¿Qué están haciendo la curiosidad y la oportunidad?

Mientras Schiaparelli se prepara para aterrizar en Marte, ¿cómo están los otros habitantes robóticos del Planeta Rojo?

ExoMars Trace Gas Orbiter y el módulo de aterrizaje Schiaparelli están en los últimos días de su viaje a Marte, donde se unirán a una flota de misiones de Marte activas y antiguas.

Dos de ellos, Oportunidad y Curiosidad, han estado recorriendo la superficie marciana durante años. ¿Qué están haciendo ahora?

El rover Curiosity fotografió las oscuras Murray Buttes en primer plano, la formación Murray de tonos más claros más allá de ellos, y la cumbre de Aeolis Mons ("Mount Sharp") en la distancia el 5 de septiembre de 2015.
NASA / JPL / MSSS

Oportunidad

Este autorretrato de la Mars Exploration Rover Opportunity de la NASA combina múltiples cuadros tomados por la cámara panorámica (Pancam) de Opportunity a través de tres filtros de color diferentes del 22 de marzo al 24 de marzo de 2014.
NASA / JPL-Caltech / Cornell Univ. / Arizona State Univ.

La oportunidad es, a partir de hoy, en el día 4525 marciano de su misión planificada de 90 días. El rover goza de buena salud teniendo en cuenta su edad. Su motor de dirección delantero derecho no ha funcionado desde el sol 453; su hombro no puede girar de lado a lado; ya no tiene el uso de sus espectrómetros Mini-TES o Mössbauer; y los problemas continuos con su memoria Flash han hecho que la misión cambie a una misión de solo RAM, lo que significa que el móvil debe vincular cualquier información científica de inmediato o de lo contrario "olvidará" la información cuando se apague de la noche a la mañana.

Pero los instrumentos restantes (las cámaras Pancam y Microscópicas y el Espectrómetro de rayos X Alpha Particle en el brazo) funcionan bien, al igual que sus ruedas, y la NASA ha considerado repetidamente que la misión vale la pena, año tras año. El rover ha recorrido más de 43 kilómetros.

Durante los últimos 5 años terrestres, Opportunity ha estado arrastrándose a lo largo del borde del cráter Endeavour. Los cráteres de impacto levantan rocas profundamente enterradas a la superficie, y el borde erosionado de Endeavour expone rocas mucho más antiguas que las que aterrizó Opportunity.

Durante gran parte de 2016, Opportunity ha estado explorando Marathon Valley, un sitio a lo largo del borde de Endeavour que llamó la atención de los científicos porque los datos orbitales sugirieron que había minerales de arcilla presentes. Los minerales arcillosos son atractivos porque generalmente se forman como resultado de rocas que interactúan con agua líquida.

Lamentablemente, el hecho de que los espectrómetros de Opportunity ya no funcionen ha dificultado que los científicos igualen los minerales en el suelo con las observaciones desde la órbita. El equipo científico descubrió que las rocas dentro de Marathon Valley estaban desordenadas, probablemente como resultado del impacto que causó el cráter en primer lugar.

Hay evidencia de que el agua llegó más tarde, depositando venas ricas en azufre. Tomará tiempo entender dónde están los minerales de arcilla y qué historia tienen que contar sobre el pasado acuoso de Marte. Mientras tanto, Opportunity ha seguido adelante y ha comenzado su décima misión extendida, para explorar una antigua y seca barranca marciana.

Vea mapas detallados del viaje de Opportunity en el sitio web Mars Exploration Rovers de la NASA.

Curiosidad

Curiosity grabó esta selfie en agosto de 2015. NASA / JPL-Caltech

En el otro lado de Marte, Curiosity también ha comenzado recientemente una nueva misión extendida y ahora se encuentra en su día 1492 de operaciones marcianas. El rover goza de buena salud, con todos los instrumentos aún funcionales, excepto un sensor de viento que no ha funcionado desde el aterrizaje.

Sin embargo, su sensor de neutrones ha pasado su vida útil garantizada, y ha habido una preocupante serie de cortocircuitos en el taladro del vehículo explorador. Las delgadas ruedas de aluminio del rover se dañaron durante el largo recorrido desde el lugar de aterrizaje hasta Mount Sharp, pero la conducción cuidadosa ha frenado drásticamente la progresión del daño, y el rover debería poder conducir por muchos kilómetros más, incluso si continúan deteriorándose.

La curiosidad llegó a la base del Monte Sharp hace aproximadamente dos años, en el sol 746, y desde entonces ha pasado la mayor parte de su tiempo bordeando la montaña, conduciendo hacia el oeste y examinando las variadas rocas sedimentarias que construyen la base de la montaña.

El rover se ha perforado en lutitas de grano fino que probablemente se formaron en las aguas tranquilas de un lago, y en areniscas más gruesas que pueden haberse formado en aguas de movimiento más rápido o por la acción del viento. Todas estas rocas son atravesadas en diferentes lugares con vetas brillantes ricas en minerales de sulfato, evidencia de que fluidos ricos en minerales circularon por el suelo después de que los sedimentos habían sido enterrados, compactados y convertidos en piedra.

Este gráfico mapea las ubicaciones de los sitios donde el rover Curiosity Mars de la NASA recolectó sus primeras 18 muestras de roca o suelo para análisis de laboratorio dentro del vehículo. También presenta imágenes de los agujeros perforados donde se adquirieron 14 muestras de polvo de roca, más recientemente en "Quela", el 18 de septiembre de 2016.
NASA / JPL-Caltech / MSSS / UA

La curiosidad alcanzó un hito importante en el sol 1357. Fue entonces, después de 12 kilómetros de conducción, que finalmente alcanzó un hueco en un campo infranqueable de altas dunas de arena que se había interpuesto entre el rover y los estratos superiores del Monte Sharp desde el día del aterrizaje.

El rover ahora se dirige hacia el sur, cruzando a través de un paisaje de colinas altas que probablemente habían sido talladas en sus formas dramáticas por la acción del viento y la arena. La curiosidad se está abriendo camino a través de las rocas en capas del Monte Sharp, inspeccionando sistemáticamente su composición cambiante a medida que sube en elevación.

Schiaparelli pronto se unirá a Oportunidad y curiosidad en el planeta rojo. Para más información sobre su progreso, consulte "Schiaparelli aterrizó en Marte".