¿Por qué los pandas son blancos y negros?

Imagen vía All About Animal Wildlife

¿Por qué los pandas gigantes son blancos y negros? Según un nuevo estudio, las distintas marcas en blanco y negro del panda tienen dos funciones: camuflaje y comunicación. El estudio, publicado el 28 de febrero de 2017 en Behavioral Ecology, es realizado por un equipo de científicos de la Universidad de California que estudiaron previamente por qué las cebras tienen rayas en blanco y negro.

Tim Caro, profesor del Departamento de Biología de la Vida Silvestre, los Peces y la Conservación de la Universidad de California / Davis, es el autor principal del estudio. Él dijo en un comunicado:

Comprender por qué el panda gigante tiene una coloración tan sorprendente ha sido un problema de larga data en biología que ha sido difícil de abordar porque prácticamente ningún otro mamífero tiene esta apariencia, lo que dificulta las analogías. El avance en el estudio fue tratar cada parte del cuerpo como un área independiente.

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El equipo comparó diferentes regiones de pelaje a través del cuerpo del panda gigante con el color oscuro y claro de otras 195 especies de carnívoros y 39 subespecies de osos, con lo que está relacionado. Luego trataron de hacer coincidir la oscuridad de las regiones de pelaje con varias variables ecológicas y de comportamiento para determinar su función.

El estudio encontró que la mayor parte del panda (su cara, cuello, vientre, grupa) es blanco para ayudarlo a esconderse en hábitats nevados. Los brazos y las piernas son negros, lo que ayuda a esconderse en la sombra.

Los científicos sugieren que esta doble coloración proviene de su dieta pobre en bambú y su incapacidad para digerir una variedad más amplia de plantas. Esto significa que los pandas nunca pueden almacenar suficiente grasa para permanecer inactivos durante el invierno, al igual que algunos osos. Por lo tanto, debe estar activo durante todo el año, viajando a través de largas distancias y tipos de hábitat que van desde montañas nevadas hasta bosques tropicales.

Pero, dicen los científicos, las marcas en la cabeza del panda no se usan para esconderse de los depredadores, sino para comunicarse. Las orejas oscuras pueden ayudar a transmitir una sensación de ferocidad, una advertencia para los depredadores. Sus parches en los ojos oscuros pueden ayudarlos a reconocerse entre sí o indicar agresión hacia los competidores de los pandas.

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En pocas palabras: un estudio de la Universidad de California dice que las distintivas marcas en blanco y negro del panda gigante tienen dos funciones: camuflaje y comunicación.

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