Vista desde el espacio: floración de algas tóxicas en el lago Erie

Las plumas verdes que se muestran en estas imágenes son la peor floración de algas que el Lago Erie de América del Norte ha experimentado en décadas. La floración es principalmente microcystis aeruginosa, una alga que es tóxica para los mamíferos, según el Laboratorio de Investigación Ambiental de los Grandes Lagos. Estas imágenes fueron adquiridas por el satélite The Landsat-5 a principios de octubre de 2011. Las razones de la floración gigante de este año son complejas, dicen los científicos, pero podrían estar relacionadas con una primavera lluviosa y mejillones invasores.

Crédito de imagen: NASA

El satélite Landsat-5 adquirió la imagen superior el 5 de octubre de 2011. Los filamentos verdes vibrantes se extienden desde la costa norte. Varios días de vientos tranquilos y temperaturas cálidas permitieron que las algas se acumularan en la superficie. La floración se intensificó después del 5 de octubre y antes del 9 de octubre, cuando el espectroradiómetro de imágenes de resolución moderada (MODIS) en el satélite Aqua adquirió la imagen inferior, la floración cubrió gran parte de la cuenca occidental.

Las floraciones de algas eran comunes en la cuenca occidental poco profunda del lago en los años 50 y 60. El fósforo de las granjas, las aguas residuales y la industria fertilizaron las aguas para que las grandes algas se desarrollaran año tras año. Las floraciones disminuyeron un poco a partir de la década de 1970, cuando las regulaciones y las mejoras en la agricultura y el tratamiento de aguas residuales limitaron la cantidad de fósforo que llegó al lago.

Microcystis aeruginosa produce una toxina hepática, microcistina, que comúnmente mata a los perros que nadan en agua infectada y causa irritación en la piel de las personas. Richard Stumpf, oceanógrafo de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, midió 50 veces más microcistina en el lago Erie en el verano de 2011 que la Organización Mundial de la Salud recomienda para la recreación segura. Stumf dijo:

Esta es considerada la peor floración en décadas, y puede haber sido influenciada por la primavera húmeda. Fuertes nevadas cayeron en invierno y primavera, seguidas de lluvias récord en partes de la cuenca del lago Erie en abril. La lluvia y la nieve derretida corrieron de los campos, patios y superficies pavimentadas, llevando una serie de contaminantes a arroyos y ríos, incluido el fósforo de los fertilizantes. Más lluvia y escorrentía resultaron en más fósforo y, como en décadas anteriores, ese nutriente alimentó las algas en el lago.

Pero la primavera lluviosa puede no ser la historia completa, dice Colleen Mouw, investigadora de la Universidad de Wisconsin-Madison. El lago Erie ha sido invadido por mejillones cebra y quagga, transportados al lago en el lastre de los barcos. Los mejillones son alimentadores de fondo, y hacen un buen trabajo limpiando el agua. Quitan tantas partículas que el lago Erie es muy claro en la primavera y principios del verano. Pero a los mejillones cebra y quagga no les gustan los microcistis. Mouw dijo:

Se alimentan selectivamente de otras especies de fitoplancton, eliminando competidores para que los microcistis puedan prosperar.

A medida que los mejillones se digieren, liberan fosfato y amoníaco en el agua, y estos nutrientes le dan a los microquistes un impulso adicional. Cuando se desarrollan las flores de Microcystis, crean una espuma verde en la superficie del agua que es visible desde el espacio.

Aunque no es directamente tóxico para los peces, la floración no es buena para la vida marina. Después de que las algas mueren, las bacterias lo descomponen. El proceso de descomposición consume oxígeno, por lo que la descomposición de una gran floración puede dejar "zonas muertas", áreas con poco oxígeno donde los peces no pueden sobrevivir. Si se ingiere, las algas pueden causar síntomas similares a la gripe en las personas y la muerte en las mascotas. El florecimiento es uno de los temas que se discuten en la Semana de los Grandes Lagos, una reunión de representantes del gobierno de los Estados Unidos y Canadá que se celebra del 11 al 14 de octubre en Detroit, Michigan.

En pocas palabras: a principios de octubre de 2011, el satélite Landsat de la NASA capturó imágenes de la peor floración de algas que el Lago Erie ha experimentado en décadas. La floración es principalmente microcystis aeruginosa, una alga que es tóxica para los mamíferos. Las razones de la floración gigante de este año podrían estar relacionadas con una primavera lluviosa y mejillones invasivos.

Lea más del Observatorio de la Tierra de la NASA


El mapa digital mejorado de la Tierra cautiva al mundo