¿Eran las 2 Nubes de Magallanes una vez 3?

Ver más grande. El | Un meteorito raya entre las 2 Nubes de Magallanes. Foto del amigo de EarthSky, Colin Legg, de Australia.

Una nueva investigación sugiere que dos de las galaxias más cercanas a la Vía Láctea, la Gran Nube de Magallanes y la Pequeña Nube de Magallanes, podrían haber tenido un tercer compañero. El estudio, publicado el 18 de septiembre de 2018 en la revista Monthly Notices de la Royal Astronomical Society, describe cómo esta tercera galaxia probablemente fue engullida por la Gran Nube de Magallanes hace unos tres o cinco mil millones de años.

Benjamin Armstrong es un estudiante de maestría en el Centro Internacional para la Investigación de Radio Astronomía (ICRAR) y el autor principal del estudio. Dijo que la mayoría de las estrellas en la Gran Nube de Magallanes giran en sentido horario alrededor del centro de la galaxia. Pero, inusualmente, algunas estrellas giran en sentido antihorario. Armstrong dijo en un comunicado:

Durante un tiempo, se pensó que estas estrellas podrían haber venido de su galaxia compañera, la Pequeña Nube de Magallanes. Nuestra idea era que estas estrellas podrían haber venido de una fusión con otra galaxia en el pasado.

El equipo utilizó modelado por computadora para simular fusiones de galaxias. Armstrong dijo:

Lo que descubrimos es que en este tipo de evento de fusión, en realidad puede obtener una contrarrotación bastante fuerte después de una fusión. Esto es consistente con lo que vemos cuando realmente observamos las galaxias.

La Gran Nube de Magallanes fotografiada con un pequeño teleobjetivo y una cámara modificada para resaltar las nubes moleculares o regiones de formación estelar. Imagen vía Andrew Lockwood.

Desde el hemisferio sur, las nubes de Magallanes se pueden ver en el cielo nocturno a simple vista. Hay menciones de ellos en las historias de culturas antiguas, de miles de años atrás. La Gran Nube de Magallanes está a una distancia relativamente pequeña de 160, 000 años luz de nosotros, mientras que la Pequeña Nube de Magallanes está a unos 200, 000 años luz de distancia.

Armstrong dijo que la nueva simulación por computadora de su equipo también podría ayudar a explicar un problema que ha dejado perplejos a los astrónomos durante años: por qué las estrellas en la Gran Nube de Magallanes son generalmente muy viejas o muy jóvenes. Él dijo:

En las galaxias, hay estos objetos grandes llamados cúmulos estelares. Los cúmulos de estrellas contienen muchas, muchas, muchas estrellas que tienen edades bastante similares y están hechas en entornos similares.

En la Vía Láctea, los cúmulos de estrellas son muy antiguos. Pero en la Gran Nube de Magallanes, tenemos grupos muy antiguos, así como muy jóvenes, pero nada en el medio.

Los astrónomos llaman a esto el problema de la "brecha de edad", dijo Armstrong, y agregó:

Debido a que en la Gran Nube de Magallanes vemos que la formación de estrellas comienza de nuevo, eso podría ser indicativo de una fusión de galaxias.

Armstrong dijo que la investigación se trataba de hacer preguntas pertinentes que los astrónomos podrían comenzar a examinar.

Se trata de crear una nueva idea, una nueva forma de ver un viejo problema.

Las Grandes y Pequeñas Nubes de Magallanes, visibles desde el Hemisferio Sur de la Tierra. Imagen vía Andrew Lockwood.

En pocas palabras: un nuevo estudio sugiere que la Gran Nube de Magallanes y la Pequeña Nube de Magallanes podrían haber tenido un tercer compañero.

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