¿Qué causa la aurora boreal?

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Aquellos que viven o visitan latitudes altas a veces pueden experimentar luces de colores que brillan en el cielo nocturno. Algunos inuit creían que los espíritus de sus antepasados ​​se podían ver bailando en la aurora parpadeante. En la mitología nórdica, la aurora era un puente de fuego hacia el cielo construido por los dioses. Esta exhibición etérea, la aurora boreal o aurora austral, las luces del norte o del sur, es hermosa. ¿Qué hace que aparezcan estas luces?

Nuestro sol está a 93 millones de millas de distancia. Pero sus efectos se extienden mucho más allá de su superficie visible. Grandes tormentas en el sol envían ráfagas de partículas solares cargadas que se precipitan por el espacio. Si la Tierra está en el camino de la corriente de partículas, el campo magnético y la atmósfera de nuestro planeta reaccionan.

Cuando las partículas cargadas del sol golpean átomos y moléculas en la atmósfera de la Tierra, excitan esos átomos, haciendo que se iluminen.

¿Qué significa que un átomo esté excitado? Los átomos consisten en un núcleo central y una nube circundante de electrones que rodean el núcleo en una órbita. Cuando las partículas cargadas del sol golpean los átomos en la atmósfera de la Tierra, los electrones se mueven a órbitas de mayor energía, más lejos del núcleo. Luego, cuando un electrón regresa a una órbita de menor energía, libera una partícula de luz o fotón .

Lo que sucede en una aurora es similar a lo que sucede en las luces de neón que vemos en muchas señales de negocios. La electricidad se usa para excitar los átomos en el gas de neón dentro de los tubos de vidrio de un letrero de neón. Es por eso que estos signos emiten sus colores brillantes. La aurora funciona con el mismo principio, pero a una escala mucho más amplia.

Cuando las partículas cargadas del sol golpean las moléculas de aire en el campo magnético de la Tierra, hacen que los átomos de esas moléculas se exciten. Las moléculas emiten luz a medida que se calman. Imagen vía NASA.

La aurora a menudo aparece como cortinas de luces, pero también pueden ser arcos o espirales, a menudo siguiendo líneas de fuerza en el campo magnético de la Tierra. La mayoría son de color verde, pero a veces verá un toque de rosa, y las pantallas fuertes también pueden tener colores rojo, violeta y blanco. Las luces generalmente se ven en el extremo norte, las naciones que bordean el Océano Ártico, Canadá y Alaska, los países escandinavos, Islandia, Groenlandia y Rusia. Pero las fuertes exhibiciones de las luces pueden extenderse hacia latitudes más meridionales en los Estados Unidos. Y, por supuesto, las luces tienen una contraparte en las regiones del polo sur de la Tierra.

Los colores en la aurora también fueron una fuente de misterio a lo largo de la historia humana. Pero la ciencia dice que diferentes gases en la atmósfera de la Tierra emiten diferentes colores cuando están excitados. El oxígeno emite el color verde de la aurora, por ejemplo. El nitrógeno causa colores azules o rojos.

Así que hoy el misterio de la aurora no es tan misterioso como solía ser. Sin embargo, la gente todavía viaja miles de millas para ver los brillantes espectáculos de luz natural en la atmósfera de la Tierra. Y a pesar de que conocemos la razón científica de la aurora, el deslumbrante espectáculo de luz natural aún puede disparar nuestra imaginación para visualizar puentes de fuego, dioses o fantasmas danzantes.

Foto de Ruslan Merzlyakov. Visítalo en Facebook.

Jennifer Khordi capturó esta aurora sobre los Catskills de Nueva York. Visita a Jennifer Khordi en Facebook.

Aurora justo al oeste de Saskatoon, por Colin Chatfield. Él dijo: "Estábamos a punto de irnos ya que la aurora era solo una banda aburrida, luego cobró vida durante aproximadamente una hora ... No es muy visible, pero atrapé al cometa Lovejoy en el centro a la izquierda de esta foto".

“Esta foto fue capturada hace un par de horas en Nordreisa, Noruega. Estaba vestida con mi mejor ropa de invierno y puedo admitir fácilmente que me helaba la mayor parte del tiempo de todos modos, 22 debajo (-7.6 Fahrenheit) tiene ese efecto ”(enero de 2015). 2015 Tor-Ivar N ss

Aurora en Vesterllen, Noruega por Stig Hansen

Mike Taylor en Maine tomó esta foto en septiembre de 2014. Más sobre Mike y esta foto.

Foto Tor-Ivar Næss

Ver más grande. El | Aurora boreal sobre el castillo Steinvikholmen de Noruega por Hallvor Hobbyfotograf Lillebo.

Reisafjorden, Noruega bañándose en auroras. Derechos de autor de la imagen 2014 Tor-Ivar Næss. Imagen a través de WaitForIt

Ver más grande | El | Mike Taylor llama a esta foto Moonlight Aurora II . Visita Taylor Photography

Ver más grande. El | Aurora sobre el monte. Capucha en Oregon capturada por Ben Coffman Photography. Visita a Ben en Facebook.

Aurora el 1 de enero de 2014 por Geir-Inge Bushmann. Las luces generalmente se ven en el extremo norte, las naciones que bordean el Océano Ártico, Canadá y Alaska, los países escandinavos, Islandia, Groenlandia y Rusia. Ver más fotos de Geir-Inge Bushmann

Ver más grande. El | Aurora vista por Colin Chatfield en Saskatchewan, Canadá.

Ver más grande. El | Espectacular aurora, o aurora boreal, vista por Colin Chatfield en Saskatchewan, Canadá.

En pocas palabras: cuando las partículas cargadas del sol golpean los átomos en la atmósfera de la Tierra, hacen que los electrones en los átomos se muevan a un estado de mayor energía. Cuando los electrones vuelven a caer en un estado de menor energía, liberan un fotón: la luz. Este proceso crea la hermosa aurora o aurora boreal.