Vía Láctea deformada en 3D

Los astrónomos han usado estrellas pulsantes para trazar la forma torcida del disco de nuestra galaxia.

Las ilustraciones de este artista muestran el disco deformado de nuestra galaxia, trazado por estrellas jóvenes variables llamadas Cefeidas (puntos verdes).
J. Skowron / OGLE / Observatorio Astronómico, Universidad de Varsovia

Un estudio cuidadoso de más de 2, 400 estrellas variables Cefeidas ha revelado el disco deformado de la Vía Láctea con nuevos detalles. Dorota Skowron (Universidad de Varsovia, Polonia) y sus colegas informan el resultado en la revista Science del 2 de agosto.

Las cefeidas son gigantes y supergigantes que inhalan y exhalan a una velocidad proporcional a su brillo intrínseco. Esta relación período-luminosidad los convierte en excelentes marcadores de distancia, como descubrió Henrietta Swan Leavitt a principios del siglo XX.

Skowron utilizó el Experimento de lentes gravitacionales ópticas (OGLE), así como datos de otras cinco encuestas y catálogos, para mapear las ubicaciones 3D de Cefeidas, que se encuentran principalmente a unas pocas decenas de miles de años luz del Sol. Su proyecto confirma que hay una deformación severa en el disco de nuestra galaxia, que recuerda a la masa de pizza doblada en su vuelo de lanzamiento medio. La urdimbre también ha aparecido en mapas usando gas de hidrógeno neutro, estrellas, polvo y movimientos estelares, así como un reciente estudio infrarrojo que usó aproximadamente la mitad de las Cefeidas que el equipo de Skowron.

Cuando trazaron las ubicaciones de las estrellas variables mirando hacia el disco de nuestra galaxia, los astrónomos notaron que las Cefeidas se agrupan, reuniéndose en varias concentraciones que trazan un patrón espiral descuidado. Curioso, el equipo tomó los tres grupos más prominentes y calculó las edades de las estrellas en ellos. Descubrieron que las estrellas en cada grupo tenían una edad similar entre sí, aproximadamente 64, 113 y 175 millones de años. Las estrellas del grupo más joven se agruparon estrechamente, mientras que las estrellas del grupo más antiguo fueron las más dispersas.

El equipo cree que estas poblaciones de cefeidas nacieron en tres estallidos de formación estelar. Con el paso del tiempo, las estrellas que se formaron juntas habrían ido por caminos separados, explicando por qué las estrellas más antiguas son las más dispersas. Las simulaciones por computadora confirman que tres episodios de nacimiento de estrellas se habrían extendido en el patrón que el mapa del equipo revela en la Vía Láctea.

Dado que las tres rondas de formación estelar ocurrieron en el mismo lado de la galaxia, Skowron especula que un encuentro con una galaxia enana podría haberlas desencadenado.

Los astrónomos han reconstruido la estructura 3D de la Vía Láctea basándose en las distancias medidas con precisión de más de 2, 400 Cefeidas (puntos de colores). El ícono del Sol marca nuestra posición.
J. Skowron / OGLE / Observatorio Astronómico, Universidad de Varsovia


Referencia : DM Skowron et al. "Un mapa tridimensional de la Vía Láctea usando estrellas variables clásicas de cefeidas". Ciencia . 2 de agosto de 2019.