Las hembras errantes dan a los ciervos el resbalón

Las feroces batallas de los ciervos en celo pueden ser los símbolos más famosos de los machos que compiten por las hembras en el reino animal. Pero resulta que los ciervos no tienen las cosas a su manera.

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Pueden arriesgar sus vidas para ganar y conservar su propio 'harén' exclusivo de hembras, pero esas hembras no necesariamente permanecen allí.

De hecho, a menudo se alejan y se aparean con otro pretendiente, según un nuevo informe en Behavioral Ecology realizado por científicos de las Universidades de Edimburgo y Cambridge y del Instituto James Hutton.

Un estudio a largo plazo de los ciervos de la Isla del Ron muestra que el 43 por ciento de las hembras se mudan a un nuevo harén durante su breve período de fertilidad, y el 64 por ciento de ellas ha viajado una distancia considerable para hacerlo, algo así como cuatro kilómetros

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Alrededor del 45 por ciento de estas llamadas 'excursiones de rutina' terminan en que la hembra queda impregnada por el macho en cuyo harén se ha mudado. Estos no solo se pasean por diversión; sus viajes tienen consecuencias importantes por las cuales los hombres transmiten sus genes. La Dra. Katie Stopher, de la Universidad de Edimburgo, es la autora principal del artículo. Ella dijo:

Fue muy sorprendente cuando nos dimos cuenta de lo común que es este comportamiento: supusimos que solo unas pocas mujeres estaban haciendo excursiones de rutina, pero resulta que es casi la mitad de ellas. Y se están moviendo distancias muy importantes: el resto del tiempo se mantienen muy cerca de sus rangos de origen, por lo que encontrar algunos de ellos a cuatro kilómetros de distancia es muy inusual.

Sin embargo, los investigadores aún no están seguros de por qué las mujeres hacen esto. Su análisis muestra que no parecen estar viajando para aparearse con un hombre preferido. Ya no es más probable que se muden para aparearse con machos mayores, o con machos con harenes más grandes, o incluso con machos que están menos relacionados con ellos; si la evidencia lo hubiera respaldado, la última hipótesis podría haber sugerido que sus excursiones eran esfuerzos para evitar el riesgo de endogamia.

Stopher dice que se necesita más investigación para descubrir exactamente qué están obteniendo las mujeres de este comportamiento: hacer largos viajes a través del país cuesta mucha energía, por lo que presumiblemente las mujeres obtienen algún beneficio o no lo harían. El hecho de que solo realicen estas excursiones durante sus breves oportunidades de apareamiento sugiere que están conectados con el apareamiento, y no con la comida, las condiciones ambientales u otros factores más generales.

Ella sugiere que dos posibles ideas son que las hembras errantes están respondiendo al acoso excesivo en su grupo original y buscan un hombre que pueda proporcionar una mejor protección contra los avances no deseados, o un hombre con el que se hayan apareado en años anteriores.

La primera posibilidad sugeriría que es más probable que las hembras se muden a los harenes de los machos más grandes con astas más impresionantes, ya que estas características ayudan a los machos a ganar peleas y así mejorar sus posibilidades de defender a sus hembras contra rivales importunados. Sin embargo, es probable que estos machos ya tengan harenes más grandes, por lo que si esta hipótesis fuera cierta, uno podría esperar que el estudio muestre que es más probable que las hembras se muden a grupos más grandes, lo que no sucedió.

La segunda posibilidad también plantea más preguntas: ¿por qué una mujer querría aparearse repetidamente con el mismo macho si no es un espécimen más impresionante de ninguna manera perceptible?

Las 'excursiones' duran solo durante el período de 'estro' de 24 horas durante el cual son fértiles. Un ciervo puede intentar detener a un miembro de su harén que se desvía durante este período, pero no puede detenerla si ella está decidida, y en cualquier caso, a menudo esperará hasta que él esté luchando contra un rival y se escape mientras él está distraído.

El estudio se basa en datos recopilados durante 34 años de un estrecho seguimiento de los ciervos salvajes que viven en la isla de Rum, en la costa oeste de Escocia. Los ciervos no son sacrificados dentro del área de estudio, pero son idénticos a los ciervos en el continente, por lo que presumiblemente este tipo de cosas ocurre en todo el Reino Unido.

Esta investigación ayudará a iluminar las complejidades del comportamiento de apareamiento de los animales, y de las estrategias a veces opuestas que los machos y las hembras adoptan para tomar la delantera.