¿Qué causa los destellos en la luna?

Un ejemplo de "llamarada lunar" de TLP: visto cerca del terminador lunar, o línea entre la luz y la oscuridad en la luna, el 15 de noviembre de 1953, por Leon H. Stuart en Tulsa, Oklahoma. Captó el flash con un telescopio de 8 pulgadas. Imagen vía Leon H. Stuart.

A pesar de que está tan cerca y ha sido visitado tanto por naves espaciales robóticas como por astronautas humanos, la luna aún puede ser un lugar misterioso. Todavía hay muchas cosas que desconocemos sobre nuestro vecino cercano, incluidas las causas de destellos inusuales de luz y otros fenómenos de luz en su superficie. Estas breves pantallas de luces, también conocidas como Fenómenos lunares transitorios (TLP), se han visto durante siglos, pero aún no se explican por completo. Recientemente, un profesor en Alemania anunció su nuevo estudio para tratar de descubrir, por fin, qué está creando estos fenómenos lunares intrigantes.

Hakan Kayal es Profesor de Tecnología Espacial en Julius-Maximilians-Universit t W rzburg (JMU) en Baviera, Alemania. Quiere tratar de encontrar la (s) explicación (es) para estos extraños fenómenos de luz. Él y su equipo han construido un nuevo telescopio en un observatorio privado en España. El nuevo telescopio comenzó las observaciones lunares en abril de 2019. Se encuentra en una zona rural lejos de la contaminación lumínica, a unos 100 kilómetros al norte de Sevilla. En cuanto a por qué se encuentra en España, Kayal dijo:

Simplemente hay mejores condiciones climáticas para observar la luna que en Alemania.

El telescopio tiene dos cámaras que observan la luna, controladas a distancia desde el campus de JMU en Alemania. Si se detecta un flash u otra fuente de luz, las cámaras activarán otras acciones desde el telescopio, pero solo si ambas cámaras realizan la detección. Las fotos y los videos se toman y graban automáticamente, y se envía un correo electrónico a Kayal y su equipo.

Una vista más cercana de la TLP "llamarada lunar" vista por Leon H. Stuart en 1953. Imagen a través de Leon H. Stuart.

El telescopio lunar en el observatorio en España. Imagen vía Hakan Kayal / Universität Würzburg.

El software que se usa en Kayal y el telescopio de su equipo aún se está perfeccionando. Eventualmente, incorporará inteligencia artificial, que se estima tomará un año más, para que el sistema aprenda gradualmente a distinguir un destello lunar de fallas técnicas en el telescopio o de objetos como pájaros y aviones que pasan frente a las cámaras. ¿Y qué hay de esos satélites SpaceX Starlink? También pueden tener el potencial de crear dolores de cabeza para el equipo de Kayal. La reducción de falsas alarmas es un objetivo clave para Kayal. Más tarde le gustaría usar el mismo tipo de cámaras en un satélite que orbita la Tierra, donde no hay interferencia de la atmósfera de la Tierra. Kayal dijo:

Entonces nos libraremos de las perturbaciones causadas por la atmósfera.

Cuando se detecta un flash u otro fenómeno luminoso, esos resultados se pueden comparar con los de otros telescopios utilizados por la Agencia Espacial Europea. De acuerdo con Kayal:

Si se vio lo mismo allí, el evento puede considerarse confirmado.

Mapa de algunos "puntos calientes" TLP conocidos en la luna. Imagen vía Dan Heim / Sky Lights.

Se han reportado avistamientos no confirmados de fenómenos lunares transitorios durante siglos. Uno de los primeros avistamientos registrados tuvo lugar el 18 de junio de 1178, cuando cinco o más monjes de Canterbury informaron un "trastorno" en la luna poco después de la puesta del sol.

Había una luna nueva brillante, y como de costumbre en esa fase, sus cuernos estaban inclinados hacia el este; y de repente el cuerno superior se partió en dos. Desde el punto medio de esta división surgió una antorcha encendida que arrojó, a una distancia considerable, fuego, brasas y chispas. Mientras tanto, el cuerpo de la luna que estaba debajo se retorció, por así decirlo, con ansiedad, y, para decirlo con las palabras de quienes me lo informaron y lo vieron con sus propios ojos, la luna palpitaba como una serpiente herida. Luego volvió a su estado apropiado. Este fenómeno se repitió una docena de veces o más, la llama asumió varias formas retorcidas al azar y luego volvió a la normalidad. Luego, después de estas transformaciones, la luna de cuerno a cuerno, que es a lo largo de toda su longitud, adquirió un aspecto negruzco.

Junto con los destellos, los TLP se han reportado como nieblas gaseosas, coloraciones rojizas, verdes, azules o violetas, otros brillos e incluso oscurecimientos. Actualmente hay dos catálogos completos, uno de los cuales tiene 2.254 eventos que datan del siglo VI. Al menos un tercio de ellos fueron vistos en la región de la meseta de Aristarco.

¿Cuáles son las posibles explicaciones para TLP? Un problema para encontrar explicaciones es que la mayoría de los informes son realizados por un solo observador, o desde una única ubicación en la Tierra, lo que dificulta la verificación.

Dicho esto, las teorías actuales incluyen desgasificación, eventos de impacto, fenómenos electrostáticos y condiciones de observación desfavorables en la atmósfera de la Tierra. Según Kayal, al menos algunos de ellos son causados ​​probablemente por gases que escapan de la superficie durante los terremotos.

También se observaron actividades sísmicas en la luna. Cuando la superficie se mueve, los gases que reflejan la luz solar pueden escapar del interior de la luna. Esto explicaría los fenómenos luminosos, algunos de los cuales duran horas.

Además, sabemos que algunos destellos probablemente sean causados ​​por impactos de meteoritos, que todavía ocurren con bastante frecuencia en la luna. Uno de esos eventos probables se vio en la noche del 20 al 21 de enero de 2019, cuando un meteorito golpeó la superficie de la luna durante un eclipse lunar total. Fue capturado en fotos y en video, además de ser visto por personas que solo estaban viendo el eclipse. Fue la primera instancia conocida de tal destello que ocurre durante un eclipse.

Ver más grande en EarthSky Community Photos. El | ¡Este destello en la luna roja eclipsada en la noche del 20 al 21 de enero de 2019 provino de un golpe de meteorito! Imagen vía Greg Hogan en Kathleen, Georgia. Gracias Greg!

El astrónomo Patrick Moore acuñó el término Fenómenos lunares transitorios en 1968, en su coautoría del Informe técnico de la NASA R-277 Catálogo cronológico de eventos lunares reportados de 1540 a 1966.

En la década de 1960, la NASA realizó su propia investigación de TLP, llamada Proyecto Moon-Blink. Los antecedentes se describieron de la siguiente manera:

Ha habido algunos informes desconcertantes a lo largo de los años. Antes de 1843, los astrónomos mencionaron a Linne como un cráter normal pero con paredes empinadas de aproximadamente cinco millas de diámetro. En 1866, Schmidt, un famoso astrónomo, informó que Linne no era un cráter en absoluto, sino que se parecía más a una nube blanquecina. Los observadores posteriores no estuvieron de acuerdo con ambas descripciones, diciendo que era un montículo bajo de aproximadamente cuatro millas de ancho, con un cráter profundo de una milla de diámetro en su parte superior. Mucho más tarde, en 1961, Patrick Moore, uno de los más importantes ... astrónomos lunares, se sorprendió de que Linne pareciera ser un cráter normal de aproximadamente tres millas de diámetro. Moore lo examinó con dos telescopios y luego llamó a otro astrónomo. Lo examinó con un tercer instrumento e informó una apariencia inexplicable similar. La noche siguiente estaba nublada, pero a la noche siguiente, Linne apareció como Moore siempre lo había visto, una cúpula suavemente redondeada con un pequeño cráter en la parte superior. Moore atribuyó los cambios a efectos de iluminación inusuales. Durante la década de 1950, se han informado varias observaciones incontrovertibles de actividad de color inusual en o justo por encima de la superficie lunar. Estos se pueden dividir en dos categorías: aquellos eventos localizados en unas pocas millas cuadradas de área lunar y aquellos que cubren una porción significativa de la superficie lunar. Actualmente no hay pruebas suficientes para determinar si estos dos tipos de eventos son similares o diferentes en naturaleza ...

Durante la misión Clementina de la NASA a la luna en 1994, se informaron varios eventos, cuatro de los cuales fueron fotografiados. Pero el análisis posterior no mostró diferencias discernibles en los sitios donde se vieron los eventos.

El Proyecto Lunascan en los años 1990 y 2000 también catalogó avistamientos TLP, que se pueden leer en los archivos del sitio web.

Actualmente, las observaciones de TLP están siendo coordinadas por la Asociación de Observadores Lunar y Planetario y la Asociación Astronómica Británica.

Si bien este misterio aún no se ha resuelto por completo, parece evidente que es probable que haya más de una causa de TLP. Los impactos de meteoritos, como se ha observado, son uno, pero no explican todos los avistamientos reportados. Otras causas pueden apuntar a la actividad geológica residual en la luna, a pesar de que durante mucho tiempo se pensó que era un mundo muerto. Será muy interesante ver lo que científicos como Kayal encuentran en el futuro cercano.

Haykan Kayal de pie junto al telescopio lunar. Imagen vía Tobias Greiner / Universit t W rzburg.

En pocas palabras: los fenómenos lunares transitorios han intrigado a los astrónomos durante siglos. Gracias a científicos como Haykan Kayal, ahora podríamos estar más cerca de descubrir qué causa estos extraños destellos de luz en nuestro vecino celestial más cercano.

Via Universit t W rzburg