¿Los 'terremotos lentos' a lo largo del centro de San Andreas provocarán terremotos más grandes?

La falla de San Andreas propensa a los terremotos se extiende a lo largo de California. Foto vía US Geological Survey / ASU.

Durante mucho tiempo se pensó que la sección central de la falla de San Andreas, una región desde San Juan Bautista hacia el sur hasta Parkfield, a una distancia de aproximadamente 90 millas (145 km), tiene un movimiento constante y lento. Los geólogos pensaron que este movimiento podría proporcionar "una liberación segura de energía", reduciendo la posibilidad de un gran terremoto que rompa toda la falla de norte a sur. Pero una nueva investigación dirigida por dos geofísicos de la Universidad Estatal de Arizona (ASU) muestra que los movimientos a lo largo de esta sección central de la falla no han sido suaves y constantes, como se pensaba anteriormente. Además, dicen estos científicos, los terremotos lentos episódicos a lo largo del centro de San Andreas no alivian el estrés; en cambio, causan estrés, lo que puede desencadenar terremotos grandes y destructivos. La declaración de los científicos decía:

... la actividad ha sido una secuencia de pequeños movimientos de deslizamiento, a veces llamados terremotos lentos, que liberan energía durante un período de meses. Aunque estos terremotos lentos pasan desapercibidos por las personas ... pueden desencadenar grandes terremotos destructivos en su entorno. Uno de esos terremotos fue el evento de magnitud 6 que sacudió a Parkfield en 2004.

Mostafa Khoshmanesh (@GeoMoKh en Twitter) es el autor principal del nuevo estudio, que se publica en la revista Nature Geoscience . Él explicó:

Lo que parecía un avance constante y continuo estaba hecho de episodios de aceleración y desaceleración a lo largo de la falla. Descubrimos que el movimiento en la falla comenzó cada uno o dos años y duró varios meses antes de detenerse.

El geofísico Manoochehr Shirzaei de ASU agregó:

Estos terremotos lentos episódicos conducen a una mayor tensión en los segmentos bloqueados de la falla al norte y al sur de la sección central.

Shirzaei señaló que estas secciones flanqueantes experimentaron dos terremotos de magnitud 7.9, en 1857 en Fort Tejon y en 1906 en San Francisco.

Secuelas del terremoto de 1906 en San Francisco. Imagen vía Arnold Genthe (dominio público) / KQED-San Francisco.

Los dos científicos utilizaron datos de radar de apertura sintética de la órbita para los años 2003 a 2010. Estos datos les permitieron mapear los cambios mes a mes en el suelo a lo largo de la parte central de la falla de San Andreas. Combinaron las observaciones detalladas del movimiento del terreno con registros sísmicos en un modelo matemático. Khoshmanesh dijo:

Descubrimos que esta parte de la falla tiene un movimiento promedio de aproximadamente tres centímetros al año, un poco más de una pulgada. Pero a veces el movimiento se detiene por completo, y otras veces se ha movido hasta 10 centímetros al año, o alrededor de cuatro pulgadas.

Señalaron que la nueva observación es significativa porque descubre un nuevo tipo de movimiento de falla y mecanismo de activación de terremotos, que no se tiene en cuenta en los modelos actuales de riesgos de terremotos utilizados en California.

Como Shirzaei explicó:

Según nuestras observaciones, creemos que el riesgo sísmico en California es algo que varía con el tiempo y que probablemente sea más alto de lo que la gente ha pensado hasta ahora.

Agregó que las estimaciones precisas de este riesgo variable son esenciales para incluir en los sistemas operativos de pronóstico de terremotos.

Lea más sobre el estudio de Khoshmanesh y Shirzaei a través de ASU

Mientras tanto, un segundo estudio reciente, de Susanne Jnecke en la Universidad Estatal de Utah, señaló un sitio en el sur de California como el posible sitio futuro del próximo gran terremoto en la falla de San Andreas. En su nuevo artículo para la revista Lithosphere, revisada por pares, Susanne Jnecke y sus colegas usan un mapeo geológico y estructural detallado de las 18, 6 millas (30 km) del sur de la zona de falla de San Andreas en el sur de California para demostrar que es un lugar altamente volumen defectuoso de roca, que llamaron una estructura de escalera Durmid. Señalaron esta región como el posible sitio de nucleación del próximo gran terremoto en la falla. Y pidieron más estudios de la región para documentar la ubicación y la geometría de la zona de falla, para que los científicos puedan evaluar el peligro.

Lea más sobre el estudio de Jänecke en AlphaGalileo

De acuerdo con los modelos de terremotos del Servicio Geológico de EE. UU., Existe una probabilidad del 75 por ciento de un terremoto de magnitud 7 o mayor en el norte y sur de California en los próximos 30 años.

En pocas palabras: una nueva investigación de la Universidad Estatal de Arizona muestra que los movimientos a lo largo de la sección central de la falla de San Andreas no han sido suaves y constantes, como se pensaba anteriormente. También muestra que los terremotos lentos episódicos a lo largo del centro de San Andreas no alivian el estrés; en cambio, causan estrés, lo que puede desencadenar terremotos grandes y destructivos.

Fuente: eventos de fluencia episódica en la falla de San Andreas causados ​​por variaciones de presión de poro

Fuente: La estructura de escalera Durmid y sus implicaciones para los sitios de nucleación del próximo terremoto M> 7.5 de la falla de San Andreas o la zona sísmica de Brawley en el sur de California

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