¿Era Venus alguna vez habitable?

Concepto del artista de un antiguo planeta Venus, con un océano poco profundo. Imagen vía NASA.

El segundo planeta que sale de nuestro sol, Venus, llamado así por la diosa romana del amor, es casi gemelo en tamaño y densidad. Pero es un lugar infernal, con densas nubes de dióxido de carbono mezcladas con ácido sulfúrico. Su presión superficial es 90 veces mayor que la de la Tierra, y sus temperaturas superficiales son lo suficientemente altas como para derretir el plomo. Sin embargo, en la reunión internacional de astrónomos de la semana pasada en Ginebra, Suiza, Michael Way de la NASA presentó una visión muy diferente de Venus. Dijo el 20 de septiembre de 2019 que una nueva investigación revela que Venus podría haber sido un mundo templado, más parecido a la Tierra, con un océano poco profundo de agua líquida en su superficie durante unos 2 a 3 mil millones de años. La nueva investigación sugiere que, solo hace unos 700 millones de años, comenzó una transformación dramática para Venus, que finalmente resurgió alrededor del 80% de nuestro mundo hermano. Estos científicos dijeron en un comunicado que su estudio:

... ofrece una nueva visión de la historia climática de Venus y puede tener implicaciones para la habitabilidad de exoplanetas en órbitas similares.

Esta no es la primera vez que los científicos contemplan el agua líquida en Venus. La misión Pioneer-Venus de la NASA, que visitó el planeta hace 40 años, encontró indicios tentadores de un océano poco profundo desaparecido. Para ver si Venus podría haber tenido un clima estable capaz de soportar agua líquida, Way y su colega, Anthony Del Genio, crearon cinco simulaciones informáticas diferentes de Venus en el pasado. Cada uno asumió un nivel diferente de cobertura de agua. En los cinco escenarios, estos científicos descubrieron que Venus podía mantener temperaturas estables entre un máximo de aproximadamente 122 grados Fahrenheit (50 grados C) y un mínimo de aproximadamente 68 grados F (20 grados C) durante aproximadamente tres mil millones de años.

Más caliente que la Tierra, sí, pero muy lejos de la temperatura promedio de 865 ° F (462 grados C) en Venus hoy. Si uno de estos escenarios describe algo similar a Venus en el pasado, ¿qué pasó para cambiar las cosas?

Esta imagen modificada se basa en la primera imagen de la superficie de Venus, devuelta por la nave espacial soviética Venera 9 en 1975. Parece dura, ¿no? Imagen vía Venera 9 y el blog de Ted Styrk. Lea más sobre esta imagen de la Sociedad Planetaria.

Según estos científicos, Venus podría haber mantenido su clima templado hasta hoy, si no fuera por una serie de eventos que causaron una liberación, o `` desgasificación '', de dióxido de carbono almacenado en las rocas del planeta aproximadamente 700 a 750 hace millones de años

Como todos deberíamos saber ahora, el dióxido de carbono es un gas de efecto invernadero: atrapa el calor.

La causa de esta desgasificación es un misterio, dijeron estos científicos, pero podría estar relacionado con la actividad volcánica en Venus:

Una posibilidad es que grandes cantidades de magma burbujearon, liberando dióxido de carbono de las rocas fundidas a la atmósfera. El magma se solidificó antes de llegar a la superficie y esto creó una barrera que significaba que el gas no podía reabsorberse. La presencia de grandes cantidades de dióxido de carbono desencadenó un efecto invernadero desbocado, que ha resultado en la abrasadora temperatura promedio de 462 grados que se encuentra hoy en Venus.

¿ Sucedió? ¿Era Venus más templado en el pasado? No lo sabemos Las simulaciones por computadora como estas sirven para mostrar no lo que sucedió, sino lo que podría suceder. Los científicos reconocieron "dos incógnitas principales:"

El primero se relaciona con la rapidez con que Venus se enfrió inicialmente y si fue capaz de condensar agua líquida en su superficie en primer lugar. La segunda incógnita es si el evento global de repavimentación fue un evento único o simplemente el último de una serie de eventos que datan de miles de millones de años en la historia de Venus.

Aunque todavía no hemos encontrado un volcán activo en Venus, sabemos que Venus tiene características volcánicas y que los volcanes han estado activos allí recientemente, en términos geológicos, en los últimos millones de años. De hecho, a partir de ahora, se sabe que Venus tiene más volcanes que cualquier otro planeta en nuestro sistema solar: más de 1, 600 volcanes principales. Aquí está Maat Mons en Venus, el volcán más alto de Venus, a 5 millas (8 km) de altura. Esta vista en perspectiva se basa en imágenes de radar de Magellan. Lea más a través de NASA PhotoJournal.

Way y su equipo también reconocieron en su declaración que muchos investigadores creen que Venus está más allá del límite interno de la zona habitable de nuestro sistema solar; se ha sugerido, en otras palabras, que Venus está demasiado cerca del sol para soportar agua líquida. Pero el nuevo estudio sugiere lo contrario. Way dijo:

Venus tiene actualmente casi el doble de radiación solar que tenemos en la Tierra. Sin embargo, en todos los escenarios que hemos modelado, hemos encontrado que Venus aún podría soportar temperaturas superficiales susceptibles de agua líquida.

Este hallazgo, si es respaldado por otro trabajo científico, puede tener implicaciones para nuestra comprensión de los exoplanetas que orbitan en sistemas solares distantes. ¿Has oído hablar de la zona Ricitos de oro, o zona habitable? Es la zona alrededor de una estrella en la que los planetas en órbita son capaces de soportar agua líquida en sus superficies. No hace demasiado calor, no hace demasiado frío, en otras palabras. Tal vez no comprendamos el verdadero límite de la zona habitable, ya sea en la dirección hacia la estrella central de un sistema solar, o en la otra dirección, o en ambas direcciones. Quizás nuestra comprensión de las zonas habitables necesita un ajuste.

Por supuesto, estos científicos dijeron, como los científicos casi siempre dicen al finalizar cualquier estudio, que se necesitan más estudios. Way dijo:

Necesitamos más misiones para estudiar Venus y obtener una comprensión más detallada de su historia y evolución.

Sin embargo, nuestros modelos muestran que existe una posibilidad real de que Venus pudiera haber sido habitable y radicalmente diferente de la Venus que vemos hoy. Esto abre todo tipo de implicaciones para los exoplanetas que se encuentran en la llamada 'Zona de Venus', que de hecho puede albergar agua líquida y climas templados.

Venus es el planeta más brillante visible en el cielo de la Tierra. Solo la luna la eclipsa por la noche. Nuestra amiga Jenney Disimon atrapó la luna y Venus el 2 de junio de 2019 desde Kota Kinabalu, Sabah, N. Borneo. El brillo extremo para Venus proviene en parte de sus nubes altamente reflectantes, que atrapan el calor cerca del planeta, elevando las temperaturas. Lea más sobre cuándo podríamos ver a Venus en nuestro cielo nuevamente en la guía mensual del planeta EarthSky.

En pocas palabras: Venus es un mundo infernal hoy. ¿Alguna vez tuvo un clima estable o agua líquida? Para obtener más información, los científicos crearon una serie de 5 simulaciones asumiendo diferentes niveles de cobertura de agua. En los 5 modelos, Venus mantuvo la relatividad a temperaturas moderadas durante aproximadamente 3 mil millones de años.

Vía Europlanet Society