¿Por qué necesitamos volver a Venus?

Del 5 al 6 de junio de 2012, el Observatorio de Dinámica Solar de la NASA recolectó imágenes de uno de los eventos solares más raros y predecibles: el tránsito de Venus a través de la cara del sol. Imagen vía NASA / SDO, AIA

Por Paul K. Byrne, Universidad Estatal de Carolina del Norte

Justo al lado, cosmológicamente hablando, hay un planeta casi exactamente como la Tierra. Tiene aproximadamente el mismo tamaño, está hecho de aproximadamente las mismas cosas y se forma alrededor de la misma estrella.

Para un astrónomo alienígena a años luz de distancia, observando el sistema solar a través de un telescopio, sería prácticamente indistinguible de nuestro propio planeta. Pero conocer las condiciones de la superficie de Venus, la temperatura de un horno autolimpiante y una atmósfera saturada de dióxido de carbono con nubes de ácido sulfúrico, es saber que no es como la Tierra.

Entonces, ¿cómo es que dos planetas tan similares en posición, formación y composición pueden terminar tan diferentes? Esa es una pregunta que preocupa a un número cada vez mayor de científicos planetarios y motiva numerosos esfuerzos de exploración de Venus propuestos. Si los científicos pueden entender por qué Venus resultó como lo hizo, tendremos una mejor comprensión de si un planeta similar a la Tierra es la regla, o la excepción.

Soy un científico planetario y me fascina cómo surgieron otros mundos. Estoy particularmente interesado en Venus, porque nos ofrece una visión de un mundo que alguna vez podría no haber sido tan diferente del nuestro.

La superficie de Venus como se ve en estos panoramas de imagen en perspectiva reprocesados ​​del módulo de aterrizaje soviético Venera 13. Imagen vía Don P. Mitchell.

¿Una Venus una vez azul?

La visión científica actual de Venus sostiene que, en algún momento en el pasado, el planeta tenía mucha más agua de lo que sugiere su atmósfera seca hasta los huesos hoy, tal vez incluso los océanos. Pero a medida que el sol se volvió más cálido y brillante (una consecuencia natural del envejecimiento), las temperaturas de la superficie aumentaron en Venus, y eventualmente vaporizaron los océanos y mares.

Con cada vez más vapor de agua en la atmósfera, el planeta entró en una condición de invernadero desbocado del que no pudo recuperarse. Se desconoce si alguna vez la tectónica de placas al estilo de la Tierra (donde la capa exterior del planeta se divide en grandes piezas móviles) operaba en Venus. El agua es crítica para que funcione la tectónica de placas, y un efecto invernadero desbocado efectivamente cerraría ese proceso si hubiera operado allí.

Pero el final de la tectónica de placas no habría deletreado el final de la actividad geológica: el considerable calor interno del planeta continuó produciendo magma, que se derramó a medida que fluía lava voluminosa y resurgió la mayor parte del planeta. De hecho, la edad promedio de la superficie de Venus es de alrededor de 700 millones de años, ciertamente muy antigua, pero mucho más joven que las superficies de Marte, Mercurio o la luna de miles de millones de años.

La impresión de un artista de cómo podría haber sido una Venus anteriormente rica en agua. Imagen vía Daein Ballard.

La exploración del planeta 2

La visión del mundo de Venus como un mundo húmedo es solo una hipótesis: los científicos planetarios no saben qué causó que Venus diferiera tanto de la Tierra, ni siquiera si los dos planetas realmente comenzaron con las mismas condiciones. Los humanos saben menos sobre Venus que nosotros sobre los otros planetas del sistema solar interno, en gran parte porque el planeta plantea varios desafíos únicos para su exploración.

Por ejemplo, se necesita un radar para perforar las nubes opacas de ácido sulfúrico y ver la superficie. Eso es mucho más complicado que las superficies fácilmente visibles de la Luna o Mercurio. Y la alta temperatura de la superficie 470 grados Celsius (880 grados Fahrenheit) significa que la electrónica convencional no dura más de unas pocas horas. Eso está muy lejos de Marte, donde los rovers pueden operar durante más de una década. En parte debido al calor, la acidez y la superficie oscurecida, Venus no ha disfrutado de un programa sostenido de exploración en las últimas dos décadas.

La luz de longitud de onda visible no puede penetrar la gruesa capa de nubes en Venus. En cambio, se requiere un radar para ver la superficie desde el espacio. Este es un mosaico global de imágenes de radar del planeta, compilado con datos devueltos por la misión de Magallanes. Imagen vía SSV / MIPL / MAGELLAN TEAM / NASA

Dicho esto, ha habido dos misiones dedicadas de Venus en el siglo XXI: el Venus Express de la Agencia Espacial Europea, que funcionó de 2006 a 2014, y la nave espacial Akatsuki de la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón actualmente en órbita.

Los humanos no siempre han ignorado a Venus. Alguna vez fue la favorita de la exploración planetaria: entre las décadas de 1960 y 1980, se enviaron unas 35 misiones al segundo planeta. La misión de la NASA Mariner 2 fue la primera nave espacial en llevar a cabo con éxito un encuentro planetario cuando sobrevoló Venus en 1962. Las primeras imágenes que regresaron de la superficie de otro mundo fueron enviadas desde el módulo de aterrizaje soviético Venera 9 después de aterrizar en 1975. Y El módulo de aterrizaje Venera 13 fue la primera nave espacial en devolver sonidos de la superficie de otro mundo. Pero la última misión que la NASA lanzó a Venus fue Magellan en 1989. Esa nave espacial fotografió casi toda la superficie con radar antes de su desaparición planificada en la atmósfera del planeta en 1994.

La misión Magellan se lanzó desde la bahía de carga de Atlantis el 4 de mayo de 1982. La antena de alta ganancia de la nave espacial es visible en la parte superior de la imagen. Imagen vía NASA.

¿De vuelta a Venus?

En los últimos años, se han propuesto varias misiones Venus de la NASA. La misión planetaria más reciente que eligió la NASA es una nave de propulsión nuclear llamada Libélula, destinada a la luna Titán de Saturno. Sin embargo, se seleccionó una propuesta para medir la composición de la superficie de Venus para un mayor desarrollo tecnológico.

Otras misiones que se están considerando incluyen una por parte de la ESA para mapear la superficie en alta resolución, y un plan ruso para construir sobre su legado como el único país en colocar con éxito un módulo de aterrizaje en la superficie de Venus.

Unos 30 años después de que la NASA establezca el rumbo de nuestro vecino infernal, el futuro de la exploración de Venus parece prometedor. Pero una sola misión, un orbitador de radar o incluso un módulo de aterrizaje de larga duración, no resolverá todos los misterios pendientes.

Más bien, se necesita un programa sostenido de exploración para llevar nuestro conocimiento de Venus a donde lo entendemos, así como a Marte o la Luna. Eso llevará tiempo y dinero, pero creo que vale la pena. Si podemos entender por qué y cuándo Venus llegó a ser como es, tendremos una mejor comprensión de cómo puede evolucionar un mundo del tamaño de la Tierra cuando está cerca de su estrella. Y, bajo un sol cada vez más brillante, Venus puede incluso ayudarnos a comprender el destino de la Tierra misma.

Paul K. Byrne, profesor asistente de geología planetaria, Universidad Estatal de Carolina del Norte

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lee el artículo original.

En pocas palabras: un científico planetario explica por qué es importante explorar el planeta Venus.