Bienvenido de nuevo, Vía Láctea!

El final del crepúsculo trae el regreso de la Vía Láctea de verano al cielo oriental. Desentrañamos la anatomía de nuestra galaxia local al descifrar las estructuras ocultas dentro de esa banda brillante.

Una foto de una de mis ilustraciones favoritas de la Vía Láctea de Stars.
Ilustración de James Gordon Irving.

Stars, una Guía Dorada escrita por Herbert Zim y Robert Baker, fue el libro de cielo nocturno para niños cuando yo era uno. Todavía tengo mi copia, una duodécima impresión fechada en 1960, que está en mejor forma que yo. Una de las mejores ilustraciones del libro, de James Gordon Irving, muestra a un hombre y una mujer juntos bajo las constelaciones del cielo primaveral, una nebulosa Vía Láctea azul que se eleva a lo largo del horizonte oriental. Irving capturó el encanto de una noche estrellada compartida y la anticipación de que esa gran banda de luz estrellada volviera a la vista.

Me enamoré de esa imagen, y todavía despierta buenos sentimientos, como si una gran aventura nos espera. Tal vez es por eso que estoy ansioso por ver la Luna salir del cielo nocturno esta semana y ver a la Vía Láctea escalar el cielo oriental, para que podamos deleitarnos nuevamente con sus suntuosas estrellas.

Los participantes en un paseo nocturno al norte de Duluth, Minnesota, disfrutaron de la vista de la Vía Láctea a principios de este mes.
Bob King

Todos disfrutamos de una noche estrellada, pero la Vía Láctea proporciona una sensación de escala como ninguna otra vista a simple vista. Sólo el barrido! Sabes que estás mirando algo realmente grande, grandioso, como una cadena montañosa al atardecer pero a escala cósmica. Te obliga a detenerte y hacer un balance. Para recordarnos que hay belleza por todas partes.

Izquierda: Modelo actual de la Vía Láctea vista de frente. Los brazos espirales se encuentran en un disco delgado que rodea una estructura central en forma de barra compuesta de estrellas más antiguas. Derecha: esta imagen infrarroja tomada por el satélite Cosmic Background Explorer (COBE) de la NASA muestra la vista de borde que vemos desde nuestro sistema solar. La posición aproximada del Sol se muestra junto con las direcciones que enfrentamos dentro de la galaxia durante las temporadas de invierno y verano.
NASA / JPL-Caltech / R. Hurt (SSC / Caltech) / EL Wright (UCLA) (izquierda) / The COBE Project / DIRBE / NASA con adiciones del autor (derecha)

Todas esas cosas buenas están de vuelta otra vez. Solo necesita un cielo oscuro hacia el este y la voluntad de mantenerse despierto más allá de su hora de acostarse normal, una expectativa familiar de observación del cielo en verano.

Vivimos en una galaxia espiral barrada de aproximadamente 100, 000 años luz de ancho con forma de panqueque con una protuberancia en el medio. Es el hogar de al menos 200 mil millones de estrellas y un estimado de 100 mil millones de planetas. El Sol y los planetas orbitan dentro del disco de 1, 000 años luz de espesor cerca del punto medio del plano galáctico, a 26, 000 años luz de la protuberancia central. Debido a que estamos atrapados dentro de la galaxia, solo podemos verla de borde, nunca de frente, una vista reservada para estrellas que orbitan sobre o debajo del plano galáctico. Para una descripción musical de la Vía Láctea, escucha la canción Galaxy de Monte Python.

Entonces, ¿qué vemos exactamente cuando miramos a la banda de la Vía Láctea?

Vemos la galaxia de la Vía Láctea como una banda debido a nuestra perspectiva desde dentro de su disco aplanado. Al mirar hacia el este al anochecer a fines de junio (se muestra aquí) y seguir el camino de la banda de la Vía Láctea, su mirada pasa de un brazo en espiral al siguiente. La oscura "división" en la banda no es un espacio vacío sino gruesas nubes de polvo interestelar en el plano galáctico que oscurecen las estrellas más distantes.
Stellarium

Aunque nuestra perspectiva desde el borde impide una vista del núcleo galáctico debido al polvo que interviene, es responsable de la magnífica banda de la Vía Láctea, un efecto de perspectiva al mirar a través del disco y ver miles de millones de estrellas apiladas en grandes distancias para crear un cinta de bruma brillante a través del cielo. Cuando miramos arriba o abajo de la banda, que define el plano galáctico, estamos mirando fuera de la galaxia. Esa es la razón por la cual las estrellas se debilitan rápidamente y también por qué la banda tiene una ventaja bien definida. Las estrellas se concentran en el disco y el núcleo; disminuyen rápidamente una vez que nuestra mirada se eleva sobre el avión.

La impresión de este artista anotado muestra la estructura de la Vía Láctea, incluida la ubicación de los brazos espirales y otros componentes como el bulto. Agregué un punto amarillo para la ubicación del Sol, etiqueté el Brazo local de Orión-Cygnus y mostré la extensión (arco azul) del Brazo Sagitario interno. Nuestro brazo local y el brazo de Sagitario son menores en comparación con los brazos de Perseo y Scutum-Centaurus. Las longitudes galácticas están marcadas alrededor de la periferia de la Vía Láctea.
ESO

Las ubicaciones de los objetos dentro de la Vía Láctea se describen por su latitud y longitud galáctica con el Sol como punto central. La línea que conecta el Sol a través del centro de la galaxia define el ecuador galáctico (0 ° de latitud), mientras que la dirección del Sol al centro galáctico sirve como punto de 0 ° de longitud. Las otras longitudes están dispuestas alrededor del círculo galáctico en el diagrama de arriba similar a una brújula. Los polos galácticos norte y sur a + 90 ° y –90 ° se encuentran muy por encima y por debajo del plano de la galaxia.

En esta ilustración de borde de la Vía Láctea, he encuadrado la "sección de verano" de nuestra galaxia, que se extiende desde aproximadamente las longitudes de 90 ° a 330 °. Use este y el mapa de galaxias para navegar por la Vía Láctea en cualquier época del año. Click para una vista más grande.
Richard Powell con adiciones del autor

En las noches de invierno miramos hacia afuera, hacia Perseo y los brazos exteriores, entre aproximadamente 120 ° y 240 ° de longitud centrados en el anticentro galáctico (180 °) directamente opuesto al núcleo. Pero en verano miramos hacia adentro, hacia el núcleo galáctico, hacia 0 ° de longitud en dirección a la constelación de Sagitario. A medida que nuestra mirada se extiende desde Casiopea y Cefeo en el cielo del noreste hasta Sagitario en el sureste, primero miramos "por encima del hombro" hacia el brazo de Perseo hacia Casiopea (130 ° - 110 °). Luego, nuestros ojos se deslizan sin esfuerzo a través de un espacio entre brazos hasta llegar a nuestro brazo local llamado Orion – Cygnus Arm o Orion Spur. Aunque pueda ser menor, todavía se extiende unos impresionantes 10.000 años luz.

Yuri Beletsky capturó esta vista de ojo de pez de la Vía Láctea desde los Andes chilenos. La "mitad" del hemisferio norte de la Vía Láctea se ve a la izquierda con Sagitario sobre la cabeza y la Vía Láctea del sur a la derecha.
Yuri Beletsky / Observatorio Las Campanas / Institución Carnegie

Mirando hacia abajo el brazo local, la Vía Láctea se espesa en Cygnus (90 ° - 60 °) a medida que las estrellas se agrupan a lo largo de nuestra línea de visión para hacer espectáculos tan notables como la Nube de Estrellas Cygnus. No puede perderse este resplandor bulboso escondido entre Gamma (γ) Cygni y Albireo: es una de las secciones más brillantes de la Vía Láctea de verano y un gran lugar para barrer las estrellas con un pequeño telescopio o binoculares.

Esta ilustración muestra la ubicación de algunos objetos familiares de cielo profundo en relación con el Sol.
Richard Powell

Desde Cygnus nos deslizamos hacia el sur hasta Aquila y Scutum, cruzando hacia el Brazo Sagitario, el más externo de los brazos internos de la galaxia. ¡Muchos puntos destacados aquí! Uno de los mejores es el Scutum Star Cloud, una nube de purpurina con forma de fresa a unos 5 de ancho ubicada a 6, 000 años luz de distancia. Es el hogar del Wild Duck Cluster (M11) y numerosas nebulosas oscuras. La Nebulosa de la Laguna (M8), el Águila (M16), la Nebulosa Omega (M17) y la Nebulosa Carina y muchos más de nuestros objetos favoritos de cielo profundo residen en el Brazo Sagitario.

Un bosque hace una gran analogía con la Vía Láctea. Los árboles cercanos y lejanos (izquierda y derecha) se alinean y ocultan lo que está en la distancia, mientras que la abertura imita la Ventana de Baade, un vistazo de lo que hay más allá.
Bob King

El siguiente es un enorme brazo Scutum-Centaurus. Si bien es posible que aparezcan borrosas estrellas y estrellas visibles en los telescopios aficionados dentro de este lejano galáctico, no estoy al tanto de ninguno. Las nubes de polvo interestelar que se acumulan en el plano de la Vía Láctea ocultan estrellas y nebulosas distantes, excepto en casos excepcionales. ¡Una de esas escasas portillas es la Ventana de Baade, un claro de 1 de ancho justo encima de la punta de la Tetera Sagitario, que te disparará a través de 25, 000 años luz directamente en el centro de la galaxia!

La verdad es que el polvo cósmico y el oscurecimiento natural de las estrellas a través de grandes distancias significa que solo vemos el espacio de una burbuja desde nuestra percha a mitad de camino en la Vía Láctea. Tal vez a 5.000 años luz más o menos a simple vista. Gran parte de la galaxia está oscurecida o se encuentra más allá de la visibilidad. Y, sin embargo, es suficiente para que tu alma navegue hacia grandes aventuras en una oscura noche de verano.