. La nave espacial había estado tomando cientos de imágenes para medir el brillo de Ultima, pero esas mediciones recientes parecían estar en desacuerdo con una observación de 2017, realizada cuando Ultima Thule cubrió (ocultó) una estrella como se ve desde la Tierra. En 2017, según los datos de ocultación, los científicos pensaron que Ultima Thule podría no ser uno, sino dos cuerpos orbitando uno alrededor del otro. Si no hay dos objetos allí, dijo el equipo científico en 2017, entonces este pequeño objeto del Cinturón de Kuiper podría tener una forma alargada pronunciada .

Y de hecho su forma es alargada. Los datos de sobrevuelo ya han resuelto uno de los misterios de Ultima, mostrando que el objeto del Cinturón de Kuiper está girando como una hélice con el eje apuntando aproximadamente hacia Nuevos Horizontes. Esto explica por qué, en imágenes anteriores tomadas antes de que Ultima se resolviera, su brillo no parecía variar a medida que giraba.

El equipo aún no ha determinado el período de rotación de Ultima Thule.

Cuando los datos científicos comenzaron su regreso inicial a la Tierra, los miembros del equipo de la misión y el liderazgo se deleitaron con la emoción de la primera exploración de esta región distante del espacio. El Director del Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins, Ralph Semmel, comentó:

New Horizons ocupa un lugar querido en nuestros corazones como un pequeño explorador intrépido y persistente, así como un gran fotógrafo. Este sobrevuelo marca la primera vez para todos nosotros, APL, NASA, la nación y el mundo, y es un gran crédito para el audaz equipo de científicos e ingenieros que nos trajeron a este punto.

Ahora, casi 13 años después del lanzamiento de New Horizons, los científicos dicen que la nave espacial continuará su exploración del Cinturón de Kuiper hasta al menos 2021. Los miembros del equipo planean proponer más exploración del Cinturón de Kuiper.

Así, el Año Nuevo ha traído consigo un par de nuevos registros espaciales asombrosos. El 31 de diciembre, la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA entró con éxito en órbita alrededor del cuerpo espacial más pequeño que se haya alcanzado, un asteroide cercano a la Tierra llamado Bennu. Solo unas horas más tarde, en las primeras horas del día de Año Nuevo, según los relojes en las Américas, la nave espacial New Horizons, también una nave de la NASA, lanzada desde la Tierra en 2006 y famosa en 2015 por su encuentro único en la vida con Plutón: volvió a hacer historia con el encuentro de naves espaciales más distantes hasta la fecha.

A la izquierda, un compuesto de 2 imágenes sin procesar tomadas a través de New Horizons y lanzadas el día de Año Nuevo. Ultima Thule tiene 19 millas (31 km) de largo por 12 millas (19 km) de ancho (a través de la esfera más grande). A la derecha, un concepto artístico de Ultima Thule que muestra la dirección de su eje de giro, indicado por las flechas. Imagen vía NASA / JHUAPL / SwRI; bosquejo cortesía de James Tuttle Keane.

La secuencia de 3 imágenes sin procesar, recibidas el 31 de diciembre de 2018 y tomadas por la cámara LORRI a bordo de New Horizons a 70 y 85 minutos de diferencia, ilustra la rotación de Ultima Thule. Imagen vía NASA / JHUAPL / SwRI.

En pocas palabras: desde que se encontró con Plutón en 2015, New Horizons se ha ido hacia afuera. Ahora ha sobrevivido un barrido más allá de su próximo objetivo, Ultima Thule, el objeto más distante visitado por una nave espacial desde la Tierra. Las imágenes de New Horizons de Ultima Thule revelan que es un "contacto binario", creado cuando dos pequeños cuerpos helados en el sistema solar temprano se unieron.

Via Johns Hopkins