Lo que nos dijo el asteroide Ryugu

Aquí está el asteroide 162173 Ryugu en junio de 2018, visto por la nave espacial japonesa Hayabusa2. Esta misión es la segunda misión de devolución de muestras a un asteroide. La anterior fue la misión original de Hayabusa, que devolvió una muestra del asteroide 25143 Itokawa en 2010. Imagen a través de la agencia espacial japonesa JAXA.

La nave espacial japonesa Hayabusa2, lanzada en diciembre de 2014, viajó unos 200 millones de millas hasta el asteroide Ryugu cerca de la Tierra. Cerró a menos de 12 millas (20 km) de la superficie del asteroide en junio de 2018. Hayabusa2 continuará viajando con este asteroide hasta diciembre de 2019, cuando comenzará a regresar a la Tierra. Se debe devolver una muestra del asteroide a los científicos en diciembre de 2020. Mientras tanto, en dos estudios publicados este verano, la misión Hayabusa2 ya nos ha brindado información valiosa sobre asteroides como Ryugu. Entre otras cosas, demostró que, si un asteroide como Ryugu se dirigía hacia la Tierra, y si en la Tierra decidimos enviar una nave espacial en un intento de desviar el asteroide, tendríamos que tener "mucho cuidado" en el intento .

Hayabusa2 lanzó varios pequeños rovers a la superficie de Ryugu. Uno era un dispositivo alemán-francés, llamado Mobile Asteroid Surface Scout (MASCOT). No era "más grande que un horno de microondas" y estaba equipado con cuatro instrumentos. El 3 de octubre de 2018, MASCOT se separó de Hayabusa2 cuando la nave estaba a 41 metros (unos 100 pies) sobre el asteroide. MASCOT aterrizó en Ryugu por primera vez seis minutos después del despliegue, rebotó un poco en la baja gravedad del asteroide y luego se instaló en su superficie unos 11 minutos más tarde.

Hola # Tierra, hola @ haya2kun! Prometí enviarte algunas fotos de #Ryugu, así que aquí hay una foto que tomé durante mi descenso. ¿Puedes ver mi sombra? #AsteroidLanding pic.twitter.com/dmcilFl5ms

- MASCOT Lander (@ MASCOT2018) 3 de octubre de 2018

MASCOT duró 17 horas en Ryugu, una hora más de lo previsto, hasta que se agotó su batería no recargable. Realizó experimentos en varios lugares en medio de las grandes rocas de Ryugu, posible porque MASCOT fue diseñado para caer y reposicionarse.

Los investigadores descubrieron que la superficie de Ryugu está dominada por dos tipos de rocas. Se sorprendieron al no encontrar evidencia de polvo de grano fino. Señalaron que las inclusiones de tamaño milimétrico en las rocas son similares a las presentes en los meteoritos carbonosos encontrados en la Tierra. Este grupo incluye algunos de los meteoritos más primitivos conocidos, algunos de los cuales datan de hace 4.500 millones de años. En otras palabras, estos meteoritos son algunas de las cosas más antiguas en nuestro vecindario del espacio, formadas cuando nuestro sistema solar estaba condensando material sólido de su nebulosa primordial original de gas y polvo.

Los científicos sabían que este tipo de meteorito era frágil. Hayabusa2 confirmó cuán frágil es este tipo de material.

El investigador planetario Ralf Jaumann del Instituto DLR de Investigación Planetaria en Berlín-Adlershof dirigió un equipo de investigación que analizó los resultados de MASCOT. Estos científicos informaron sobre sus resultados en la edición del 23 de agosto de 2019 de la revista Science . Jaumann explicó en un comunicado el 22 de agosto:

Si Ryugu u otro asteroide similar alguna vez se acercara peligrosamente a la Tierra y se hiciera un intento de desviarlo, esto debería hacerse con mucho cuidado. En caso de que fuera impactado con gran fuerza, todo el asteroide, que pesaba aproximadamente 500 millones de toneladas, se dividiría en numerosos fragmentos. Entonces, muchas partes individuales que pesan varias toneladas impactarían en la Tierra.

Se encontró que Ryugu tenía una densidad promedio de solo 1.2 gramos por centímetro cúbico (.043 libras por pulgada cúbica). En otras palabras, los asteroides son solo un poco "más pesados" que el hielo de agua. Pero, los científicos dijeron:

… Como el asteroide está formado por numerosas piezas de roca de diferentes tamaños, esto significa que gran parte de su volumen debe ser atravesado por cavidades, lo que probablemente hace que este cuerpo con forma de diamante sea extremadamente frágil. Esto también se indica mediante las mediciones realizadas por el experimento del Radiómetro DLR MASCOT (MARA), que se publicaron recientemente.

El descenso y el camino de MASCOT a través de Ryugu, a través de DLR.

En ese estudio anterior, publicado el 15 de julio en la revista Nature Astronomy, revisada por pares, los científicos que utilizan los datos de Hayabusa2 para estudiar Ryugu señalaron un lado positivo de la fragilidad del asteroide. Su declaración del 15 de julio decía:

Ryugu y otros asteroides de la "clase C" común consisten en un material más poroso de lo que se pensaba anteriormente. Por lo tanto, pequeños fragmentos de su material son demasiado frágiles para sobrevivir a la entrada en la atmósfera en caso de colisión con la Tierra.

Estos dos estudios sobre el asteroide Ryugu fueron posibles gracias a una misión espacial que, como todas las misiones espaciales, requirió años de planificación e implementación. Gracias a la misión, los científicos aprendieron que lo que sabíamos de las observaciones basadas en la Tierra sobre la naturaleza de estos asteroides era esencialmente correcto. Pero confirmaron y refinaron su conocimiento; ellos saben más detalles ahora.

Ryugu es lo que se llama un objeto cercano a la Tierra (NEO). Es un asteroide o cometa que se acerca o se cruza con la órbita de la Tierra.

Ryugu en sí no está en curso de colisión con la Tierra y probablemente nunca lo estará. Eso es bueno porque Ryugu tiene 850 metros (aproximadamente media milla) de ancho, lo suficientemente grande como para causar daños graves a cualquier mundo que pueda golpear. Podría acabar con una ciudad, por ejemplo. Pero, nuevamente, Ryugu no nos va a golpear. En parte porque le enviamos una nave espacial, sabemos mucho sobre la órbita de este asteroide. Su órbita alrededor del sol es casi coplanar a la de la Tierra. El asteroide se acerca a nosotros en un ángulo de 5.9 grados a una distancia de aproximadamente 100, 000 kilómetros (60, 000 millas). Estos científicos dijeron:

Ryugu nunca se encontrará en las inmediaciones de la Tierra, pero conocer las propiedades de cuerpos como Ryugu es de gran importancia cuando se trata de evaluar cómo podrían tratarse tales objetos cercanos a la Tierra (NEO) en el futuro.

En pocas palabras: dos estudios publicados este verano sobre el asteroide Ryugu, basados ​​en datos de la misión Hayabusa2, confirman que el asteroide es frágil, incluso más frágil de lo que los científicos habían pensado. La buena noticia es que los fragmentos de este asteroide (o asteroides como este) podrían quemarse más fácilmente en nuestra atmósfera. La mala noticia es que, si un asteroide como este estuviera en curso de colisión con la Tierra, y planeáramos intentar desviarlo (por ejemplo, activando un dispositivo nuclear en su vecindad), tendríamos que hacerlo con "gran cuidado" para no crear múltiples cuerpos grandes que luego impactarían en la Tierra. Por cierto, en caso de que esté interesado, Hayabusa es japonés para el halcón peregrino, que es el ave más rápida de la Tierra.

Fuente: Imágenes de la superficie del asteroide Ryugu muestran rocas similares a los meteoritos de condrita carbonosa.

Fuente: roca de baja conductividad térmica con alta porosidad identificada en el asteroide tipo C (162173) Ryugu

Via 15 de julio declaración DLR

Via 22 de agosto declaración DLR