Donde a los narvales les gusta pasar el rato

Una manada de narvales en Melville Bay, Groenlandia. Imagen vía Kristin Laidre / Universidad de Washington.

Los narvales, llamados "unicornios del mar" debido a los largos colmillos que sobresalen de sus cabezas, son algunas de las ballenas más raras del mundo. Aún se desconoce mucho acerca de estos habitantes de las frías aguas del Ártico. Pero un nuevo estudio puede arrojar algo de luz sobre la vida de los enigmáticos mamíferos marinos.

La investigación, presentada el 12 de febrero de 2018, en la Ocean Sciences Meeting en Portland, Oregon, encontró que los narvales prefieren congregarse cerca de los fiordos de los glaciares con frentes de hielo gruesos, donde los icebergs se rompen con poca frecuencia. Parece que los narvales prefieren que el agua dulce salga de los glaciares tranquilos y serenos sobre la escorrentía llena de limo que se descarga de los glaciares muy activos.

Imagen vía turbosquid.com.

Los científicos han sabido que los narvales pasan tiempo en los frentes de los glaciares en Groenlandia durante el verano, que son lugares críticos para mamíferos marinos, aves marinas y peces. Los investigadores examinaron cómo se comportaban los narvales en los diferentes glaciares y recopilaron información sobre las propiedades físicas de cada glaciar para crear modelos de comportamiento narval y descifrar las preferencias de los animales.

La investigadora Kristin Laidre es bióloga marina en el Centro de Ciencias Polares de la Universidad de Washington y en la Escuela de Ciencias Acuáticas y Pesqueras. Ella dijo en un comunicado:

A los narvales les gustan las grandes paredes de hielo que se mueven lentamente, donde las condiciones son tranquilas y serenas en lugar de mucha escorrentía y disturbios.

Frente glaciar en Groenlandia. Una nueva investigación muestra narvales como grandes paredes de hielo de movimiento lento donde las condiciones son tranquilas y serenas. Imagen vía Kristin Laidre / Universidad de Washington.

Los investigadores no están seguros de por qué los narvales prefieren estos glaciares. Piensan que el agua dulce podría sorprender a las pequeñas criaturas marinas que son alimento para los peces, que comen los narvales. Los narvales también son parientes cercanos de las ballenas beluga, que también buscan agua dulce en verano para deshacerse de su piel, y es posible que esté sucediendo algo similar en el frente del glaciar, dijo Laidre.

Para el estudio, Laidre y sus colegas utilizaron datos de 15 narvales equipados con registradores que rastrearon los movimientos de cada animal durante cuatro años en los años 1990 y 2000 en la Bahía Melville de Groenlandia, donde los narvales se congregan en verano. Combinaron estos datos con información sobre los glaciares en Melville Bay durante el mismo período de tiempo.

Los hallazgos podrían ayudar a los científicos a comprender un poco más sobre el escurridizo narval y cómo estos mamíferos marinos podrían evolucionar en un clima cambiante, según los investigadores. Laidre dijo:

Los mamíferos marinos del Ártico son realmente buenos indicadores del cambio climático porque son muy especializados. Están perfectamente en sintonía con las condiciones ambientales específicas, por lo que son buenas especies indicadoras de cómo los cambios físicos que muchos científicos están documentando en el Ártico pueden repercutir en todo el ecosistema.

En pocas palabras: una nueva investigación sugiere que los narvales prefieren congregarse cerca de los fiordos de los glaciares con frentes de hielo gruesos, donde los icebergs se rompen con poca frecuencia.

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