¿Cuándo comenzaron los humanos a alterar la Tierra?

La gente ha estado modificando la Tierra, como con estas terrazas de arroz cerca de Pokhara, Nepal, durante milenios. El Proyecto ArchaeoGlobe evaluó el conocimiento arqueológico sobre el uso de la tierra humana en todo el mundo durante los últimos 10, 000 años a través de las contribuciones de conocimiento experto de más de 200 arqueólogos. Se obtuvieron datos para 4 categorías de uso de la tierra: forrajeo / caza / recolección / pesca, agricultura extensiva, agricultura intensiva y pastoreo. Imagen vía Erle C. Ellis.

Por Ben Marwick, Universidad de Washington; Erle C. Ellis, Universidad de Maryland, Condado de Baltimore; Lucas Stephens, Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana, y Nicole Boivin, Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana

Abundan los ejemplos de cómo las sociedades humanas están cambiando el planeta: desde la construcción de carreteras y casas, la tala de bosques para la agricultura y la excavación de túneles de trenes, hasta la reducción de la capa de ozono, la extinción de especies, el cambio climático y la acidificación de los océanos. Los impactos humanos están en todas partes. Nuestras sociedades han cambiado tanto la Tierra que es imposible revertir muchos de estos efectos.

Las pruebas de bombas nucleares dejaron su huella en el registro geológico. Imagen a través de la Administración Nacional de Seguridad Nuclear / Wikimedia Commons.

Algunos investigadores creen que estos cambios son tan grandes que marcan el comienzo de una nueva "era humana" de la historia de la Tierra, la época del Antropoceno. Un comité de geólogos ha propuesto marcar el inicio del Antropoceno a mediados del siglo XX, basado en un indicador llamativo: el polvo radiactivo ampliamente disperso de las pruebas de bombas nucleares a principios de la década de 1950.

Pero esta no es la última palabra.

No todo el mundo está seguro de que las sociedades industrializadas y globalizadas de hoy en día estarán disponibles el tiempo suficiente para definir una nueva época geológica. Tal vez solo somos un destello en el panorama, un evento, en lugar de una época larga y duradera.

Otros debaten la utilidad de elegir una sola línea delgada en el registro geológico de la Tierra para marcar el inicio de los impactos humanos en el registro geológico. Quizás el Antropoceno comenzó en diferentes momentos en diferentes partes del mundo. Por ejemplo, los primeros casos de agricultura surgieron en diferentes lugares en diferentes momentos, y resultaron en grandes impactos en el medio ambiente, a través de la limpieza de la tierra, la pérdida de hábitat, extinciones, erosión y emisiones de carbono, cambiando para siempre el clima global.

Prácticas humanas como quemar el paisaje como en esta noche el incendio forestal cerca de Kabwe, Zambia han estado afectando a la Tierra desde mucho antes de la era nuclear. Imagen vía Andrea Kay.

Si hay múltiples comienzos, los científicos deben responder preguntas más complicadas, como cuándo comenzó la agricultura a transformar los paisajes en diferentes partes del mundo. Esta es una pregunta difícil porque los arqueólogos tienden a centrar su investigación en un número limitado de sitios y regiones y a priorizar los lugares donde se cree que la agricultura apareció más temprano. Hasta la fecha, ha resultado casi imposible para los arqueólogos elaborar una imagen global de los cambios en el uso del suelo a lo largo del tiempo.

Respuestas globales de expertos locales.

Para abordar estas preguntas, reunimos una colaboración de investigación entre arqueólogos, antropólogos y geógrafos para estudiar el conocimiento arqueológico sobre el uso de la tierra en todo el planeta.

Solicitamos a más de 1.300 arqueólogos de todo el mundo que aporten sus conocimientos sobre cómo los antiguos usaban la tierra en 146 regiones que abarcaban todos los continentes, excepto la Antártida, desde hace 10.000 años hasta 1850. Más de 250 respondieron, lo que representa el proyecto de crowdsourcing de arqueología experto más grande de la historia. emprendido, aunque algunos proyectos anteriores han trabajado con contribuciones de aficionados.

Nuestro trabajo ahora ha mapeado el estado actual del conocimiento arqueológico sobre el uso de la tierra en todo el planeta, incluidas las partes del mundo que rara vez se han considerado en estudios anteriores.

Utilizamos un enfoque de crowdsourcing porque las publicaciones académicas no siempre incluyen los datos originales necesarios para permitir comparaciones globales. Incluso cuando los arqueólogos comparten estos datos, utilizan muchos formatos diferentes de un proyecto a otro, lo que dificulta la combinación para un análisis a gran escala. Nuestro objetivo desde el principio fue facilitar que cualquiera pueda verificar nuestro trabajo y reutilizar nuestros datos; hemos puesto todos nuestros materiales de investigación en línea donde cualquiera puede acceder libremente.

Impactos humanos anteriores y más generalizados

Aunque nuestro estudio adquirió información arqueológica experta de todo el planeta, los datos estaban más disponibles en algunas regiones, incluido el suroeste de Asia, Europa, el norte de China, Australia y América del Norte, que en otras. Esto se debe probablemente a que más arqueólogos han trabajado en estas regiones que en otros lugares, como partes de África, el sudeste de Asia y América del Sur.

Ver más grande. El | Animación que muestra la propagación de la agricultura intensiva en todo el mundo en los últimos 10, 000 años, basada en los resultados del Proyecto ArchaeoGLOBE. Imagen vía Nicolas Gauthier, 2019.

Nuestros arqueólogos informaron que casi la mitad (42%) de nuestras regiones tenían alguna forma de agricultura hace 6, 000 años, destacando la prevalencia de las economías agrícolas en todo el mundo. Además, estos resultados indican que el inicio de la agricultura fue más temprano y más extendido que lo sugerido en la reconstrucción global más común de la historia del uso de la tierra, la Base de datos de Historia del Medio Ambiente Global. Esto es importante porque los científicos del clima a menudo usan esta base de datos de condiciones pasadas para estimar el cambio climático futuro; Según nuestra investigación, puede estar subestimando los efectos climáticos asociados con el uso de la tierra.

Nuestra encuesta también reveló que la caza y el forrajeo generalmente fue reemplazado por el pastoreo (criar animales como vacas y ovejas para la alimentación y otros recursos) y la agricultura en la mayoría de los lugares, aunque hubo excepciones. En algunas áreas, ocurrieron reversiones y la agricultura no simplemente reemplazó el forrajeo, sino que se fusionó con él y coexistió uno al lado del otro durante algún tiempo.

Vista de la llanura de Kopaic en Beocia, Grecia. La gente drenó parcialmente el área hace 3.300 años para reclamar tierras para la agricultura y todavía hoy se cultiva. Imagen vía Lucas Stephens.

Las raíces profundas del antropoceno

Los datos arqueológicos globales muestran que la transformación humana de los ambientes comenzó en diferentes momentos en diferentes regiones y se aceleró con el surgimiento de la agricultura. Sin embargo, hace 3.000 años, la mayor parte del planeta ya estaba transformada por cazadores-recolectores, agricultores y pastores.

Para guiar a este planeta hacia un futuro mejor, necesitamos entender cómo llegamos aquí. El mensaje de la arqueología es claro. Le tomó miles de años al prístino planeta de hace mucho tiempo convertirse en el planeta humano de hoy.

Y no hay forma de comprender completamente este planeta humano sin basarse en la experiencia de arqueólogos, antropólogos, sociólogos y otros científicos humanos. Para construir una ciencia de la Tierra más robusta en el Antropoceno, las ciencias humanas deben desempeñar un papel tan central como las ciencias naturales en la actualidad.

Ben Marwick, profesor asociado de arqueología, Universidad de Washington; Erle C. Ellis, profesor de Geografía y Sistemas Ambientales, Universidad de Maryland, Condado de Baltimore; Lucas Stephens, Afiliado de Investigación en Arqueología, Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana, y Nicole Boivin, Directora del Departamento de Arqueología, Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lee el artículo original.

En pocas palabras: los arqueólogos encuestadores de todo el mundo revelan raíces más profundas y extendidas de la era humana, el Antropoceno.