El abeto blanco en el norte de Alaska crece más rápido en un clima más cálido

Los bosques en algunas partes de la Tierra están disminuyendo debido a los incendios forestales, el daño causado por los insectos y las sequías, parcialmente atribuidas al calentamiento global. Pero algunos abetos blancos en el extremo norte de Alaska han crecido más vigorosamente en los últimos 100 años, especialmente desde 1950, según un nuevo estudio.

Abeto blanco en Alaska. Crédito de imagen: Servicio Forestal de EE. UU.

Estos árboles parecen estar adaptándose a un clima que se calienta rápidamente, sugiere el estudio, que se publicó en la revista Environmental Research Letters el 25 de octubre de 2011.

La autora principal del estudio, Laia Andreu-Hayles, científica del anillo de árboles en el Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia, dijo:

Esperaba ver árboles estresados ​​por las temperaturas más cálidas. Lo que encontramos fue una sorpresa.

Los miembros del Lamont Tree-Ring Lab han viajado repetidamente a Alaska, incluido el Refugio Nacional de Vida Silvestre del Ártico en el verano de 2011. El abeto blanco son árboles de hoja perenne en el borde de la tundra de Alaska, una parte plana y sin árboles del Ártico donde El subsuelo está permanentemente congelado. En un área donde la línea de árboles del norte da paso a la tundra abierta, los científicos eliminaron núcleos de abetos blancos vivos, así como árboles parcialmente fosilizados muertos hace mucho tiempo conservados en condiciones frías.

El científico del anillo de árbol de Lamont Kevin Anchukaitis (izquierda) y la ecologista del Ártico de Fairbanks, Angela Allen, prueban un abeto muerto. Crédito de imagen: Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty

Al analizar los anillos de los árboles, pudieron observar las tasas de crecimiento de estos árboles durante los últimos 1, 000 años. Podrían notar las temperaturas durante ese tiempo examinando el ancho de los anillos de los árboles: en los años cálidos, los árboles tienden a producir anillos más anchos y densos, y en los años fríos, los anillos suelen ser más estrechos y menos densos.

Usando esta idea básica y muestras de un viaje al refugio en 2002, Andreu-Hayles y sus colegas reunieron un cronograma climático para la región del río Firth de Alaska desde el año 1067. Descubrieron que tanto el ancho como la densidad de los anillos de los árboles se disparó a partir de hace 100 años, y aumentó aún más después de 1950.

Sus hallazgos coinciden con un estudio de un equipo separado a principios de este año que utilizó imágenes de satélite y anillos de árboles para mostrar que los árboles en esta región están creciendo más rápido, pero esa encuesta se extendió solo hasta 1982.

Estos científicos dicen que el crecimiento adicional está ocurriendo a medida que el Ártico se calienta rápidamente. De hecho, las altas latitudes en la Tierra se están calentando más rápidamente que el resto del planeta. Mientras que las temperaturas globales desde la década de 1950 aumentaron 1.6 grados F, partes de las latitudes del norte se calentaron de 4 a 5 grados F. El coautor del estudio Kevin Anchukaitis, un científico de anillos de árboles en Lamont, dijo:

Por el momento, las temperaturas más cálidas están ayudando a los árboles a lo largo de esta parte de la frontera bosque-tundra. Es un sitio bastante húmedo, bastante fresco en general, por lo que esas temporadas de crecimiento más largas permiten que los árboles crezcan más.

Estos científicos sugieren que la perspectiva podría ser menos favorable para los vastos bosques interiores que rodean el Círculo Polar Ártico. Las imágenes satelitales han revelado franjas de vegetación marrón y moribunda y un número creciente de incendios forestales catastróficos en la última década en partes del interior de Alaska, Canadá y Rusia.

Imagen de satélite de la NASA de los incendios del norte.

La evidencia sugiere que los bosques en otros lugares también están luchando. En el oeste americano, los escarabajos de la corteza que se benefician de inviernos más suaves han devastado millones de acres de árboles debilitados por la falta de agua. Un estudio de 2009 descubrió que las tasas de mortalidad en bosques de coníferas que alguna vez fueron sanos y de viejo crecimiento se han duplicado en las últimas décadas. El estrés por calor y agua también está afectando a algunos bosques tropicales que ya están amenazados por la tala para la agricultura y el desarrollo.

Otro artículo en Science estimó recientemente que los 10 mil millones de acres de bosques del mundo ahora están absorbiendo aproximadamente un tercio de las emisiones de carbono, ayudando a limitar los niveles de dióxido de carbono y mantener el planeta más frío de lo que sería de otra manera.

La científica de anillos de árboles Laia Andreu-Hayles es autora del estudio que muestra un crecimiento más rápido del abeto blanco en Alaska en los últimos 100 años. Crédito de imagen: Crédito: Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty.

Ya hay indicios de que la línea de árboles está empujando hacia el norte, y si esto continúa, los ecosistemas del norte cambiarán. Las temperaturas más cálidas han beneficiado no solo al abeto blanco, la especie dominante de la línea de árboles en el noroeste de Norteamérica, sino también a los arbustos caducifolios leñosos de la tundra, que han comenzado a sombrear otras plantas a medida que expanden su rango. A medida que cambian los hábitats, los científicos preguntan si los insectos, los pájaros cantores migratorios, el caribú y otros animales que han evolucionado para explotar el entorno de la tundra se adaptarán.

La salud de los bosques a nivel mundial está llamando la atención, porque se cree que los árboles absorben un tercio de todas las emisiones de carbono industriales, transfiriendo dióxido de carbono al suelo y la madera. Por lo tanto, este estudio refuerza la idea de que los ecosistemas del norte lejano pueden desempeñar un papel futuro en el equilibrio del dióxido de carbono que calienta el planeta que permanece en el aire.

En pocas palabras: los investigadores de los anillos de los árboles en el Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty han aprendido que el abeto blanco en el norte de Alaska ha crecido rápidamente en los últimos 100 años, a medida que el clima se calienta.

Lea más sobre esta historia en el Earth Institute de la Universidad de Columbia