Whoa Han pasado 30 años desde nuestra primera y última visita a Neptuno

La Voyager 2 adquirió esta imagen menos de 5 días antes de su acercamiento más cercano a Neptuno el 25 de agosto de 1989. Se puede ver el Gran Punto Oscuro de Neptuno, una tormenta en su atmósfera, y la mancha brillante de nubes de color azul claro que acompaña a la tormenta. Lea más sobre esta imagen a través de NASA / JPL-Caltech.

Reimpreso de la NASA.

Hace treinta años, el 25 de agosto de 1989, la nave espacial Voyager 2 de la NASA hizo un sobrevuelo cercano de Neptuno, dando a la humanidad su primer acercamiento al octavo planeta de nuestro sistema solar. Marcar el final del Gran Recorrido de la misión Voyager de los cuatro planetas gigantes del sistema solar: Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno, eso también fue el último: ninguna otra nave espacial ha visitado Neptuno desde entonces. Ed Stone, profesor de física en Caltech y científico del proyecto Voyager desde 1975, dijo:

El programa planetario Voyager realmente fue una oportunidad para mostrarle al público de qué se trata la ciencia. Todos los días aprendimos algo nuevo.

Envuelto en bandas de nubes de color verde azulado y cobalto, el planeta que el Voyager 2 reveló parecía un hermano de color azul para Júpiter y Saturno, el azul indicaba la presencia de metano. Una gran tormenta de color pizarra se denominó la Gran Mancha Oscura, similar a la Gran Mancha Roja de Júpiter. Se descubrieron seis lunas nuevas y cuatro anillos.

La Voyager 2 tomó estas 2 imágenes de los anillos de Neptuno el 26 de agosto de 1989, justo después del acercamiento más cercano. Los 2 anillos principales de Neptuno son claramente visibles; 2 anillos más débiles son visibles con la ayuda de largos tiempos de exposición y retroiluminación del sol. Lea más sobre esta imagen a través de NASA PhotoJournal.

Durante el encuentro, el equipo de ingeniería cambió cuidadosamente la dirección y la velocidad de la sonda para poder hacer un sobrevuelo cercano a la luna más grande del planeta, Tritón. El sobrevuelo mostró evidencia de superficies geológicamente jóvenes y géiseres activos que arrojan material hacia el cielo. Esto indicaba que Tritón no era simplemente una bola sólida de hielo, a pesar de que tenía la temperatura superficial más baja de cualquier cuerpo natural observado por el Voyager: menos 391 grados Fahrenheit (menos 235 grados Celsius).

La conclusión del sobrevuelo de Neptuno marcó el comienzo de la Misión Interestelar Voyager, que continúa hoy, 42 años después del lanzamiento. La Voyager 2 y su gemela, la Voyager 1 (que también había volado por Júpiter y Saturno), continúan enviando despachos desde los confines de nuestro sistema solar. En el momento del encuentro con Neptuno, la Voyager 2 se encontraba a unos 4.700 millones de kilómetros de la Tierra; hoy está a 11 mil millones de millas (18 mil millones de kilómetros) de nosotros. El Voyager 1 de movimiento más rápido se encuentra a 13 mil millones de millas (21 mil millones de kilómetros) de la Tierra.

Llegar allí

Cuando la Voyager 2 llegó a Neptuno, el equipo de la misión Voyager había completado cinco encuentros planetarios. Pero el gran planeta azul aún presentaba desafíos únicos.

Aproximadamente 30 veces más lejos del sol que la Tierra, el gigante helado solo recibe aproximadamente 0.001 veces la cantidad de luz solar que recibe la Tierra. Con poca luz, la cámara de la Voyager 2 requirió exposiciones más largas para obtener imágenes de calidad. Pero debido a que la nave espacial alcanzaría una velocidad máxima de aproximadamente 60, 000 mph (90, 000 kph) en relación con la Tierra, un tiempo de exposición prolongado haría que la imagen se volviera borrosa. (Imagínese tratando de tomar una foto de un letrero en la carretera desde la ventana de un automóvil a alta velocidad).

Entonces, el equipo programó los propulsores de la Voyager 2 para disparar suavemente durante el acercamiento, girando la nave espacial para mantener la cámara enfocada en su objetivo sin interrumpir la velocidad y dirección general de la nave espacial.

La gran distancia de la sonda también significó que cuando las señales de radio de la Voyager 2 llegaron a la Tierra, eran más débiles que las de otros sobrevuelos. Pero la nave espacial tenía la ventaja del tiempo: los Voyagers se comunican con la Tierra a través de la Red del Espacio Profundo, o DSN, que utiliza antenas de radio en sitios en Madrid, España; Canberra, Australia; y Goldstone, California. Durante el encuentro de Urano en la Voyager 2 en 1986, las tres antenas DSN más grandes tenían 64 metros (210 pies) de ancho. Para ayudar con el encuentro con Neptuno, el DSN amplió los platos a 70 metros (230 pies). También incluyeron antenas cercanas que no son DSN para recopilar datos, incluido otro plato de 64 metros (210 pies) en Parkes, Australia, y varias antenas de 25 metros (82 pies) en Very Large Array en Nuevo México.

El esfuerzo aseguró que los ingenieros pudieran escuchar al Voyager alto y claro. También aumentó la cantidad de datos que podrían enviarse de regreso a la Tierra en un período determinado, permitiendo que la nave espacial envíe más fotos desde el sobrevuelo.

Estando allí

En la semana previa a ese encuentro cercano de agosto de 1989, la atmósfera era eléctrica en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, que gestiona la misión Voyager. A medida que las imágenes tomadas por Voyager 2 durante su acercamiento a Neptuno hicieron el viaje de cuatro horas a la Tierra, los miembros del equipo de Voyager se apiñaban alrededor de los monitores de computadora alrededor del Laboratorio para ver. Stone dijo:

Una de las cosas que hizo que los encuentros planetarios de la Voyager sean diferentes de las misiones de hoy es que no había Internet que hubiera permitido que todo el equipo y el mundo entero vieran las imágenes al mismo tiempo. Las imágenes estaban disponibles en tiempo real en un número limitado de ubicaciones.

Pero el equipo se comprometió a brindar actualizaciones públicas lo más rápido posible, por lo que del 21 al 29 de agosto compartirían sus descubrimientos con el mundo durante las conferencias de prensa diarias. El 24 de agosto, un programa llamado Voyager All Night transmitió actualizaciones periódicas del encuentro más cercano de la sonda con el planeta, que tuvo lugar a las 4 am GMT (9 pm en California el 24 de agosto).

A la mañana siguiente, el vicepresidente Dan Quayle visitó el laboratorio para felicitar al equipo de Voyager. Esa noche, Chuck Berry, cuya canción Johnny B. Goode fue incluida en el Golden Record que voló con ambos Voyagers, tocó en la celebración de la hazaña de JPL.

Chuck Berry (l) y Carl Sagan (r) en una celebración de sobrevuelo de Voyager 2 Neptune en agosto de 1989. La canción de Berry Johnny B. Goode es la única canción de rock 'n' roll en los Golden Records que actualmente viaja al espacio interestelar a bordo de Voyagers 1 y 2. Imagen a través de la NASA.

Por supuesto, los logros de los Voyager se extienden mucho más allá de esa semana histórica hace tres décadas. Ambas sondas han entrado en el espacio interestelar después de salir de la heliosfera, la burbuja protectora alrededor de los planetas creada por un flujo de partículas y campos magnéticos de alta velocidad arrojados hacia afuera por nuestro sol.

Están informando a la Tierra sobre el "clima" y las condiciones de esta región llena de escombros de estrellas que explotaron en otras partes de nuestra galaxia. Han dado el primer paso tenue de la humanidad hacia el océano cósmico donde ninguna otra sonda operativa ha volado.

Los datos de Voyager también complementan otras misiones, incluido el Explorador de límites interestelares de la NASA (IBEX), que detecta de forma remota ese límite donde las partículas de nuestro sol colisionan con el material del resto de la galaxia. Y la NASA está preparando la sonda de aceleración y mapeo interestelar (IMAP), que se lanzará en 2024, para aprovechar las observaciones de la Voyager.

Los Voyagers envían sus hallazgos a las antenas DSN con transmisores de 13 vatios, aproximadamente la potencia suficiente para encender una bombilla del refrigerador. Stone dijo:

Todos los días viajan a un lugar donde las sondas humanas nunca antes habían estado. Cuarenta y dos años después del lanzamiento, y todavía están explorando.

Para obtener más información sobre la misión Voyager, visite https://voyager.jpl.nasa.gov/

Para obtener más imágenes de Neptuno tomadas por Voyager 2, visite https://voyager.jpl.nasa.gov/galleries/images-voyager-took/neptune/

Neptuno y su gran luna Tritón, a través de la Voyager 2.

En pocas palabras: Han pasado 30 años desde que Voyager 2 visitó Neptuno, como parte del Gran Recorrido de los Voyager de los cuatro planetas gigantes de nuestro sistema solar. A partir de hoy, ninguna otra nave espacial terrenal ha regresado a Neptuno.

A través de la NASA