¿Cuándo entrará en erupción este volcán embaucador?

Loki, una característica volcánica lejana en la luna Io de Júpiter, está actuando y los científicos planetarios quieren saber por qué.

Loki siempre ha sido un alborotador.

Este Loki en particular es un cuenco de magma en la luna Io de Júpiter. Durante un tiempo, Loki se iluminó y se desvaneció con sorprendente regularidad, pero luego comenzó a comportarse mal ... Loki detuvo por completo su comportamiento normal durante una década, luego parece haberse reiniciado en una escala de tiempo diferente. Ahora, los científicos planetarios están tratando de dar sentido a lo que está sucediendo en este mundo volcánico lejano.

Loki Patera es la característica oscura en forma de U cerca del centro de esta imagen de la Voyager 1.
NASA / JPL / USGS

The Changing Loki

Io orbita a Júpiter tan de cerca que las fuerzas de marea gravitacionales del planeta gigante desgarran el interior de la luna, calientan el interior y llevan el magma a la superficie.

En el caso de Loki, ese magma parece estar emergiendo en un lago de lava volcado . Puedes ver imágenes de un lago de lava volcado en Hawai aquí. No hace falta decir que las imágenes de Io dejan mucho más a la imaginación. Después de todo, la luna está actualmente a más de 600 millones de kilómetros (370 millones de millas) de la Tierra. Sin embargo, los telescopios terrestres como Gemini North y Keck II en Maunakea, Hawai, pueden distinguir las características volcánicas de esta luna con la ayuda de una óptica adaptativa . Esta técnica elimina parte de la falta de definición de nuestra atmósfera, dando a los astrónomos imágenes que rivalizan con las tomadas desde el espacio.

De 1988 a 2000, Loki se iluminó y se desvaneció aproximadamente cada 540 días. Este ciclo a largo plazo es típico de un lago de lava: el magma emerge brillante y caliente, luego se enfría, endurece y se hunde gradualmente hasta el fondo del lago. Entonces el proceso comienza de nuevo.

Pero, como dice Rathbun, Loki ya se ha portado mal una vez.

`` Primero encontré la periodicidad de Loki a principios de la década de 2000 y publiqué un artículo en 2002 '', explica Rathbun. Inmediatamente después, la periodicidad se detuvo.

El comportamiento de Loki pareció ser más aleatorio durante la siguiente década, aunque es difícil de distinguir ya que las observaciones también se tomaron con menos frecuencia. Pero cuando las campañas de observación comenzaron en 2013, encontraron evidencia de que el lago de lava había encontrado un nuevo ritmo, con un período de alrededor de 475 días.

Loki Patera, visto en una imagen de la Voyager 1, tiene unos 200 kilómetros de diámetro.
NASA / JPL / USGS

Rathbun presentó un modelo que explica estas observaciones en la reunión conjunta de esta semana del Congreso Europeo de Ciencia Planetaria y la División de Ciencias Planetarias de la Sociedad Astronómica Americana en Ginebra, Suiza.

El nuevo comportamiento periódico aún es consistente con un lago de lava, explicó. Antes, Loki tenía un ciclo más largo y no brillaba tanto. Ahora, Loki se vuelve más brillante pero por períodos de tiempo más cortos. Estas observaciones tienen sentido si se revela un área más grande del lago, lo que crea un lugar más brillante en las imágenes, pero luego reaparece más rápidamente, lo que lleva a una escala de tiempo más corta. La lava fresca y más porosa podría explicar el cambio.

"Si hay más burbujas en la lava, puede hacer que la corteza se vuelque antes, algo así como la carbonatación en los refrescos afecta la forma en que el hielo flota en una bebida", explica Rathbun.

A Trickster Tricks

Katherine de Kleer (Caltech), que no participó en este estudio, está de acuerdo en que este cambio en la escala de tiempo, si es real, significaría un cambio de condiciones en el volcán.

Pero ella ofrece una alternativa: el período podría nunca haber cambiado. "Gran parte de los datos son escasos", explica de Kleer. Tan escaso, de hecho, que los datos recopilados hasta ahora podrían coincidir tanto con un modelo donde cambia la escala de tiempo brillante como con un modelo donde la escala de tiempo se mantiene igual.

El tiempo, y muchas observaciones, dirán si Loki nos ha engañado.

"Actualmente tengo tiempo de observación programado en el telescopio este viernes, el próximo viernes, y luego cada 1-2 semanas hasta el final del año calendario", dice Rathbun. ¡Vuelve con ella en Twitter (@LokiVolcano) para ver qué sucede!