¿Por qué los árboles arrojan sus hojas?

Noviembre de 2017 en Maple Street en Johnson City, Tennessee. Imagen vía Teri Butler Dosher.

En los bosques templados del hemisferio norte, los árboles pierden sus hojas durante el otoño a medida que se acerca el clima frío. En los bosques tropicales y subtropicales, los árboles pierden sus hojas al comienzo de la estación seca. Muchos tipos de árboles arrojan sus hojas como una estrategia para sobrevivir en condiciones climáticas adversas. Los árboles que pierden todas sus hojas durante parte del año se conocen como árboles de hoja caduca. Los que no se llaman árboles de hoja perenne .

Los árboles caducifolios comunes en el hemisferio norte incluyen varias especies de fresno, álamo temblón, haya, abedul, cerezo, olmo, nogal americano, carpe, arce, roble, álamo y sauce. En las regiones tropicales y subtropicales, los árboles de hoja caduca incluyen varias especies de acacia, baobab, roble, ceiba, chaca y guanacaste.

Imagen vía Tosca Yemoh Zanon en Londres.

Foto vía Daniel de Leeuw Photography.

La mayoría de los árboles caducifolios tienen hojas anchas susceptibles de dañarse durante el clima frío o seco. En contraste, la mayoría de los árboles de hoja perenne viven en climas cálidos y húmedos o tienen agujas resistentes a la intemperie para las hojas. Sin embargo, hay excepciones en la naturaleza, como los árboles de tamarack que pierden sus agujas cada otoño y viven robles que retienen sus hojas anchas durante todo el año, incluso en climas relativamente fríos.

Arrojar hojas ayuda a los árboles a conservar agua y energía. A medida que se acerca el clima desfavorable, las hormonas en los árboles desencadenan el proceso de abscisión mediante el cual las hojas son cortadas activamente del árbol por células especializadas. La palabra abscisión comparte la misma raíz latina que las tijeras, scindere, que significa "cortar". Al comienzo del proceso de abscisión, los árboles reabsorben nutrientes valiosos de sus hojas y los almacenan para usarlos más tarde en sus raíces. La clorofila, el pigmento que le da a las hojas su color verde, es una de las primeras moléculas que se descomponen por sus nutrientes. Esta es una de las razones por las cuales los árboles se vuelven rojos, naranjas y dorados durante el otoño. Al final del proceso de abscisión, cuando las hojas se han desprendido, una capa protectora de células crece sobre el área expuesta.

Capa de células de abscisión que separan una hoja de su tallo. Crédito de la imagen: Servicio Forestal de EE. UU.

El desprendimiento de las hojas también puede ayudar a los árboles a polinizar en la primavera. Sin hojas que se interpongan en el camino, el polen arrastrado por el viento puede viajar distancias más largas y alcanzar más árboles.

Hojas de otoño. Crédito de la imagen: Tracy Ducasse.

En pocas palabras: muchos tipos de árboles arrojan sus hojas como una estrategia para sobrevivir al clima frío o seco.