Astronomía de rayos X y estrellas que albergan planetas

Los astrónomos están utilizando estudios de los rayos X emitidos por las estrellas para aprender más sobre cuán hospitalarias podrían ser las estrellas distantes para la vida en otros planetas. La emisión de rayos X de una estrella refleja su actividad magnética. En la vida temprana de una estrella, esta actividad incluye radiación energética y erupciones que podrían afectar a los planetas circundantes y posiblemente evitar que la vida se afiance. En este estudio, los investigadores examinaron 24 estrellas como nuestro sol. Cada estrella tenía al menos mil millones de años. Los datos de rayos X revelaron que estrellas como nuestro sol y sus primos menos masivos se calman "sorprendentemente rápido" después de una juventud turbulenta. Esa es una buena noticia para la posibilidad de vida en planetas distantes.

Un documento que describe estos resultados ha sido aceptado para su publicación en los Avisos mensuales revisados ​​por pares de la Royal Astronomical Society, y está disponible en línea.

Como los rayos X no penetran en la atmósfera de la Tierra, los astrónomos utilizaron dos observatorios en órbita terrestre, Chandra y XMM-Newton, para recopilar datos sobre estas estrellas.

¿Por qué las estrellas son tan magnéticamente activas cuando son jóvenes? Las estrellas jóvenes giran, o giran sobre sus ejes, más rápidamente que las estrellas más viejas. En su declaración, los astrónomos señalaron que una estrella giratoria pierde energía con el tiempo y gira más lentamente. Cuando eso sucede, el nivel de actividad magnética, junto con la emisión de rayos X asociada, cae. Una declaración del 6 de septiembre de 2017 de Chandra explicó:

Aunque no es seguro por qué las estrellas más antiguas se establecen relativamente rápido, los astrónomos tienen ideas que están explorando. Una posibilidad es que la disminución en la velocidad de giro de las estrellas más viejas ocurra más rápidamente que en las estrellas más jóvenes. Otra posibilidad es que el brillo de los rayos X disminuya más rápidamente con el tiempo para las estrellas más viejas y que giran más lentamente que las estrellas más jóvenes.

Estos astrónomos también señalaron que, para comprender qué tan rápido cambia el nivel de actividad magnética estelar con el tiempo, necesitaban edades precisas para muchas estrellas diferentes. Ellos dijeron:

Esta es una tarea difícil, pero recientemente se han obtenido nuevas estimaciones precisas de edad a partir de estudios sobre la forma en que una estrella pulsa usando las misiones Kepler de la NASA y CoRoT de la ESA. Estas nuevas estimaciones de edad se utilizaron para la mayoría de las 24 estrellas estudiadas aquí.

Ilustración del artista de estrellas comparativamente más tranquilas, más viejas y con un planeta en órbita. El área oscura grande es un "agujero coronal", un fenómeno asociado con niveles relativamente bajos de actividad magnética. El recuadro muestra los datos de Chandra de 1 de las 24 estrellas observadas en este nuevo estudio. Es una estrella de 2 mil millones de años llamada GJ 176, ubicada a 30 años luz de la Tierra. Imagen vía Chandra.

En pocas palabras: los astrónomos utilizaron recientemente datos de rayos X de Chandra y XMM-Newton para estudiar qué tan rápido se pueden establecer las estrellas que albergan planetas después de una juventud turbulenta. Encontraron que las estrellas se asientan "sorprendentemente rápido".

Via Chandra