Cámara web examina nubes altas en Marte

Ejemplo de una secuencia de imágenes tomadas por la Cámara de Monitoreo Visual Mars Express de la ESA como una nube de extremidades apareció el 7 de marzo de 2013. De arriba a abajo, las imágenes se tomaron a las 22:48:22, 22:49:59, 22: 51:32 y 22:53:07 GMT. Imagen vía ESA.

Cuando la nave espacial Mars Express de la Agencia Espacial Europea (ESA) llegó a Marte a fines de 2003, lanzó un módulo de aterrizaje llamado Beagle-2. El módulo de aterrizaje no pudo desplegarse completamente después de aterrizar en la superficie de Marte, pero el orbitador ha realizado mediciones científicas con éxito desde principios de 2004. La ESA dijo a principios de este mes (17 de octubre de 2017) que una cámara web a bordo del orbitador, originalmente diseñada para proporcionar visual La confirmación de la separación de Beagle-2 del orbitador en 2003 - se ha utilizado para construir un catálogo impresionante y sin precedentes de más de 21, 000 imágenes. Los científicos ahora han examinado este catálogo y han publicado el primer estudio basado en sus datos, sobre características inusuales de nubes a gran altitud en Marte.

Después de que la cámara web se volvió a encender en 2007, la ESA dijo que se utilizó:

... principalmente para divulgación, educación y ciencia ciudadana, con imágenes publicadas automáticamente en una página dedicada de Flickr, a veces dentro de los 75 minutos de haber sido tomadas en Marte.

En 2016, con un nuevo software, la cámara web se adoptó como un instrumento científico de apoyo. La siguiente película capturó la primera vez que se usó para obtener imágenes de la extremidad (borde) de Marte durante la mayor parte de una órbita completa. Haga clic aquí para leer más sobre esta película y sobre la misión de la cámara web a bordo de Mars Express.

Ahora, se ha publicado el primer documento que utiliza los datos de la cámara web, sobre características de nubes separadas, a gran altitud y tormentas de polvo en el borde o 'extremidad' del planeta.

Otros instrumentos a bordo de otras naves espaciales que orbitan Marte también pueden representar estas características de la nube, pero, señaló la ESA, no es necesariamente su tarea principal:

… Generalmente miran directamente a la superficie con un campo de visión estrecho que cubre una pequeña porción del planeta para estudios especializados. Por el contrario, la cámara web a menudo tiene una visión global de la extremidad completa.

Agustín Sánchez-Lavega, autor principal del nuevo estudio de la Universidad del País Vasco en Bilbao, España, comentó:

Por esta razón, las observaciones de extremidades en general no son tan numerosas, y es por eso que nuestras imágenes son tan valiosas para contribuir a nuestra comprensión de los fenómenos atmosféricos.

En combinación con modelos y otros conjuntos de datos, pudimos obtener una mejor visión para comprender el transporte atmosférico y las variaciones estacionales que desempeñan un papel en la generación de las características de la nube a gran altitud.

El equipo de Sánchez-Lavega examinó el catálogo de unas 21, 000 imágenes tomadas entre 2007 y 2016 e identificó 300 características de la nube específicamente para su estudio.

Se obtuvieron múltiples imágenes separadas por unos minutos cada una para 18 eventos a medida que giraban a la vista, proporcionando documentación visual de las características desde diferentes perspectivas.

En general, las características de la nube fotografiadas por la cámara tienen altitudes máximas en el rango de 50 a 80 km sobre el planeta y se extienden horizontalmente desde aproximadamente 400 km hasta 1500 km.

Para comprender la naturaleza de las nubes, por ejemplo, si estaban compuestas principalmente de polvo o partículas heladas, el equipo comparó las imágenes con las predicciones de propiedades atmosféricas detalladas por la Base de datos climáticos de Marte. La base de datos utiliza información de temperatura y presión para indicar si las nubes de agua o dióxido de carbono podrían formarse en ese momento y altitud.

El equipo también observó el informe meteorológico generado a partir de imágenes del Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA, y en algunos casos obtuvo observaciones correspondientes adicionales obtenidas de otros sensores en el Mars Express de la ESA.

Ejemplo de un evento en la nube, capturado por la cámara de monitoreo visual Mars Express de la ESA el 15 de diciembre de 2009, sobre el ecuador de Marte. La formación de nubes alcanzó una altitud máxima de 25 millas (40 km) y se extendió alrededor de 500 millas (830 km) horizontalmente. Observe las 'manchas', tal vez formadas por vientos meridionales. El evento ocurrió cerca del equinoccio de primavera en el hemisferio norte de Marte, lo que sugiere que es una nube condensada de partículas de hielo de agua. Imagen vía ESA.

En pocas palabras: los científicos ahora han examinado un catálogo de más de 21, 000 imágenes hechas con una cámara web a bordo de la nave espacial Mars Express de la ESA, y han identificado y comenzado a estudiar las nubes marcianas a gran altitud.

Vía ESA