¿Qué impulsa las auroras más brillantes de Júpiter?

Las auroras de Júpiter, representadas en esta imagen compuesta, son, con mucho, las más fuertes de nuestro sistema solar. Imagen vía NASA / ESA / J. Nichols / Sciencemag.org.

El sol es la causa principal de las auroras más brillantes de la Tierra, las misteriosas y hermosas luces del norte y del sur, como las que se vieron con fuerza el pasado jueves por la noche. Las auroras terrestres se generan cuando las tormentas en el sol liberan electrones al espacio, que luego se aceleran en el campo magnético de nuestro planeta y chocan contra las moléculas de gas en la atmósfera superior por encima de las regiones polares. Este mismo proceso también ocurre en Júpiter, pero, según un nuevo análisis, las auroras impulsadas por el sol no son las auroras más brillantes de Júpiter. En un artículo del 6 de septiembre de 2017 en Science, Sid Perkins escribió:

Los científicos no entienden completamente qué está impulsando las auroras más fuertes de Júpiter, pero los datos recopilados por la nave espacial en órbita de Juno insinúan que los electrones que generan los brillos polares de Júpiter pueden acelerarse por las ondas turbulentas en el campo magnético del planeta, un proceso similar a los surfistas que se dirigen hacia la costa de romper las olas del océano.

Barry Mauk, del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Maryland, dirigió el equipo que realizó el nuevo análisis. Comentó en una declaración de la NASA que comprender las auroras de Júpiter tiene implicaciones prácticas para nosotros en la Tierra:

Las energías más altas que estamos observando dentro de las regiones aurorales de Júpiter son formidables. Estas partículas energéticas que crean las auroras son parte de la historia para comprender los cinturones de radiación de Júpiter, que representan un desafío para Juno y para las próximas misiones de naves espaciales a Júpiter en desarrollo.

La ingeniería en torno a los efectos debilitantes de la radiación siempre ha sido un desafío para los ingenieros de naves espaciales para misiones en la Tierra y en otras partes del sistema solar. Lo que aprendemos aquí, y de naves espaciales como las sondas Van Allen de la NASA y la misión multiescala magnetosférica (MMS) que están explorando la magnetosfera de la Tierra, nos enseñarán mucho sobre el clima espacial y la protección de naves espaciales y astronautas en entornos espaciales hostiles.

GIF animado hecho de una serie de imágenes de Juno de la aurora norteña de Júpiter. Juno adquirió estas imágenes en la época del nuevo estudio. Imágenes separadas por 15 minutos, tomadas con el espectrógrafo ultravioleta Juno (UVS) en el hemisferio norte de Júpiter. Imagen vía G. Randy Gladstone.

En pocas palabras: los datos de la nave espacial Juno en órbita sugieren que las auroras más fuertes de Júpiter pueden provenir de procesos en el interior del planeta gigante.

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