Hormigas zombis: cuando las hormigas se convierten en muertos vivientes

Es como algo sacado de una película de terror. Un hongo parásito se infiltra en el cuerpo de una hormiga carpintera tropical, alimentándose de él y manipulando su cuerpo. El hongo obliga a la hormiga moribunda al sotobosque del bosque, un entorno más propicio para su crecimiento. La invasión de este secuestrador de hongos culmina con la brotación de un cuerpo fructífero cargado de esporas de la cabeza de la hormiga muerta.

En el número del 9 de mayo de 2011 de la revista de acceso abierto BMC Ecology se describe una descripción de este asalto mortal a las hormigas carpinteras tropicales ( Camponotus leonardi ) por un hongo parásito ( Ophiocordyceps unilateralis ).

Incidentes similares de hongos que parasitan insectos ocurren en otras partes del mundo. Este caso particular de hormigas zombies se desarrolla en los bosques de Tailandia.

Es un asunto bastante horrible, así que si encuentras películas como The Thing y Night of the Living Dead demasiado aterradoras, ¡ahora es un buen momento para dejar de leer!

El autor principal del artículo, el Dr. David Hughes de la Penn State University, describió la interacción entre los hongos y las hormigas en un comunicado de prensa.

El hongo ataca a las hormigas en dos frentes. En primer lugar, usando la hormiga como fuente de alimento para caminar, y en segundo lugar dañando el músculo y el sistema nervioso central de la hormiga, lo que resulta en caminar zombie y la picadura de la muerte, que coloca la hormiga en el sotobosque húmedo y fresco. Juntos, proporcionan el ambiente perfecto para el crecimiento y la reproducción de hongos. Este comportamiento de las hormigas infectadas es esencialmente un fenotipo extendido del hongo (comportamiento fúngico a través del cuerpo de la hormiga) ya que las hormigas no infectadas nunca se comportan de esta manera.

Una hormiga de carpintero muerta atada a una hoja en el sotobosque de un bosque en Tailandia. Antes de matar a la hormiga, el hongo que crece en la hormiga cambió su comportamiento, haciendo que mordiera la vena de la hoja. Crédito de la imagen: David Hughes, Penn State University.

Las hormigas carpinteras tropicales pasan la mayor parte de su tiempo en lo alto del dosel del bosque. Cuando se aventuran hacia el sotobosque de la jungla, siguen senderos bien definidos. Es durante este tiempo que las hormigas pueden infectarse por esporas de hongos que aterrizan en su cuerpo exterior.

El hongo solo puede completar su ciclo de vida a través de la hormiga. Las esporas germinan y el hongo penetra en el cuerpo de la hormiga. Se procede a infectar a todo el animal, afectando su sistema nervioso central. Se puede saber cuándo se ha infectado una hormiga carpintera: en lugar de marchar deliberadamente por un sendero, una hormiga obrera infectada camina al azar, mostrando un comportamiento errático. Se producen convulsiones esporádicas, que hacen que la hormiga infectada caiga del dosel al sotobosque húmedo, fresco y frondoso del bosque, condiciones ideales para que el hongo continúe su crecimiento.

Una hormiga carpintera unida a una hoja. La hormiga ha estado muerta durante dos o tres días, y el cuerpo fructífero del hongo lleno de esporas sobresale de su cabeza. Crédito de la imagen: David Hughes, Penn State University.

Las hormigas infectadas en el sotobosque del bosque son impulsadas por el hongo para seleccionar hojas de retoños que se encuentran a unos 25 centímetros (10 pulgadas) sobre la superficie del suelo. Entonces, ocurre algo curioso cuando el sol brilla en su intensidad más alta del día, al mediodía solar cuando alcanza el punto más alto del cielo. El hongo ordena a la hormiga que hunda sus mandíbulas en la vena principal de la hoja, en la parte inferior de la hoja. Una posible razón para esta acción es unir la hormiga a un entorno estable adecuado para el desarrollo posterior del hongo. Pero esta sincronización con el mediodía solar es un misterio, y será objeto de una investigación de seguimiento.

Los científicos llaman a esta etapa, cuando la hormiga muerde profundamente en la vena de la hoja, el "agarre mortal", porque la hormiga ahora está bloqueada en la hoja, proporcionando un accesorio seguro para el hongo que crece dentro de ella. En este punto, la hormiga está cerca de la muerte, generalmente sobrevive durante otras 6 horas después de su agarre mortal. Su cabeza está llena de células fúngicas que crecen entre las fibras musculares, así como alrededor del cerebro y la glándula posfaríngea [1] . Después del agarre mortal, los músculos mandibulares de la hormiga se atrofian, dejando sus mandíbulas bloqueadas en la hoja mucho después de que está muerta.

Esta imagen del artículo científico muestra una micrografía de la cabeza de una hormiga infectada. Es el estado de la cabeza de la hormiga cuando mordió la hoja, mientras aún estaba viva. Pequeñas manchas grises que llenan la cabeza y la mandíbula son los hongos. "PPG" es la glándula posfaríngea, "B" es el cerebro, "Mu" son los músculos y "Cu" es la cutícula (cuerpo externo de la hormiga). La pequeña imagen en la parte inferior izquierda muestra un primer plano de cómo se vería un músculo en una hormiga sana. La pequeña imagen en la parte inferior derecha muestra un primer plano del músculo de la hormiga infectada, justo después de que mordió la hoja. Las manchas entre las fibras musculares son células fúngicas.

Aproximadamente dos o tres días después del agarre mortal, un cuerpo fructífero emerge de la cabeza de la hormiga muerta. Contiene esporas, que se liberan en el aire, listas para ser recogidas por otra víctima tropical de hormigas carpinteras. Finalmente, los restos de la hormiga caen al suelo. Los científicos que estudian el sotobosque donde se encuentran hormigas zombis unidas debajo de las hojas también han encontrado restos de hormigas muertas esparcidas en el suelo, cementerios para víctimas anteriores del hongo Ophiocordyceps .

Un artículo en la revista BMC Ecology, publicado el 9 de mayo de 2011, describe el parasitismo de un hongo en la hormiga carpintera tropical en Tailandia. Es una descripción macabra de cómo la hormiga es invadida por el hongo, que se apodera de su cuerpo, le ordena que realice acciones para garantizar la supervivencia y el crecimiento del hongo, luego usa su cuerpo muerto para hacer crecer un tallo con esporas que son expulsadas el área circundante, lista para infectar a otras hormigas que pasan.

Volver a la publicación 1 Una glándula que secreta un olor exclusivo de una colonia de hormigas.

Una hormiga carpintera tropical asesinada por un hongo parásito en Tailandia. La hormiga había mordido la hoja en un "agarre mortal", y un cuerpo de hongos fructífero con esporas ha emergido de su cabeza. Crédito de la imagen: David P. Hughes, Penn State University.

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