Video: Persiguiendo demonios del polvo

Los científicos vuelan drones cargados de instrumentos a través de torbellinos en la Tierra para comprender mejor a sus contrapartes en otros mundos del sistema solar.

Investigación del diablo del polvo en el desierto de Alvord, en el este de Oregon
J. Kelly / B. Jackson

Los demonios del polvo son una ocurrencia diaria en Marte, pero los científicos aún no entienden completamente cómo estos torbellinos macabros levantan el polvo de la superficie del Planeta Rojo. Para obtener una idea, Brian Jackson (Universidad Estatal de Boise) y sus colegas están volando drones a través de demonios de polvo aquí en la Tierra.

Han elegido el desierto de Alvord, en el sureste de Oregón, un lecho seco del lago donde se acumulan depósitos de limo para crear las condiciones ideales para el polvo. Este video es de una cámara a bordo de uno de sus vuelos, comenzando en medio del torbellino.

Puedes ver cómo el dron lucha por adaptarse a las condiciones. Pruebas como esta indican que la presión del aire cae dentro del demonio del polvo, informó Jackson el 19 de septiembre en la reunión conjunta del Congreso Europeo de Ciencia Planetaria y la División AAS de Ciencias Planetarias en Ginebra, Suiza. (De ahí que el dron caiga en el video: estaba tratando de mantener una altitud constante y pensó que había zumbado demasiado alto). La caída de presión coincide con lo que se esperaba para la velocidad del viento girando alrededor del embudo del diablo del polvo.

El demonio del polvo en este video tiene unos 100 metros (300 pies) de ancho y pasa a unos 10 metros por segundo (22 mph). A medida que supera al dron, puedes ver hebras de polvo agarradas por el viento y arrastradas como un tren de falda.

El rover Mars 2020 llevará un helicóptero al Planeta Rojo, y estudios como estos podrían informar al equipo de la misión qué esperar, si el helicóptero se encuentra con un torbellino marciano.

Los estudios de drones también podrían contarnos sobre las condiciones en la luna más grande de Saturno, Titán, que Jackson cree que también podría tener las cosas adecuadas para los demonios del polvo. Los datos de la misión conjunta Cassini-Huygens encontraron signos de tormentas de polvo activas en Titán y un ciclo de polvo como los de la Tierra y Marte. El equipo de Jackson estima que la próxima misión de drones de la NASA a Titán, Dragonfly, podría encontrarse con un demonio de polvo Titanian cada pocas horas.